12 betoverende eigenaardigheden van de zeldzame spookorchidee

De spookorchidee wordt om een ​​paar redenen toepasselijk genoemd. De witte bloemen hebben een vaag spectraal uiterlijk en ze lijken in het bos te zweven vanwege een illusie die door de bladloze plant wordt gecreëerd. Dit effect maakt de zeldzame orchidee ook nog moeilijker te vinden, vooral buiten het korte, onvoorspelbare venster wanneer hij in de zomer bloeit.

Helaas loopt de spookorchidee ook het risico zijn naam op een andere manier waar te maken. Het is een bedreigde soort, beperkt tot verspreide populaties in Cuba, de Bahama's en Florida, waar het in slechts drie zuidwestelijke provincies voorkomt. Het leeft in afgelegen moerasbossen en kleine beboste eilanden, maar wordt nog steeds geconfronteerd met een reeks bedreigingen van mensen, namelijk stroperij, klimaatverandering, verlies van bestuivers en verlies van leefgebied.

De soort heeft lang iedereen betoverd die het geluk had het te zien, en we leren nog steeds zijn geheimen - inclusief nieuw onderzoek dat uitdaagt wat we dachten te weten over zijn bestuivers. Ter ere van de angstaanjagende mystiek van de spookorchidee en van de zoektocht van wetenschappers om deze te redden, wordt dit unieke bloemenfantoom van dichterbij bekeken:

1. Hij bloeit maar een keer per jaar gedurende een paar weken - of helemaal niet.

Afgezien van hun bloemen, houden spookorchideeën een laag profiel op hun gastheerboom. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

De spookorchidee (Dendrophylax lindenii) bloeit tussen juni en augustus, meestal slechts één keer per jaar gedurende een periode van ongeveer een of twee weken. Of misschien duurt het gewoon een jaar. Slechts 10% van de spookorchideeën kan in een bepaald jaar bloeien, en daarvan kan slechts 10% worden bestoven.

2. Het heeft schubben in plaats van bladeren.

De spookorchidee is wat bekend staat als een "bladloze" orchidee, omdat de bladeren zijn verkleind tot schubben en volwassen planten geen bladeren lijken te hebben. Het heeft ook een verminderde stengel, die vaak moeilijk te zien is, zelfs als je op de een of andere manier een spookorchidee in het wild tegenkomt.

3. Het is meestal gemaakt van wortels.

De wortels van de spookorchidee verankeren hem onopvallend aan de schors van zijn gastheerboom. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

In plaats van bladeren en een stengel bestaat de spookorchidee-plant voornamelijk uit wortels, die op de boomschors groeien zonder dat de grond eronder nodig is. Dat komt omdat de spookorchidee een epifyt is, een term voor planten die niet in de grond groeien, maar op bomen en andere gastheren, zoals een parasiet. In tegenstelling tot parasieten nemen epifyten geen voedingsstoffen op van hun gastheren en veroorzaken ze niet per se problemen. Het heeft de neiging om te groeien op de hoofdstam of grote takken van een levende boom, vaak enkele meters van de grond, hoewel het zich veel hoger in de kruin kan bevinden.

4. De wortels werken als bladeren.

De groene wortels van een spookorchidee voeren het grootste deel van zijn fotosynthese en ademhaling uit. (Foto: Doug Goldman, gehost door de USDA-NRCS PLANTS-database)

De spookorchidee heeft misschien geen bladeren om over te praten, maar dat betekent niet dat hij de fotosynthese heeft opgegeven. Hoewel de wortels al hun handen vol hebben - ze verankeren de orchidee aan de boom, terwijl ze ook water en voedingsstoffen opnemen - vervullen ze ook deze rol. De wortels bevatten het chlorofyl dat nodig is voor fotosynthese, waardoor bladeren niet nodig zijn. De wortels hebben ook kleine witte vlekken die bekend staan ​​als pneumatoden, die de gasuitwisseling uitvoeren die nodig is voor ademhaling en fotosynthese.

Als de orchidee niet in bloei staat, ziet de massa wortels eruit als 'onopvallende stukjes groene linguine', zoals Douglas Main van National Geographic ze onlangs beschreef.

5. De bloemen zien eruit alsof ze in het bos drijven.

Een bedreigde spookorchidee bloeit in het Florida Panther National Wildlife Refuge. (Foto: Josh O'Connor [CC BY 2.0, publiek domein] / US Fish and Wildlife Service / Flickr)

De groenachtige wortels gaan op in de schors van bomen waar spookorchideeën groeien, waardoor ze goed gecamoufleerd worden als ze niet bloeien, vooral in de slecht verlichte onderlaag. Tijdens het korte venster wanneer ze bloeien, groeit de bloem op een dunne aar die zich vanaf de wortels naar buiten uitstrekt. De wortels gedragen zich als een poppenspeler die gekleed is om bij de achtergrond te passen en de bloem bungelt alsof hij vrij in het bos zweeft.

