Alles wat je altijd al wilde weten over tumbleweeds

Net als cowboys, wagentreinen en buffels zijn tumbleweeds iconen van het Oude Westen. Deze gedraaide ballen met dood gebladerte die door woestijnen en het open bereik rollen, zijn nietjes van westerse films en de Amerikaanse verbeeldingskracht.

Maar de waarheid over tumbleweeds is niet zo eenvoudig. Het zijn misschien romantische symbolen van onze nationale liefdesrelatie met het Wilde Westen, maar tumbleweeds zijn ook invasief onkruid dat Russische distel wordt genoemd, en veel moderne westerlingen zijn bang dat ze het overnemen.

Hoe ze hier terecht zijn gekomen

In 1873 arriveerden Russische immigranten in South Dakota met lijnzaad dat blijkbaar besmet was met Russische distelzaden (Salsola tragus). Eenmaal gezaaid, ontspoorden deze indringers van een ander continent snel, niet gehinderd door natuurlijke roofdieren en ziekten om ze onder controle te houden. Elke winter nadat Russische distelplanten afsterven, breken de brosse struikachtige delen af ​​bij de wortels en waaien weg, waardoor zaden worden verspreid waar ze tuimelen (ongeveer 250.000 per plant).

Omdat de Russische distel gedijt bij weinig neerslag en gemakkelijk verstoord land, ontdaan van inheemse soorten, kan uitbuiten, was het in staat snel greep te krijgen op de uitgestrekte landbouwgebieden en overbegraasde weilanden van het droge Westen. Tegen het einde van de 19e eeuw was deze indringer al door de meeste westelijke staten en naar Canada gerold, vervoerd door wind en zelfs treinwagons.

Een botanicus van de regering die begin jaren negentig op onderzoek uitging, kon zijn ogen nauwelijks geloven: 'Een bijna doorlopend gebied van ongeveer 35.000 vierkante mijl is in de relatief korte periode van twintig jaar min of meer bedekt met de Russische distel.'

Leven van een tumbleweed

Tumbleweeds kunnen enkele meters hoog worden. (Foto: miheco [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Als we aan tumbleweeds denken, zien we zelden jonge Russische distelstruiken, die velen mooi vinden met hun roodpaars gestreepte stelen, zachte bladeren en delicate bloemen. Ze groeien van zes centimeter tot drie voet lang (met wat kiemen tot Volkswagen Beetle-maat) en ontwikkelen later scherpe stekels.

Veel diersoorten voeden zich met de sappige nieuwe scheuten, waaronder muilezelherten, pronghorn, prairiehonden en vogels. Het Russische distelhooi heeft tijdens de stofbak van de jaren dertig van de vorige eeuw vee gered van de hongerdood toen er geen ander voer beschikbaar was.

Russische distel is prachtig in bloei voordat hij opdroogt en wegvalt. (Foto: miheco [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Maar er is een keerzijde. Tumbleweeds is nooit gestopt met verspreiden. Bijna elke staat in de VS herbergt nu de Russische distel, evenals verschillende nieuwere soorten tumbleweed die als immigranten van over de hele wereld zijn aangekomen.

De aanhoudende droogte in het westen was een bijzondere zegen voor deze alomtegenwoordige overvallers, waarbij een recente explosie van stekelige sferen over mesa's en door canyons en steden werd gelanceerd, en zelfs een nieuwe gigantische hybride soort werd gecreëerd die momenteel door Californië veegt.

Tegenwoordig zijn tumbleweeds niet alleen een landbouwoverlast en brandgevaar, maar zoals CNN meldt, massale stapels begraven nu vaak huizen, blokkeren wegen en opritten en zelfs barricaderen mensen binnenshuis, zoals te zien in deze video's:

Op oudejaarsavond brachten staatstroepen in de staat Washington 10 uur door met het graven van automobilisten uit tumbleweeds die 20 tot 30 voet hoog op de rijbaan waren opgestapeld. Ze noemden de puinhoop 'tumblegeddon'.

