7 interessante feiten over Lucy de oude aap

Op een dag tijdens het Plioceen-tijdperk stierf een jongvolwassen aap in de Awash-vallei van Oost-Afrika. Ze werd snel vergeten en zou 3, 2 miljoen jaar lang niet meer worden gezien. Gedurende die tijd stierf haar soort uit, verschenen er nieuwe apen in heel Afrika en sommige ontwikkelden enorme hersenen, waardoor ze in feite de planeet konden veroveren.

Vervolgens, 3, 2 miljoen jaar na die noodlottige dag, struikelden twee van deze intelligente apen uiteindelijk over haar skelet in wat nu Ethiopië is. Ze realiseerden zich dat ze iets historischs hadden gevonden en begonnen haar voorzichtig uit de woestijn te graven.

Maar eerst gaven ze hun lang verloren gewaande familielid een naam: 'Lucy'.

Deze ontdekking kwam in 1974, waarbij Lucy van vergeten fossiel naar wereldberoemdheid katapulteerde. Wetenschappers vonden slechts ongeveer 40 procent van haar skelet, maar het was genoeg om een ​​baanbrekend verhaal te vertellen over de menselijke evolutie. En dat verhaal is niet snel te lezen: zelfs vandaag, tientallen jaren nadat Lucy opnieuw uit de Awash Valley is gekomen, halen wetenschappers nog steeds de krantenkoppen met geheimen die ze van haar botten leren.

Hier zijn een paar interessante feiten die je misschien niet weet over Lucy, van baanbrekende onthullingen over haar leven tot willekeurige weetjes over haar naam (namen):

1. Ze liep op twee voeten, maar hing ook rond in bomen.

Nieuw onderzoek ondersteunt het idee dat Lucy rechtop liep, vergelijkbaar met moderne mensen, maar ook veel tijd in bomen doorbracht - zoals wordt geïllustreerd door deze tentoonstelling van het Smithsonian Museum of Natural History. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy leefde op een cruciaal moment voor mensachtige apen die bekend staan ​​als mensachtigen. Haar soort was van voorbijgaande aard, met belangrijke kenmerken van zowel eerdere apen als latere mensen. (Het is echter vermeldenswaard dat het concept van de "missing link" een misvatting is. Het is gebaseerd op een achterhaalde overtuiging dat evolutie lineair is, en op een verkeerde interpretatie van onvermijdelijke hiaten in het fossielenbestand.)

Lucy liep op twee benen, een grote stap in de menselijke evolutie. We weten dit van verschillende aanwijzingen in haar botten, zoals de hoek van haar dijbeen in verhouding tot de oppervlakken van het kniegewricht - een aanpassing die helpt bij het balanceren van tweevoetige dieren tijdens het lopen. Haar kniegewrichten vertonen ook tekenen van het dragen van haar volledige lichaamsgewicht, in plaats van de last te delen met haar voorste ledematen, en er zijn verschillende andere indicaties gevonden in haar bekken, enkels en wervels. Toch kon haar skelet niet zo bewegen als het onze, en haar grote, chimpansee armen suggereren dat ze de bomen nog niet in de steek had gelaten.

Dit heeft sinds de jaren '70 wetenschappelijke debatten aangewakkerd. Was Lucy volledig tweevoetig of klampte ze zich nog steeds vast aan de boombewonende levensstijl van haar aapvoorouders? Haar schedel geeft aan dat ze rechtop stond, en haar gespierde armen zouden gewoon een geval van 'primitieve retentie' kunnen zijn - voorouderlijke kenmerken die in een soort achterblijven, zelfs nadat ze niet langer nodig zijn.

Het skelet van Lucy vertoont verschillende tekenen van tweevoetigheid of lopen op twee voeten. (Foto: Juan Aunion / Shutterstock)

Het is mogelijk dat Lucy's soort gestopt was met klimmen, maar nog geen kleinere armen had ontwikkeld. En jaren na haar ontdekking waren CT-scans niet geavanceerd genoeg om in fossielen te kijken. Dat soort informatie kan veel onthullen over het gedrag van Lucy, omdat het gebruik van invloed is op hoe botten zich ontwikkelen, maar tot voor kort was het geen optie.