Hoewel spookorchidee ongetwijfeld de coolste naam is, staat de plant ook bekend als 'palm polly' of de 'witte kikkerorchidee', een verwijzing naar het paar lange, laterale ranken van het onderste bloemblad dat vaag lijkt op de achterpoten van een kikker .

6. Het ruikt een beetje naar appels, vooral 's ochtends.

De geur van spookorchideeën is afkomstig van verschillende verbindingen, met name (E, E) -α-Farnesene, die ook wordt aangetroffen in de schil van appels en ander fruit. (Foto: Doug Goldman, gehost door de USDA-NRCS PLANTS-database)

Op een geheime locatie in Zuid-Florida bloeiden in de zomer van 2009 ongeveer 13 spookorchideeën abrupt, waardoor wetenschappers een unieke kans kregen om de soort in het wild te bestuderen. Dat omvatte een team van onderzoekers die de 'bloemenhoofdruimte' van de orchidee onderzochten met behulp van gaschromatografie-massaspectrometrie (GC-MS) om vluchtige stoffen in de geur van bloemen te identificeren.

Ze identificeerden verschillende organische chemicaliën die bekend staan ​​als terpenoïden. De meest voorkomende was (E, E) -α-farneseen, een stof die voorkomt in de natuurlijke coating van appels, peren en ander fruit. Het was goed voor 71% van het mengsel van geurige verbindingen van de spookorchidee, gevolgd door (E) -β-ocimeen (9%), methylsalicylaat (8%), linalool (5%), sabineen (4%), (E) -α-bergamoteen (2%), α-pineen (1%) en 3-careen (1%).

Op een afstand van ongeveer 5 centimeter (2 inch) "was de bloemige geur van D. lindenii gemakkelijk waarneembaar voor de auteurs", meldden ze in het European Journal of Environmental Sciences, "en leek te intensiveren bij zonsondergang." De geur was het krachtigst in de vroege ochtend, voegden ze eraan toe, tussen 1 en 6 uur lokale tijd. 'De geur kan het beste worden omschreven als zoet ruikend en ietwat fruitig', schreven ze.

7. Er werd lang gedacht dat het voor de bestuiving alleen op één mot vertrouwde.

De gigantische sfinxmot (Cocytius antaeus) met uitgestrekte tong. (Foto: Politikaner [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Het stuifmeel van de spookorchidee is diep verborgen in de bloemen en kan daarom alleen worden bestoven door een insect met een slurf lang genoeg om helemaal naar binnen te reiken. Dit is vergelijkbaar met de beroemde Darwin-orchidee van Madagaskar, genoemd naar de verklaring van naturalist Charles Darwin uit 1862 dat de lange bloem moet worden bestoven door een onbekende mot met een ongewoon lange tong. Jaren na de dood van Darwin bleek de sfinxmot van de Morgan de gespecialiseerde bestuiver van de orchidee te zijn.

Voor spookorchideeën werd de langtongige bestuiver lang geleden geïdentificeerd als de gigantische sfinxmot, die inheems is in Zuid- en Midden-Amerika maar relatief zeldzaam in Noord-Amerika, met slechts af en toe waarnemingen in Florida en een paar andere zuidelijke Amerikaanse staten. Het wordt algemeen beschreven als de enige bestuiver van spookorchideeën, dankzij de lange slurf en een gebrek aan bewijs voor andere bestuivers. De larven voeden zich met de vijverappelboom, die ook een belangrijke gastheer is voor spookorchideeën.

8. De bestuiving ervan is misschien niet zo eenvoudig als we dachten.

De vijgen-sfinxmot (Pachylia ficus), hier afgebeeld op het eiland Grand Cayman, lijkt een over het hoofd geziene bestuiver van spookorchideeën. (Foto: Charles J. Sharp [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons)

Ondanks conventionele wijsheid over de afhankelijkheid van de spookorchidee van gigantische sfinxmotten, suggereren nieuw uitgebrachte foto's die in Florida zijn gemaakt dat de realiteit ingewikkelder is. Natuurfotograaf Carlton Ward Jr. heeft onlangs een cameraval opgezet in Florida Panther National Wildlife Refuge, net ten noordwesten van Big Cypress National Preserve, en heeft beelden vastgelegd van vijf verschillende motten die spookorchideeën bezoeken. Zoals National Geographic meldt, hadden twee van deze motten - de vijgensfinx en papaja-sfinx - spookorchidee-stuifmeel op hun hoofd.

