De Great Sparrow Campaign was het begin van de grootste massale hongersnood in de geschiedenis

De geschiedenis is bezaaid met milieurampen, maar weinigen zijn te vergelijken met die in 1958 in China. Dat was het jaar dat Mao Zedong, de grondlegger van de Volksrepubliek China, besloot dat zijn land kon leven zonder ongedierte zoals mussen. De impact van deze slecht doordachte beslissing - samen met vele andere beleidsmaatregelen die hij voerde - veroorzaakte een domino-effect van vernietiging. Drie jaar later waren maar liefst 45 miljoen mensen dood.

Hoe is dit gebeurd? Het begon allemaal negen jaar nadat de Communistische Partij van China aan de macht kwam. Dat jaar initieerde Zedong wat hij de Great Leap Forward noemde, een enorme sociale en economische campagne die onder meer de landbouw veranderde in een collectieve, door de staat gesponsorde activiteit. Individuele, particuliere landbouw werd verboden als onderdeel van de transformatie van China tot een communistisch systeem.

Een van de eerste acties van Zedong na het collectiviseren van de landbouw was waarschijnlijk bedoeld om de boerderijen te beschermen. Mussen, zo werd hem verteld, aten veel graanzaden, dus beval Zedong de mensen om uit te gaan en alle mussen te doden. Tijdens de Great Sparrow Campaign, zoals het heet, werden honderden miljoenen musjes gedood, vooral omdat mensen ze achtervolgden totdat de vogels zo moe waren dat ze uit de lucht vielen. (De campagne maakte deel uit van de bredere Four Pests-campagne, die ook gericht was op ratten, vliegen en muggen - allemaal met het doel de menselijke hygiëne te verbeteren.)

Het probleem met de Great Sparrow-campagne werd duidelijk in 1960. Het leek erop dat de mussen niet alleen graanzaden aten. Ze aten ook insecten. Zonder vogels om ze te beheersen, namen de insectenpopulaties een hoge vlucht. Vooral sprinkhanen zwermden over het land en aten alles wat ze konden vinden, inclusief gewassen die bestemd waren voor menselijke consumptie. Aan de andere kant hadden de mensen snel te weinig eten en miljoenen leden honger. Nummers variëren natuurlijk, met het officiële nummer van de Chinese regering op 15 miljoen geplaatst. Sommige geleerden schatten echter dat het aantal dodelijke slachtoffers op 45 of zelfs 78 miljoen ligt. De Chinese journalist Yang Jisheng, die de hongersnood beschrijft in zijn boek "Tombstone", schat het aantal doden op 36 miljoen mensen. (Het boek, dat vorig jaar in de VS werd gepubliceerd, is in China verboden.)

Maar de mensen gingen niet snel of gemakkelijk ten onder. "Documenten vermelden enkele duizenden gevallen waarin mensen andere mensen aten", vertelde Yang in 2012 aan NPR. "Ouders aten hun eigen kinderen. Kinderen aten hun eigen ouders." Het gedrag was zo vreselijk - met duizenden mensen vermoord voor voedsel of om zich uit te spreken tegen de regering - dat het onderwerp van wat bekend is geworden als de Grote Hongersnood meer dan 50 jaar later taboe blijft in China.

Misschien wel het meest tragische aspect is dat de meeste van die sterfgevallen niet nodig waren. Hoewel de velden leeg waren, bevatten enorme graanpakhuizen genoeg voedsel om het hele land te voeden - maar de regering heeft het nooit vrijgegeven.

Een reeks tragedies

De dood van de mussen was niet de enige factor die bijdroeg aan de hongersnood, moorden en sterfgevallen. Om te beginnen was er in 1960 een enorme droogte. Anderzijds heeft de centrale regering nieuwe landbouwpraktijken ingesteld die volledige mislukkingen bleken te zijn. In de kern was de echte oorzaak de communistische regering, die - hetzij als beleid of door de zelfzuchtige daad van verschillende functionarissen - ervoor zorgde dat het graan niet aan de behoeftigen werd geleverd en het probleem verhulde. Ze hielden meedogenloos, sadistisch en brutaal vast, sloegen en jaagden iedereen op die de situatie leek te betwijfelen.

China heeft de oorzaken en gevolgen van de Grote Hongersnood, die nog steeds officieel bekend staat als de "Drie jaar van moeilijke periode" of "Drie jaar van natuurrampen", voortdurend afgezwakt. Yang vertelde The Guardian dat de volledige waarheid misschien nooit naar buiten zal komen op het vasteland van China, althans niet officieel. "Omdat het feest is verbeterd en de samenleving is verbeterd en alles is beter, is het moeilijk voor mensen om de wreedheid van die tijd te geloven."

Maar het verhaal lekt uit. Yang vertelde NPR dat het boek is vervalst en dat het e-boek in China is gekopieerd, iets waar hij niet om geeft. 'Onze geschiedenis is verzonnen. Het is in de doofpot gestopt. Als een land zijn eigen geschiedenis niet aankan, heeft het geen toekomst', zei hij.

Verwante Artikelen