22 dingen die je misschien niet weet over eekhoorns

Eekhoorns krijgen veel aandacht van mensen, maar niet altijd veel waardering. We hebben de neiging om stil te staan ​​bij het gestolen vogelzaad of de bezette zolders, maar eekhoorns hebben een lange, meestal ongevaarlijke - en vaak vermakelijke - geschiedenis van het leven in ons midden.

Deze zachtere kant verdient ook aandacht, vooral omdat eekhoorns tot de meest zichtbare dieren in het wild behoren in veel grote steden en buitenwijken. Ze zijn wijdverspreid en geliefd, en ondanks een talent voor kattenkwaad, inspireren ze zelden dezelfde minachting als andere, meer vuilnisgevoelige stadsdieren zoals ratten, duiven of opossums. Ze zijn als harige kleine bosambassadeurs die parken en achtertuinen gebruiken als hun stedelijke ambassades.

Dat is het idee achter Squirrel Appreciation Day, opgericht in 2001 door Christy McKeown, rehabilitator voor natuurbehoud in North Carolina. Het wordt elk jaar op 21 januari gehouden, maar net als de Dag van de Waardering van Olifanten, de Pinguïn-bewustmakingsdag en soortgelijke informele dierenvakanties is het behoorlijk gedecentraliseerd. Zoals McKeown op haar website uitlegt: 'terwijl er geen officiële evenementen op het programma staan, kun je het vieren door extra voedsel voor de eekhoorns te geven'. Ze waarschuwt echter ook dat 'te veel traktaties tot gezondheidsproblemen zullen leiden'. (En het routinematig voeren van een wild dier kan het afhankelijk maken.)

Die vakantie is voornamelijk gericht op bossige eekhoorns die veel voorkomen in de oostelijke VS en wordt midden in de winter gehouden, omdat dat voor hen een braakliggende tijd van het jaar kan zijn. Maar in een groot deel van Noord-Amerika en elders spelen allerlei soorten eekhoorns het hele jaar door een belangrijke ecologische rol. Dus, om elke dag meer het gevoel te geven dat je een eekhoorn-waarderingsdag bent, volgen hier enkele interessante feiten over deze intrigerende knaagdieren:

Een oosterse eekhoorn plant zijn volgende zet in Rock Creek Park in Washington, DC (foto: Mr.TinDC [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

1. Er zijn wereldwijd meer dan 200 soorten eekhoorns, van eekhoorns en vliegende eekhoorns tot eekhoorns en marmotten. Ze zitten allemaal in de Sciuridae-familie, die afkomstig is uit elk continent behalve Australië en Antarctica.

De Indiase reuze eekhoorn is een van de vele reuze eekhoornsoorten afkomstig uit Zuid-Azië. (Foto: Atul Sinai Borker / Shutterstock)

2. Eekhoorns variëren in grootte van de vijf-inch Afrikaanse pygmee-eekhoorn tot relatieve kolossen zoals de Indische reuzeneekhoorn (hierboven afgebeeld) of de rood-witte reuze vliegende eekhoorn van China, die beide meer dan 3 voet lang kunnen worden.

De vier voortanden van een eekhoorn blijven zijn hele leven groeien. (Foto: Puttinan Inchan / Shutterstock)

3. Eekhoorns hebben vier voortanden die continu groeien, met een snelheid van ongeveer 15 cm per jaar. Dit helpt hun snijtanden het constante knagen te doorstaan.

'Eerlijk gezegd is de grootste bedreiging die het Amerikaanse elektriciteitsnet tot nu toe heeft ervaren, eekhoorns', zegt John C. Inglis, voormalig adjunct-directeur van de National Security Agency. (Foto: Ztudio-Neosiam / Shutterstock)

4. Elektrische leidingen zijn niet opgewassen tegen eekhoorntanden, die in de afgelopen 30 jaar in de hele VS de schuld hebben gekregen van honderden stroomstoringen, waaronder uitval waardoor de NASDAQ-beurs in 1987 en 1994 kortstondig werd stilgelegd. Zoals de Brookings Institution opmerkt., "eekhoorns hebben het elektriciteitsnet vaker verwijderd dan de nul keer dat hackers hebben."

5. Volwassen boomeekhoorns leven normaal gesproken alleen, maar ze nestelen soms in groepen tijdens hevige koude perioden. Een groep eekhoorns wordt een "haast" of "dray" genoemd.

