Een paar interessante feiten over vliegende eekhoorns

Vleermuizen zijn de enige zoogdieren die echt vliegen, maar ze zijn niet de enige die je in de schemering boven je hoofd kunt zien duiken. Al tientallen miljoenen jaren zweven ook een aantal andere harige gewervelde dieren door bossen, vooral in het donker.

Vliegende eekhoorns - die eigenlijk glijden, niet vliegen - dateren uit tenminste het oligoceen, en komen nu in 43 soorten voor in Azië, Europa en Noord-Amerika. Ze varen van boom naar boom op een speciaal membraan tussen elke voor- en achterpoot, een truc die meerdere keren in de geschiedenis is geëvolueerd. (Afgezien van vliegende eekhoorns, wordt het ook gebruikt door andere luchtzoogdieren zoals anomalures, colugos en suikerzweefvliegtuigen.)

Vliegende eekhoorns zijn voornamelijk nachtdieren, maar komen soms ook overdag naar buiten, zoals deze rood-witte reuze vliegende eekhoorn (Petaurista alborufus) in het Foping National Nature Reserve in China. (Foto: Burrard-Lucas Photography)

Deze dieren glijden bij maanlicht door bomen en kunnen op geesten lijken. Toch is hun nachtelijke mystiek in evenwicht met een charisma met doe-ogen, waardoor ze waardevolle mascottes zijn voor de oude bossen waar ze leven. Mensen voelen zich van nature aangetrokken tot schattigheid en nieuwigheid, dus natuurbeschermers verzamelen vaak steun voor onrustige ecosystemen door schattige of ongewone dieren te benadrukken die ervan afhankelijk zijn.

Zelfs als we zelden glijdende zoogdieren in het wild zien, is het leuk om te weten dat ze er nog steeds zijn, terwijl ze patrouilleren in oerbossen zoals ze deden lang voordat onze eigen soort bestond. En aangezien hun toekomst afhangt van de gezondheid van dergelijke plaatsen, moet iedereen die deze dieren waardeert, ook fan zijn van inheemse bossen. Om een ​​beetje licht op beide te werpen, hier is een kijkje in de geheime wereld van vliegende eekhoorns:

Die schattige ogen zijn voor nachtzicht.

De Siberische vliegende eekhoorn strekt zich uit over Noord-Europa en Rusland, maar een populatie op het Japanse eiland Hokkaido wordt nu beschouwd als een endemische ondersoort, bekend als Pteromys volans orii. (Foto: harum.koh [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Grote, ronde ogen zijn een reden waarom vliegende eekhoorns er zo schattig uitzien voor mensen. Maar hoewel deze eigenschap typisch de kindertijd aangeeft bij zoogdieren - zoals de grote ogen die ons geliefd maken bij baby's en puppy's - behouden vliegende eekhoorns hun onevenredig dikke mollen tot volwassenheid. Ze ontwikkelden grote ogen om meer licht te verzamelen voor een beter nachtzicht, een aanpassing die door veel nachtdieren wordt gedeeld, van uilen tot maki's.

Ze kunnen 's nachts gloeien.

Hoewel we weten dat alle soorten vliegende eekhoorns 's nachts actief zijn, ontdekten onderzoekers pas onlangs dat sommige ook' s nachts gloeien.

Jonathan Martin, universitair hoofddocent bosbouw aan Northland College in Wisconsin, kwam op een avond terug van een wandeling toen hij een ultraviolet licht op een vliegende eekhoorn scheen en zag dat het roze oplichtte, meldt Popular Science. Op basis van die spontane ontdekking ontdekte een team van onderzoekers onder leiding van Allison Kohler uiteindelijk dat alle Amerikaanse vliegende eekhoorns 's nachts fluoresceren.

Ze leerden ook dat de vliegende eekhoorns aan hun onderkant sterker gloeien. Het is nog steeds onduidelijk waarom de eekhoorns überhaupt een fluorescerend effect afgeven, maar de onderzoekers hebben verschillende theorieën, waaronder het vermijden van roofdieren 's nachts, communicatie tussen de eekhoorns en navigatie door besneeuwd en ijzig terrein.

In plaats van vleugels hebben vliegende eekhoorns 'patagia' en polssporen.