In november 2016 publiceerden onderzoekers een studie in PLOS One op basis van nieuwe, meer geavanceerde CT-scans van Lucy's botten. Het onthulde zwaargebouwde bovenste ledematen, die het beeld ondersteunden van een gewone klimmer die zichzelf omhoog trok met haar armen. Bovendien suggereert het feit dat haar voet meer geschikt was voor tweevoetigheid dan voor grijpen, dat de kracht van het bovenlichaam vooral van vitaal belang was voor Lucy's manier van leven, wat resulteerde in robuuste armbeenderen.

Dit beantwoordt niet helemaal de vraag hoeveel tijd Lucy in bomen doorbracht, maar het werpt wel waardevol nieuw licht op deze beroemde voorouder. Ze heeft mogelijk 's nachts in bomen genest om roofdieren te vermijden, zeggen de auteurs, samen met wat foerageren bij daglicht. Acht uur per dag slapen zou dus betekenen dat ze ten minste een derde van haar tijd van de grond doorbracht, wat de noodzaak van haar vreemde mix van aanpassingen verklaart.

"Het lijkt misschien uniek vanuit ons perspectief dat vroege mensachtigen zoals Lucy het lopen op de grond op twee benen combineerden met een aanzienlijke hoeveelheid boomklimmen", zegt co-auteur en antropoloog van de Universiteit van Texas-Austin, John Kappelman, in een verklaring over de bevinding, "maar Lucy wist niet dat ze uniek was."

2. Ze liet ons de opkomst van grote menselijke hersenen heroverwegen.

De hersenen van Lucy's soort, Australopithecus afarensis, waren ongeveer een derde van de grootte van een modern menselijk brein. Hierboven is een endocast afgebeeld, een hersenmodel gebaseerd op de ruimte in de schedelgewelf van een dier. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Vóór Lucy werd algemeen aangenomen dat mensachtigen eerst grote hersenen ontwikkelden en later tweevoetig werden. Lucy was echter duidelijk gebouwd voor tweevoetig wandelen - een uiterst zeldzame aanpassing voor zoogdieren - en toch had haar schedel alleen ruimte voor hersenen ter grootte van een chimpansee. Haar hersencapaciteit was minder dan 500 kubieke centimeter, of ongeveer een derde zo groot als die van een moderne mens.

Deze mix van eigenschappen wijst op de beloning van rechtop lopen, een aanpassing die mogelijk de weg heeft vrijgemaakt voor latere soorten zoals Homo erectus om zulke grote hersenen te ontwikkelen. Het is nog steeds niet helemaal duidelijk waarom Lucy en andere mensachtigen zo begonnen te lopen, maar het was waarschijnlijk op zijn minst gedeeltelijk een manier om nieuw voedsel te vinden. En wat de eerste reden ook was, tweevoetigheid bood nog een extraatje voor latere soorten: het bevrijdde hun handen voor vaardigheden als gebaren, spullen dragen en - uiteindelijk - gereedschap maken.

Veel mensachtigen breidden hun dieet uit tijdens het Plioceen, met inbegrip van Lucy's soort, Australopithecus afarensis. Studies van tanden en botten tonen een afnemende afhankelijkheid van boomfruit, gecompenseerd door een piek in "op savanne gebaseerde voedingsmiddelen" zoals grassen, zegge en mogelijk vlees. Lucy zelf was mogelijk onderdeel van deze trend: fossiele schildpad- en krokodilleneieren werden gevonden in de buurt van waar ze stierf, waardoor sommigen speculeerden dat haar foerageervaardigheden onder meer het beroven van reptielennesten omvatten. In de loop van de tijd, naarmate het leven op de grond ingewikkelder werd voor mensachtigen, groeide waarschijnlijk het belang van intelligentie.

3. Ze was een volwassene, maar stond slechts zo groot als een moderne 5-jarige.

Een menselijk kind poseert naast het skelet van een volwassen Australopithecus afarensis. (Foto: James St. John [CC BY 2.0] / Flickr)

Lucy's hersenen waren misschien kleiner dan die van ons, maar om eerlijk te zijn, was dat ook haar hele lichaam. Ze was een volwassen jongvolwassene toen ze stierf, maar was slechts 1, 1 meter lang en woog ongeveer 29 kilogram (64 pond).