Dit werd later ondersteund door een andere fotograaf, Mac Stone, die foto's maakte van een vijgen-sfinxmot die een spookorchidee bezocht met het stuifmeel van de plant op zijn kop. Beide fotografen kregen ook foto's van gigantische sfinxmotten die spookorchideeën bezochten, maar geen daarvan droeg spookorchideeënpollen, waardoor de kans groter werd dat gigantische sfinxtongen lang genoeg zijn om nectar van spookorchideeën te "stelen" zonder ze daadwerkelijk te bestuiven.

Deze bevindingen zijn in september gepubliceerd in het tijdschrift Scientific Reports. Als de spookorchidee echt meerdere bestuivers heeft - met of zonder de gigantische sfinx - zou het welkom nieuws zijn, omdat het zou betekenen dat de reproductie van de orchidee niet volledig afhankelijk is van één zeldzaam insect. 'Het is goed om redundantie in ecosystemen te hebben', vertelt Mike Owen, een bioloog in het Fakahatchee Strand Preserve State Park, aan het tijdschrift. En dat kan nu bijzonder waardevol zijn, gezien de dreiging van pesticiden en andere factoren die de wijdverspreide achteruitgang van insecten over de hele wereld, waaronder veel belangrijke bestuivers, voeden.

9. De habitats worden gevaarlijker.

Fakahatchee Strand Preserve State Park is een toevluchtsoord voor spookorchideeën in Zuid-Florida, maar het is kwetsbaar voor zeespiegelstijging, orkanen en andere bedreigingen versterkt door klimaatverandering. (Foto: Danita Delmont / Shutterstock)

In Florida groeien spookorchideeën meestal op slechts drie boomsoorten - popas, vijverappel en kale cipres - maar in Cuba groeien ze op minstens 18 verschillende waardbomen. "Hoewel de populaties van D. lindenii in het zuiden van Florida en Cuba slechts 600 km van elkaar verwijderd zijn, lijkt deze soort twee verschillende habitats te bezetten en koloniseert een andere reeks waardbomen", merkten onderzoekers op in een studie uit 2018, gepubliceerd in Botanical Journal. Spookorchideeën in Florida groeien ook iets hoger dan in Cuba, merkten de auteurs op, mogelijk omdat stilstaand water voorkomt dat zaailingen groeien op ondergedompelde boomoppervlakken tijdens het regenseizoen van Zuid-Florida.

In beide landen ondergaan de habitats van de spookorchidee echter 'snelle, onomkeerbare veranderingen als gevolg van klimaatverandering en andere factoren', aldus de onderzoekers. "Beide regio's zijn bijvoorbeeld kwetsbaar voor zeespiegelstijging deze eeuw gezien hun lage ligging, en de ernst en frequentie van de tropische cycloonactiviteit is een andere zorg." Spookorchideeën hebben in het wild al een gestage achteruitgang meegemaakt, en op basis van simulaties van veranderingen in de leefomgeving "zouden orkanen en soortgelijke verstoringen in korte tijdshorizon tot een zekere uitsterving kunnen leiden", rapporteerden onderzoekers in 2015, mogelijk binnen een periode van 25 jaar.

Volgens een studie gepubliceerd in het tijdschrift Wetland Science & Practice staat de orchidee voor een ander obstakel als het gaat om het belemmeren van de menselijke ontwikkeling, wat leidt tot veranderingen in de grondwaterspiegel en de vuurcyclus.

Nog een andere bedreiging komt van de smaragdgroene asboorder, een invasief insect dat asbomen doodt. Het heeft Florida nog niet bereikt, maar als het volwassen populierenboomplanten infecteert in plaatsen zoals Florida Panther National Wildlife Refuge - waar 69% van alle spookorchideeën op popas groeien - kan dit een verwoestend effect hebben op de soort.

10. Het heeft ook een probleem met stropers.

Een spookorchidee bloeit in Fakahatchee Strand Preserve State Park in Zuid-Florida. (Foto: Leighton Photography & Imaging / Shutterstock)

Samen met zijn algemene zeldzaamheid en afgelegen, onherbergzame habitat, maakt de camouflage van de spookorchidee het ongelooflijk moeilijk te vinden in het wild. Dat weerhoudt sommige mensen er echter niet van om te proberen, en niet altijd om goede redenen.

Volgens het University of Florida Institute of Food and Agricultural Sciences (IFAS) leven naar schatting 2000 spookorchideeën in het wild in Zuid-Florida, hoewel een recent onderzoek suggereert dat er misschien meer zijn. En hoewel onderzoekers willen weten waar die orchideeën zijn, worden de locaties vaak geheim gehouden vanwege de dreiging van stropers, die misschien bereid zijn hun leven te wagen op zoek naar wilde spookorchideeën.