Het harige, parachuteachtige membraan tussen de voor- en achterpoten van een vliegende eekhoorn staat bekend als een "patagium" (meervoud: patagia). Deze flappen vangen lucht op terwijl de eekhoorn valt, waardoor hij zichzelf naar voren stuwt in plaats van te dalen. Maar om ervoor te zorgen dat de patagia voldoende lucht opvangen, hebben vliegende eekhoorns ook nog een andere truc in petto: kraakbeensporen bij elke pols die bijna als een extra vinger kunnen worden verlengd, waardoor de patagia verder uitsteekt dan de kleine armen van de eekhoorn alleen zouden kunnen.

Wanneer een vliegende eekhoorn een boom wil bereiken die buiten de sprongafstand ligt, springt hij gewoon moedig de nacht in, zoals vastgelegd in de video hierboven. Vervolgens strekt het zijn ledematen uit, inclusief de polssporen, om zijn patagia uit te rekken en te gaan glijden. Het landt op de stam van zijn doelboom, grijpt de schors vast met zijn klauwen en snelt vaak onmiddellijk naar de andere kant om uilen te vermijden die mogelijk zijn glijden hebben gezien.

Vliegende eekhoorns kunnen 300 voet glijden en 180 graden draaien.

Een mening van een zuidelijke vliegende eekhoorn ( Glaucomys volans ) die boven glijdt. (Foto: Prattikppf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Ze vliegen misschien niet echt, maar vliegende eekhoorns leggen nog steeds indrukwekkende afstanden in de lucht af. De gemiddelde glijden van een noordelijke vliegende eekhoorn (Glaucomys sabrinusis) is ongeveer 65 voet (20 meter), volgens het University of Michigan Museum of Zoology, of iets langer dan een bowlingbaan. Maar het kan ook veel verder gaan als dat nodig is, met glijders geregistreerd tot 90 meter. Dat betekent dat een 11-inch (28 cm) noordelijke vliegende eekhoorn bijna de volledige lengte van een voetbalveld zou kunnen glijden, of ongeveer zo ver als het Vrijheidsbeeld hoog is. Het is ook opmerkelijk wendbaar en gebruikt zijn ledematen, donzige staart en patagiaspieren om scherpe bochten te maken, en trekt zelfs volledige halve cirkels in één beweging.

En dergelijke mogelijkheden zijn niet beperkt tot kleinere soorten: de rode reuze vliegende eekhoorn in Azië (Petaurista petaurista) kan 32 inch (81 cm) lang worden en weegt bijna 4 pond (1, 8 kg), maar is gezien tot behendige glijbanen tot 246 voet (75 meter).

90 procent van alle vliegende eekhoornsoorten bestaat alleen in Azië.

Een gigantische rode vliegende eekhoorn ( Petaurista petaurista ) strijkt op een tak in Sabah, Maleisië neer. (Foto: vil.sandi [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Wild vliegende eekhoorns zijn te vinden op drie continenten, maar zijn niet gelijkmatig verdeeld. Veertig van de 43 bekende soorten zijn endemisch in Azië, wat betekent dat ze van nature nergens anders op aarde voorkomen. En familieleden van vliegende eekhoorns hebben ongeveer 160 miljoen jaar in delen van Azië gewoond, volgens nieuw onderzoek naar fossielen van vliegende zoogdieren die afkomstig zijn uit het tijdperk van dinosauriërs. Zoals de New York Times meldt:

De fossielen van de nieuwe soort, Maiopatagium en Vilevolodon, zijn voortreffelijk bewaard gebleven en onthullen veel details van hun anatomie. Vleugelachtige huidlagen strekten zich uit van hun wangen tot hun benen en staarten. Ze hadden ook opmerkelijk flexibele schouders die nodig waren om in bomen te klimmen en vervolgens tijdens een zweefvliegtuig door de lucht te manoeuvreren.

Azië heeft een andere sleutelrol gespeeld in de geschiedenis van vliegende eekhoorns, volgens een onderzoek uit 2013, met dichte bossen die zowel een toevluchtsoord als een diversificatiecentrum bieden. Deze habitats hebben mogelijk vliegende eekhoorns tijdens ijstijden gered, maar ze zijn ook langzaam opgesplitst en in de loop van de tijd opnieuw verbonden, een proces dat nieuwe soorten kan stimuleren om te evolueren.

Zelfs als Aziatische bossen dat allemaal deden, worden velen nu geconfronteerd met groeiende bedreigingen door grootschalige ontbossing en door de mens veroorzaakte klimaatverandering, die beide veel sneller plaatsvinden dan de natuurlijke veranderingen die door oude vliegende eekhoorns zijn ondergaan. 'Op basis van dit werk', schreven de auteurs van de studie, 'voorspellen we een sombere toekomst voor de vliegende eekhoorns, een toekomst die nauw verbonden is met het lot van bossen in Azië.'