Wanneer Lucy's hersengrootte wordt beschouwd in verhouding tot de rest van haar lichaam, lijkt het niet zo klein. Haar brein is zelfs groter dan wat normaal is voor een moderne, niet-menselijke aap van haar lichaamsgrootte. Dit betekent niet noodzakelijk dat haar intelligentie de onze kan evenaren, maar het herinnert ons eraan dat ze niet alleen een oprechte chimpansee was.

4. Ze is mogelijk gestorven door uit een boom te vallen.

Deze illustratie toont een toonaangevende - maar niet algemeen aanvaarde - theorie over de dood van Lucy. Uit een onderzoek uit 2016 blijkt dat ze dodelijk gewond is geraakt door een val, 'waarschijnlijk uit een boom'. (Afbeelding: John Kappelman / UT-Austin)

Ondanks alles wat we in vier decennia over Lucy's leven hebben geleerd, is haar dood mysterieus gebleven. Haar skelet vertoont geen tekenen van knagen door carnivoren of aaseters (afgezien van een enkele tandmarkering op een van haar botten), dus wetenschappers betwijfelen of ze is gedood door een roofdier. Anders zijn ze echter stumped.

Vervolgens kondigde een team van Amerikaanse en Ethiopische onderzoekers in augustus 2016 een breuk aan in Lucy's cold case. Hun studie, gepubliceerd in het tijdschrift Nature, concludeerde dat haar dood 'kan worden toegeschreven aan verwondingen als gevolg van een val, waarschijnlijk uit een hoge boom'. Ze gebruikten CT-scans met hoge resolutie om 35.000 virtuele 'plakjes' van haar skelet te maken, waarvan er één iets vreemds liet zien. Lucy's rechter humerus had een soort breuk die ongebruikelijk was bij fossielen: een reeks scherpe, zuivere breuken met nog steeds botfragmenten en reepjes. Samen met andere, minder ernstige fracturen aan de linkerschouder en elders, komt dit overeen met een lange val waarbij het slachtoffer probeert de impact te breken door een arm uit te steken voordat hij landt, zoals de onderstaande video in meer detail beschrijft.

Afgezien van het werpen van licht op Lucy's laatste momenten, zou deze doodsoorzaak ook het idee ondersteunen dat Lucy's soort nog steeds in bomen woonde, wijst John Kappelman, die ook werkte aan de andere studie uit 2016 over Lucy's armen.

'Het is ironisch dat het fossiel dat centraal staat in een debat over de rol van boombewustzijn in de menselijke evolutie waarschijnlijk is gestorven aan verwondingen door een val uit een boom', zegt Kappelman in een verklaring. Niet alle experts zijn het met deze conclusie eens, met het argument dat de botschade na haar dood had kunnen ontstaan, hoewel de studie alom geprezen is. En afgezien van de potentiële wetenschappelijke inzichten, kan het leren hoe Lucy stierf ook de moderne mens helpen om op een meer persoonlijk niveau met haar om te gaan.

'Toen Lucy's meervoudige verwondingen voor het eerst in beeld kwamen, kwam haar beeld in me op en voelde ik een sprong van empathie in tijd en ruimte', zegt Kappelman. 'Lucy was niet langer gewoon een doos met botten, maar werd in de dood een echt individu: een klein, gebroken lichaam dat hulpeloos op de bodem van een boom lag.'

5. Haar Engelse naam komt van een Beatles-nummer.

//vimeo.com/107213875

Toen paleoantropoloog Donald Johanson en afgestudeerde student Tom Gray Lucy op 24 november 1974 vonden, gaven ze haar de prozaïsche naam "AL 288-1". Ondanks alles wat deze australopithecine ons heeft geleerd, is ze misschien geen begrip als die onhandige titel was blijven hangen. Gelukkig brak er die avond een feest uit in het kamp van het expeditieteam en het bood inspiratie voor een beter alternatief.

Zoals de wetenschappers vierden, speelde iemand het Beatles 'nummer' Lucy in the Sky with Diamonds 'uit 1967 keer op keer op de achtergrond. 'Op een bepaald moment in de nacht herinnert niemand zich wanneer of door wie, het skelet kreeg de naam' Lucy ', ' aldus het Human Origins Institute van de Arizona State University. De naam bleef hangen en 40 jaar later kan het moeilijk zijn om haar als iets anders te zien.