Puppiehondpups met zwarte staart hangen rond in het Custer State Park in South Dakota. (Foto: Tom Reichner / Shutterstock)

6. De eekhoornfamilie omvat ook meer sociale types. Prairiehonden zijn bijvoorbeeld sociale grondeekhoorns met complexe communicatiesystemen en grote kolonies, of 'steden' die honderden hectares kunnen beslaan. De grootste geregistreerde stad was een kolonie van Texas met prairiehonden met een zwarte staart die ongeveer 160 kilometer breed en 250 kilometer lang was en naar schatting 400 miljoen mensen telde.

7. Alle boomeekhoorns behoren tot het geslacht Sciurus, dat afkomstig is van de Griekse woorden "skia" (schaduw) en "oura" (staart). De naam weerspiegelt naar verluidt de gewoonte van eekhoorns om zich te verstoppen in de schaduw van hun lange, bossige staarten.

Boomeekhoorns, zoals deze in Battery Park, werden ooit als nieuwigheid gezien in New York City. (Foto: tovsla / Shutterstock)

8. In juli 1856 verzamelde zich een menigte in Central Park in New York om zich te verwonderen over de zeldzame aanblik van een grijze eekhoorn. Boomeekhoorns waren halverwege de 19e eeuw bijna uit veel Amerikaanse steden geëlimineerd, maar steden reageerden door meer parken en bomen toe te voegen - en door eekhoorns toe te voegen. Philadelphia hield een van de eerste gedocumenteerde herintroducties van eekhoorns in 1847, gevolgd door anderen in Boston, New York en elders. Tegen het midden van de jaren tachtig telde Central Park al ongeveer 1.500 grijze eekhoorns.

Euraziatische rode eekhoorns worden in delen van het VK verslagen door invasieve Amerikaanse grijzen. (Foto: Ashley Buttle [CC BY 2.0] / Flickr)

9. Oostelijke grijzen zijn de meest voorkomende Amerikaanse eekhoorns in de VS, maar naast het helpen terugwinnen van verloren leefgebieden, hebben mensen ze ook geïntroduceerd op plaatsen buiten hun geboorteland, van westelijk Noord-Amerika tot Europa en Zuid-Afrika. Oostelijke grijzen zijn nu invasieve plagen in het VK, waar ze kleinere, inheemse rode eekhoorns bedreigen (hierboven afgebeeld). Dit heeft de populariteit van het eten van grijze eekhoorns bij sommige Britten vergroot, wat deel uitmaakt van een bredere wereldwijde trend in het eten van invasieve soorten.

10. Er is ook een rijke geschiedenis in het eten van eekhoorns in de VS, waar ze al lang worden gebruikt in gerechten als Kentucky burgoo en Brunswick stoofpot. Eekhoornvlees is de laatste decennia uit de gratie geraakt, vooral dat van vliegende eekhoorns, maar veel Amerikanen jagen en eten nog steeds oostelijke grijzen. Eekhoorns zijn ook een belangrijke voedselbron voor veel niet-menselijke roofdieren, waaronder slangen, coyotes, haviken en uilen.

11. Boomeekhoorns eten meestal noten, zaden en fruit, maar het zijn alleseters. Van grijze eekhoorns is bijvoorbeeld bekend dat ze insecten, slakken, vogeleieren en karkassen van dieren eten wanneer ander voedsel schaars is.

12. Laten we hopen dat die karkassen niet te ranzig zijn - eekhoorns, zoals veel knaagdieren, kunnen niet overgeven. (Ze kunnen ook niet boeren of maagzuur ervaren.)

Een vosseekhoorn, de grootste soort Noord-Amerikaanse boomeekhoorn, vindt voedsel in Californië. (Foto: Franco Folini [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

13. De gemiddelde volwassen eekhoorn heeft ongeveer een pond voedsel per week nodig.

14. Boomeekhoorns overwinteren niet in de winter, maar vertrouwen op caches van eikels en andere noten die ze eerder in het jaar begraven hadden. Grijze eekhoorns beschermen deze caches met een aantal indrukwekkende voorzorgsmaatregelen tegen diefstal, zoals het graven van nepgaten om toeschouwers te misleiden of hun voedsel meerdere keren opgraven en herbegraven. Ze kunnen honderden caches per jaar maken, maar dankzij een gedetailleerd ruimtelijk geheugen en een sterk reukvermogen herstellen ze ongeveer 40% tot 80%. En degenen die ze verliezen, zijn niet echt verloren, omdat niet-herstelde eikelcaches eenvoudig in nieuwe eiken veranderen.