Slechts 3 vliegende eekhoorns komen oorspronkelijk uit de Nieuwe Wereld.

Zuidelijke vliegende eekhoorns komen veel voor in een groot deel van het oosten van Noord-Amerika. (Foto: Ryan M. Bolton / Shutterstock)

Vliegende eekhoorns komen voor in een groot deel van Noord- en Midden-Amerika, behalve dunbevolkte plaatsen zoals woestijnen, graslanden en toendra. Ze hebben zich aangepast aan een breed scala aan bossen in dramatisch verschillende klimaten, van Honduras tot Quebec en Florida tot Alaska. Maar in tegenstelling tot hun zeer diverse familieleden in Azië, komen al deze Amerikaanse vliegende eekhoorns uit slechts drie soorten. Er is de noordelijke vliegende eekhoorn en de zuidelijke vliegende eekhoorn (Glaucomys volans), plus de vliegende eekhoorn van de Humboldt (Glaucomys oregonensis), geïdentificeerd als een soort in 2017 nadat hij eerder was geclassificeerd als een ondersoort van de noordelijke vliegende eekhoorn.

Verspreidingskaarten voor twee van de drie vliegende eekhoornsoorten in Noord-Amerika. (Foto: Darekk2 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons

Alle drie de Amerikaanse soorten zijn vrij wijdverbreid, hoewel sommige ondersoorten relatief zeldzaam zijn, zoals de met uitsterven bedreigde Noordelijke vliegende eekhoorn Carolina (G. sabrinus coloratus) of de vliegende eekhoorn San Bernardino (G. sabrinus californicus).

Als vliegende eekhoorns in de buurt wonen, zijn we ons er vaak niet van bewust.

Vliegende eekhoorns kunnen in het donker moeilijk te herkennen zijn, maar worden soms verraden door hun oogglans, zoals de roodachtige weerspiegeling van deze noordelijke vliegende eekhoorn (Glaucomys sabrinus) in Ontario. (Foto: PJTurgeon [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

De meeste niet-glijdende eekhoorns zijn overdag of actief gedurende de dag. En omdat sommige soorten zich hebben aangepast aan het stadsleven - zoals het alomtegenwoordige oostelijke grijs van Noord-Amerika - behoren ze tot de meest voorkomende dieren in het wild voor veel mensen.

Maar in sommige delen van de wereld, waaronder een groot deel van Noord-Amerika, komen vliegende eekhoorns veel vaker voor dan hun zichtbaarheid overdag suggereert. Ze zijn wijdverspreid, niet alleen in afgelegen, bosrijke wildernis, maar ook in veel voorsteden met voldoende oude bomen om de levensstijl van een vliegende eekhoorn te huisvesten. We zien ze maar zelden omdat ze actief zijn als we de neiging hebben om te slapen, of in ieder geval binnenshuis. Zelfs als we 's nachts buiten zijn, kan de dekking van de duisternis vliegende eekhoorns voor ons verbergen.

Als u er echter een wilt zien of horen, zijn er manieren om uw kansen te verbeteren. Een zaklamp kan bijvoorbeeld 's nachts het oog van een vliegende eekhoorn laten zien, zoals op de foto hierboven. Veel soorten maken ook hoge, "goedkope" geluiden om met elkaar te communiceren, vaak te horen binnen de eerste paar uur na zonsondergang.

Baby vliegende eekhoorns hebben veel moederschap nodig.

Vliegende eekhoorns produceren pas lichaamswarmte als ze ongeveer 5 weken oud zijn. Wanneer weeskinderen naar opvangcentra voor dieren in het wild worden gebracht, worden ze vaak in dekens of verwarmingskussens gewikkeld voor warmte. (Foto: blu fish design / Shutterstock.com)

Zuidelijke vliegende eekhoorns zijn slimme overlevenden, maar ze bereiken dat punt alleen met veel moederlijke liefde. "Vrouwelijke zuidelijke vliegende eekhoorns baren haarloze, hulpeloze jongen die buitengewoon ongecoördineerd zijn en niet kunnen omrollen", legt het University of Michigan Museum of Zoology (UMMZ) uit. 'Tijdens de eerste paar dagen van hun leven kronkelen de jongeren voortdurend terwijl ze zwakke piepjes uitzenden.'