#tumblegeddon Na 10 uur dat SR 240 gisteravond op oudejaarsavond werd gesloten, werd het omstreeks 0430 geopend dankzij @WSDOT_East We hebben nog steeds een achtergelaten auto opgesloten in de tumbleweeds die bij daglicht werd gevonden, gelukkig zat er niemand in. pic.twitter.com/df7XbnqafE

- Trooper C. Thorson (@ wspd3pio) 1 januari 2020

"Het zicht was slecht, waardoor auto's langzamer gingen rijden", vertelde Chris Thorson, patrouilleman van de staat Washington, aan USA Today. 'Toen ze stopten, stapelden de tumbleweeds zich zo snel op, dat ze binnen enkele minuten volledig waren opgeslokt. Het is een soort vreemde mix van weer en omstandigheden, ik weet niet hoe ik het echt moet uitleggen. Het is gewoon raar. Het is zo raar omdat het niet 't gebeurt niet. Meestal, 99 procent van de tijd, kun je door tumbleweeds rijden. "

We werken nog steeds aan het vrijmaken van de rijbaan met @WSDOT_East. We weten niet zeker wanneer de rijbaan wordt geopend. Tumbleweeds worden op plaatsen 20-30 voet opgestapeld. SC pic.twitter.com/zFbA3luscg

- Trooper C. Thorson (@ wspd3pio) 1 januari 2020

Amerikaanse emblemen

Tumbleweeds waren al aan het eind van de 19e eeuw een hekel aan ongedierte en brandgevaar, maar dat weerhield hen er niet van om in de 20e-eeuwse westerse films te worden vereeuwigd als ruige zwerfdieren, symbolen van onze nationale eerbied voor veerkrachtig individualisme, grote open ruimtes en kruipende grensvrijheid.

Twee westerns werden genoemd naar deze struikachtige eenzame zwervers - een stille film uit 1925 genaamd "Tumbleweeds" en een Audie Murphy-film uit 1953 met de naam "Tumbleweed". Een Gene Autry-film uit 1935 met de titel "Tumbling Tumbleweeds" bevatte ook een hit met dezelfde naam.

Luister naar een latere versie van zingende cowboy Roy Rogers en de Sons of the Pioneers in deze video:

Tumbleweeds blijven alles inspireren, van boek- en filmtitels tot restaurant-, zaken- en bandnamen - een bewijs van hun mythische kracht die voor het eerst in de Amerikaanse psyche is geëtst door de kracht van de grote (en kleine) schermen.

Bekijk deze film- en tv-montage van iconische tumbleweed-scènes van het Columbus Museum of Art:

Tumbleweed verwijdering

De oorlog tegen Russische distel en andere tumbleweed-soorten strekt zich uit tot bijna de tijd van hun toevallige aankomst. Beproefde beheeropties zijn onder meer het toepassen van pesticiden en het maaien van jonge planten of het wegrukken ervan voordat zaden de kans krijgen zich te ontwikkelen. Maar deze methoden zijn vaak duur en tijdrovend.

Als reactie hierop zijn wetenschappers begonnen met het testen van verschillende biologische opties, zoals dodelijke insecten die op natuurlijke en efficiëntere wijze tumbleweeds kunnen verwijderen. Daarnaast heeft de Amerikaanse Agricultural Research Service onlangs de ontdekking aangekondigd van twee veelbelovende schimmelpathogenen die tumbleweeds infecteren en doden. Het is niet verrassend dat de schimmels werden ontdekt in geïnfecteerde Russische distelplanten die op de Euraziatische steppen groeien - het oorspronkelijke huis van tumbleweeds.

Noot van de redactie: dit verhaal is bijgewerkt met nieuwe informatie sinds het werd geschreven in juli 2016.

Verwante Artikelen