15. Uit een onderzoek uit 2010 bleek dat sommige eekhoorns oude ratelslanghuid verzamelen, erop kauwen en vervolgens aan hun vacht likken, waardoor een soort "ratelslangparfum" ontstaat dat hen helpt zich te verbergen voor de geurafhankelijke roofdieren.

Een witte eekhoorn daalt een boom in een stadspark in Olney, Illinois. (Foto: Tony Campbell / Shutterstock.com)

16. Als je een geheel witte of geheel zwarte eekhoorn in Noord-Amerika ziet, is het waarschijnlijk een grijze of vosseekhoorn in vermomming. De zwarte variant is het resultaat van melanisme, een ontwikkeling van donker pigment dat bij veel dieren voorkomt. Witte vacht kan worden veroorzaakt door albinisme, hoewel veel witte eekhoorns de kenmerkende roze of rode ogen niet hebben, maar hun kleur te danken hebben aan leucisme. Sommige plaatsen zijn vatbaarder voor witte eekhoorns, zoals Brevard, North Carolina, waar maar liefst één op de drie eekhoorns een witte vacht heeft.

17. Eekhoorns in winterslaap hebben een eigenschap die patiënten met een beroerte kan helpen beschermen tegen hersenbeschadiging, blijkt uit onderzoek dat is gefinancierd door de National Institutes of Health (NIH). Wanneer eekhoorns overwinteren, ervaren hun hersenen een aanzienlijk verminderde bloedstroom, net als mensen na een bepaald type beroerte, zeggen onderzoekers. Maar eekhoorns worden wakker na de winterslaap zonder ernstige gevolgen. Wetenschappers zijn van mening dat een potentieel medicijn 'de hersenen van patiënten met een ischemische beroerte dezelfde veerkracht kan geven door de cellulaire veranderingen na te bootsen die de hersenen van die dieren beschermen', zei de NIH in een persbericht.

18. Een Oost-grijze "rally-eekhoorn" werd een geïmproviseerde mascotte voor de St. Louis Cardinals in de Major League Baseball toen deze tijdens de play-offs van 2011 het veld opliep. De Cardinals wonnen de World Series.

Een rood-witte reuze vliegende eekhoorn onderzoekt Foping National Nature Reserve in China. (Foto: Burrard-Lucas Photography)

19. Vliegende eekhoorns kunnen niet echt vliegen - ze gebruiken alleen huidflappen tussen hun ledematen om van boom naar boom te glijden - maar het lijkt vaak alsof ze dat wel kunnen. Hun acrobatische sprongen beslaan vaak 150 voet, waarbij sommige soorten in een enkele beweging bijna 300 voet beslaan.

20. Amerikaanse rode eekhoorns zijn solitair en zeer territoriaal, maar in sommige zeldzame gevallen is het bekend dat ze verweesde pups van hun familieleden adopteren.

21 . Marmotten worden gevierd als weersvoorspellers in de VS en Canada, maar hun vaardigheden zijn een beetje overdreven. De voorspellingen van Punxsutawney Phil waren bijvoorbeeld tussen 1988 en 2010 grotendeels verkeerd, terwijl uit een onderzoek naar Canadese groundhogs bleek dat hun slagingspercentage slechts 37% was over 30 tot 40 jaar.

22. Eekhoorns communiceren met behulp van complexe systemen van hoogfrequent getjilp en staartbewegingen. Studies hebben ook aangetoond dat ze in staat zijn om naar elkaar te kijken en van elkaar te leren, vooral als het gaat om het stelen van voedsel.

***

We hebben het geluk dat deze slimme, charismatische wezens onder ons leven, maar zoals de meeste wilde dieren, is de beste manier om eekhoorns te waarderen, ze te bekijken, niet met ze om te gaan. Het voeren van dieren in het wild is over het algemeen een slecht idee, omdat het mensen afbeeldt als voedselbron en natuurlijk foerageren kan ontmoedigen. Sommige eekhoorns kunnen ook ziekten op de mens overbrengen, en zelfs gezonde dieren staan ​​niet boven onze vingers of gezichten.

Eekhoorns zijn notoir pittig als voedsel voor het oprapen ligt, zoals deze video laat zien:

Om eerlijk te zijn, delen ze hun eten wel als er genoeg te doen is:

Noot van de redactie: dit artikel is bijgewerkt sinds het voor het eerst werd gepubliceerd in januari 2012.

Verwante Artikelen