Hoewel de zeldzame planten op de zwarte markt een hoge prijs kunnen opbrengen, is dit zelfs buiten de voor de hand liggende juridische, ethische en ecologische redenen dom. Geestorchideeën overleven zelden verwijdering uit het wild. "Mensen die erin slagen om een ​​orchidee uit zijn omgeving te verwijderen, zijn meestal teleurgesteld omdat spookorchideeën bijna altijd in gevangenschap sterven", zegt Gardening Know How.

11. Het bracht Meryl Streep en Nicolas Cage bij elkaar.

Acteurs Nicolas Cage en Meryl Streep, die samen meespeelden in 'Adaptation', poseren tijdens de Screen Actors Guild Awards in 2003. (Foto: Kevin Winter / Getty Images)

In december 1993 werden tuinbouwer John Laroche en drie andere mannen gearresteerd omdat ze 136 planten probeerden te stelen van Fakahatchee Strand Preserve State Park. Onder hun trek waren tientallen wilde orchideeën, waaronder verschillende exemplaren van spookorchideeën, die Laroche naar verluidt hoopte te klonen en met winst te verkopen. Deze zaak werd in 1995 voor The New Yorker behandeld door journalist Susan Orlean, die haar verslag later aanpaste in het non-fictieboek "The Orchid Thief" uit 1998.

Het boek van Orlean werd vervolgens aangepast door scenarioschrijver Charlie Kaufman voor de film "Adaptation" uit 2002, geregisseerd door Spike Jonze. Naast andere opmerkelijke eigenaardigheden van de film, die het verhaal gedeeltelijk fictief maakt, bevat het de vreemde combinatie van Meryl Streep, die Orlean speelde, met Nicolas Cage, die zowel Kaufman speelde als zijn fictieve tweelingbroer. (Chris Cooper, die Laroche speelde, won een Academy Award voor zijn rol.)

12. Het is erg moeilijk om te kweken, maar één schimmel lijkt te helpen.

Geestorchideeën hebben zeer bijzondere groei-eisen, waaronder hoge temperaturen, hoge luchtvochtigheid, diffuus licht, specifieke soorten bomen en een specifieke symbiotische schimmel. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

De spookorchidee sterft niet alleen wanneer hij uit zijn natuurlijke habitat wordt verwijderd, maar hij is ook beroemd ongeschikt voor gevangenschap in het algemeen. Botanici worstelden lang met het kweken van de orchidee, in de hoop een populatie van in gevangenschap gekweekte planten te creëren die periodiek konden worden getransplanteerd om hun wilde tegenhangers te bufferen.

Hoewel de spookorchidee onmogelijk te telen leek, hebben onderzoekers de afgelopen jaren enkele doorbraken gemaakt. Michael Kane, hoogleraar milieutuinbouw aan de Universiteit van Florida, heeft met een team van onderzoekers samengewerkt om spookorchideezaden uit het wild naar een vermeerderingslab te brengen, waar ze proberen de zaden onder steriele omstandigheden te ontkiemen op een gegeleerd medium en breng de planten vervolgens over in een kas.

De sleutel is niet alleen het opnieuw creëren van precieze omstandigheden die spookorchideeën nodig hebben om te gedijen, maar ze ook de juiste schimmel te geven. Geestorchideezaden ontkiemen niet tenzij ze zijn geïnfecteerd met een specifieke mycorrhiza-schimmel, die energie geeft voor de ontkieming en vervolgens groeit op de wortels van de plant als onderdeel van een symbiotische relatie. In het wild lijken spookorchideeën bomen te koloniseren met vochtige, gegolfde schors die schimmels herbergt in het geslacht Ceratobasidium, en onderzoekers hebben bepaalde schimmelsoorten geïdentificeerd die tot hogere kiemkracht leiden.

Michael Kane, milieutuinbouwer aan de Universiteit van Florida, bevestigt in 2016 een bedreigde spookorchidee aan een gastheerboom in het Florida Panther National Wildlife Refuge. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

Kane en zijn team zijn zo succesvol geweest in het kweken van spookorchideeën dat ze ze ook opnieuw in het wild hebben geïntroduceerd. De onderzoekers plantten in 2015 80 orchideeën in het wild, bereikten een jaar later een overlevingspercentage van 80% en volgden in 2016 met 160 meer orchideeën. Dit alleen zal de soort misschien niet redden, vooral als de habitats in gevaar blijven, maar het is nog steeds een grote stap in de richting van het behoud van deze ongelooflijke geesten.

'Voor het behoud van orchideeën is dit groot', zei Kane in 2016. 'We zijn erg enthousiast.'

Editor-update: dit verhaal is bijgewerkt sinds het in augustus 2019 werd gepubliceerd.

Verwante Artikelen