6. Haar Ethiopische naam, Dinkinesh, betekent 'je bent geweldig'.

Een reconstructie van Lucy begroet bezoekers in het Field Museum in Chicago. (Foto: Tim Boyle / Getty Images)

De naam "Lucy" heeft dit schepsel voor veel mensen vermenselijkt en ons ertoe gebracht ons een herkenbaar individu voor te stellen, niet alleen een gezichtsloos uitgestorven dier. Maar hoewel het op grote schaal resoneert, heeft het niet voor iedereen dezelfde culturele uitstraling.

En dus, hoewel de wereld haar voornamelijk als Lucy kent, is dat niet haar enige moderne naam. In het gebied waar ze daadwerkelijk woonde, nu onderdeel van Ethiopië, staat ze bekend als Dinkinesh in de Amhaarse taal. Lucy is een mooie naam, maar er is een unieke eerbied gecodeerd in Dinkinesh, wat zich vertaalt naar 'je bent geweldig'.

7. We lopen allemaal nog steeds in haar voetsporen.

Deze voetafdrukken zijn 3, 6 miljoen jaar geleden gemaakt, waarschijnlijk door Australopithecus afarensis. Ze werden gevonden in Laetoli, Tanzania, twee jaar na de ontdekking van Lucy in Ethiopië. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy behoorde tot een van de vele soorten in het uitgestorven Australopithecus-geslacht. Ze komt uit onstuimige tijden in de menselijke evolutie, lang voordat we de laatste overgebleven mensachtigen waren. Er wordt algemeen aangenomen dat één australopithecine-soort het hele Homo-geslacht lanceerde - waaronder eggheads zoals Homo habilis, Homo erectus, neanderthalers en ons - maar we weten nog steeds niet zeker wat onze directe voorouder is.

We zullen het misschien nooit weten, en sommige experts betwijfelen of we afstammen van A. afarensis, en noemen andere soorten als waarschijnlijkere kandidaten. Toch blijft Lucy een populaire mogelijkheid. Haar soort heeft veel gemeen met Homo, en sinds ons geslacht ongeveer 2, 8 miljoen jaar geleden ontstond (ongeveer op hetzelfde moment dat A. afarensis uitstierf), werkt de timing.

Een schedel gevonden in het Woranso-Mille-gebied van Ethiopië in 2016 biedt nieuwe aanwijzingen, maar het vertroebelt ook het water. Onderzoekers die de bijna volledige schedel bestudeerden, kondigden in 2019 aan dat hij toebehoorde aan A. anamensis, een mens waarvan lang werd gedacht dat hij de directe voorganger was van Lucy's soort. Dat denken staat nog steeds, maar het roept vragen op over timing: ze geloven nu dat Lucy's soort is vertakt van anamensis in plaats van het simpelweg te vervangen.

Zelfs als we niet de directe afstammelingen van Lucy zijn, is ze nog steeds een titaan van de menselijke geschiedenis. Als misschien wel de beroemdste australopithecine aller tijden, is ze niet alleen haar soort of haar geslacht gaan symboliseren, maar ook het idee van kleine, rechtopstaande apen die het toneel vormen voor de mensheid. We hebben nu een rijk fossielenbestand van Australopithecus, inclusief andere soorten en meer bewijs van Lucy's soort, zoals de Laetoli-voetafdrukken hierboven afgebeeld. Deze helpen ons allemaal om te verduidelijken hoe het leven was voor onze voormenselijke voorouders, wat een waardevolle context biedt voor het recente succes van onze eigen soort.

Homo sapiens is tenslotte pas zo'n 200.000 jaar geleden geëvolueerd. We hebben in die korte tijd veel bereikt, maar we hebben het zo druk gehad dat het gemakkelijk is te vergeten hoe kort we al bestaan. Fossielen suggereren bijvoorbeeld dat Lucy's soort tussen 3, 9 miljoen en 2, 9 miljoen jaar geleden leefde, wat zou betekenen dat deze nederige mensheid ongeveer 1 miljoen jaar bestond - of vijf keer langer dan we tot nu toe hebben gehaald.

Noot van de redactie: dit verhaal is bijgewerkt met nieuwe informatie sinds het in december 2016 werd gepubliceerd.

Verwante Artikelen