Deze nieuw ontdekte 'pelikaanspinnen' lijken niet voor niets op pelikanen

Als er iets vreemds aan de hand is met de hierboven afgebeelde kleine pelikaan, dan is dat omdat het geen pelikaan is. Het is een 'pelikaanspin', een van de 18 nieuw ontdekte spinachtige soorten uit Madagaskar die een griezelige gelijkenis vertonen met hun gelijknamige zeevogels.

De 18 voorheen onbekende soorten worden beschreven in een nieuwe studie, deze week gepubliceerd in het tijdschrift Zookeys. De spin hierboven, Eriauchenius milajaneae, is alleen bekend van één afgelegen berg in het zuidoosten van Madagaskar.

Pelikaanspinnen werden in 1854 geïntroduceerd in de wetenschap, toen een van de bizar ogende wezens werd bewaard in 50 miljoen jaar oude barnsteen. Met een lange nekachtige structuur en monddelen die als een gehoekte "snavel" uitstaken, waren de vergelijkingen met een pelikaan waarschijnlijk onvermijdelijk. Wetenschappers dachten aanvankelijk dat pelikaanspinnen waren uitgestorven, maar enkele decennia later werden er levende exemplaren gevonden - en toen werd het doel achter hun pelikaanachtige uiterlijk duidelijk.

Pelikaanspinnen, ook wel sluipmoordenaars genoemd, evolueerden om een ​​goede reden om er zo uit te zien: ze eten andere spinnen en hebben een manier nodig om hun potentieel gevaarlijke prooi van een veilige afstand te bedwingen. Het zijn actieve jagers, die de nacht doorkruisen op zoek naar zijden draglines gemaakt door andere spinnen. Wanneer ze er een vinden, volgen ze de zijde naar de bron, soms plukken ze op het spinnenweb om het dichterbij te laten komen. En zodra de nietsvermoedende prooi binnen bereik is, zal een pelikaanse spin hem doorboren met haar lange, met kaken getande 'kaken' (eigenlijk aanhangsels die chelicerae worden genoemd), zoals het Smithsonian Institution uitlegt. Vervolgens gebruikt ze haar chelicerae om de prooi weg te houden van haar lichaam, om zichzelf te beschermen tegen mogelijke tegenaanvallen totdat de gevangen spin sterft (zie onderstaande foto).

Een pelikaanspin bungelt zijn prooi ondersteboven met zijn chelicerae nadat hij hem heeft gevangen. (Foto: Nikolai Scharff)

"Ze lijken een beetje op deze kleine wolven in het bos die andere spinnen vangen", vertelt hoofdauteur en Smithsonian entomoloog Hannah Wood aan National Geographic.

Hoewel hun dieet van mede-spinnen sommigen heeft geïnspireerd om hen "kannibalen" te noemen, lijken pelikaanse spinnen eigenlijk niet op hun eigen soort te jagen. Wood zegt dat ze nog nooit iemand een andere pelikaanspin van welke aard dan ook heeft zien eten - zelfs als ze ze in een petrischaal legt, geven ze elkaar beleefd de ruimte. 'Als ik er drie had, zouden ze een driehoekpatroon maken', zegt ze. 'Vier maken een vierkant.'

Deze spinachtigen zijn 'levende fossielen', zegt Wood in een verklaring, en merkt op dat ze opmerkelijk veel lijken op oude soorten die bewaard zijn gebleven in het fossielenbestand, waarvan sommige 165 miljoen jaar geleden leefden. En naast Madagaskar zijn er ook moderne pelikaanspinnen gevonden in Zuid-Afrika en Australië, een merkwaardige verspreiding die suggereert dat hun voorouders deze landmassa's bewoonden toen ze nog allemaal deel uitmaakten van het supercontinent Pangea.

Eriauchenius bourgini is een kleine soort pelikaanspin uit het centrale oostelijke deel van Madagaskar. (Foto: Hannah Wood)

Pelikaanspinnen zijn bijzonder divers in Madagaskar, en die biodiversiteit was de belangrijkste focus van de nieuwe studie. Het bevat gedetailleerde beschrijvingen van 26 verschillende soorten, waarvan er 18 nooit eerder waren geïdentificeerd, verdeeld over twee afzonderlijke geslachten. Madagaskar staat bekend om zijn vreemde en brede fauna, maar veel inheemse soorten worden door ontbossing steeds meer bedreigd door habitatverlies. Onderzoekers zoals Wood hopen die trend te bestrijden door meer licht te werpen op de ecologische erfenis die op het spel staat.

Omdat ze vaak in afgelegen en moeilijk te verkennen habitats leven, waren tot voor kort slechts enkele soorten pelikaanspinnen goed bestudeerd. Deze nieuwe beschrijvingen vertegenwoordigen een grote sprong voorwaarts, maar Wood zegt dat ze waarschijnlijk nog steeds slechts het oppervlak krassen. 'Ik denk dat er nog veel meer soorten zullen zijn die nog niet zijn beschreven of gedocumenteerd', zegt ze. Het onthullen ervan zou moeten helpen bij het verzamelen van steun voor het behoud van wat er nog over is van de oude bossen van Madagaskar - en de unieke fauna die erop vertrouwt.

Gerelateerd op de site: Mysterious 'Silkhenge spider' is een meester-architect

Verwante Artikelen