Hun oren openen binnen twee tot zes dagen na de geboorte en na ongeveer een week ontwikkelen ze wat vacht. Hun ogen gaan echter minstens drie weken niet open en ze blijven enkele maanden afhankelijk van hun moeder. "Vrouwtjes verzorgen hun jongen in het nest en verzorgen ze 65 dagen, wat ongebruikelijk lang is voor een dier van deze omvang", vult de UMMZ aan. "De jongen worden onafhankelijk als ze 4 maanden oud zijn, tenzij ze later in de zomer worden geboren, in welk geval ze meestal als gezin overwinteren."

Moeders onderhouden ook verschillende secundaire nesten, merkt het Savannah River Ecology Lab (SREL) van de University of Georgia op, waar ze met hun kroost kunnen vluchten als de belangrijkste nestlocatie te gevaarlijk wordt. Een zuidelijke vliegende eekhoorn zou dit hebben gezien tijdens een bosbrand, zelfs toen de vlammen haar vacht aan het schroeien waren.

Vliegende eekhoorns overwinteren niet, maar wel hygge.

Ondanks het bewonen van ijskoude bossen in plaatsen als Canada, Finland en Siberië, overwinteren vliegende eekhoorns niet. In plaats daarvan worden ze minder actief bij koud weer, brengen ze meer tijd door in hun nesten en minder foerageren. (Ze wagen zich echter nog steeds in de winter, zoals de Japanse dwerg die eekhoorns vliegt in de video hierboven.)

Ze staan ​​er ook om bekend dat ze omgaan met barre winterweer door samen te kruipen. Meerdere eekhoorns delen om deze reden soms een nest, behalve alleen directe familieleden. Ze kunnen hun stofwisseling en lichaamstemperatuur verlagen om energie te besparen, volgens de SREL, en profiteren van elkaars stralingswarmte. Huddling voor warmte kan zelfs zo belangrijk zijn dat van vliegende eekhoorns ook bekend is dat ze hun nest delen met andere soorten dieren in het wild, waaronder vleermuizen en zelfs krijsende uilen.

Sommige vliegende eekhoorns zijn groter dan een huiskat.

Rood-witte reuze vliegende eekhoorns kunnen van kop tot staart 1 meter lang worden. (Foto: Burrard-Lucas Photography)

Vliegende eekhoorns variëren in grootte van enkele centimeters tot een paar voet, inclusief enkele van de kleinste en grootste boomeekhoorns die de wetenschap kent. Beide Amerikaanse soorten zijn bijvoorbeeld relatief klein, terwijl sommige Aziatische vliegende eekhoorns enorm kunnen zijn.

Bekend als gigantische vliegende eekhoorns, deze variëren van overvloedig tot bedreigd. De rood-witte reus (Petaurista alborufus) kan meer dan 3 voet (1 meter) lang en top 3 pond (1, 5 kilogram) zijn en komt relatief veel voor in Midden- en Zuid-China. De iets kleinere rode reus (P. petaurista) heeft een nog groter bereik, van Afghanistan en Pakistan tot Maleisië en Singapore. Beide worden door de Internationale Unie voor het behoud van de natuur (IUCN) genoemd als "minst zorgwekkend".

Een rood-witte reuze vliegende eekhoorn wordt behandeld in een reddingscentrum in Guangzhou, China. (Foto: China Photos / Getty Images)

Sommige andere reuzen zijn veel zeldzamer. De wollige vliegende eekhoorn (Eupetaurus cinereus) is alleen bekend van ongeveer een dozijn exemplaren in het uiterste noorden van de Himalaya en wordt door de IUCN als bedreigd beschouwd vanwege het opruimen van zijn inheemse dennenbossen.

Er is ook de ernstig bedreigde Namdapha-vliegende eekhoorn (Biswamoyopterus biswasi), alleen bekend van een enkel exemplaar dat in 1981 in het Namdapha National Park in India werd gevonden. Men dacht dat het het enige lid van zijn geslacht was tot 2012, toen een verwante soort (B. laoensis ) werd ontdekt op een bushmeat-markt in Laos.

Dit is geen vliegende eekhoorn, maar wel een glijdend zoogdier.

Sunda colugos ( Galeopterus variegatus ) zijn glijdende zoogdieren uit Zuidoost-Azië. (Foto: Vincent Thomas / Shutterstock.com)

Afgezien van vliegende eekhoorns, zijn er ook ten minste 20 andere soorten glijdende zoogdieren buiten de eekhoornfamilie, Sciuridae. Ze wonen in vergelijkbare bosrijke omgevingen, gebruiken hun patagia op vergelijkbare manieren en zijn over het algemeen nachtelijk; ze ontwikkelden gewoon hun capaciteiten afzonderlijk, een proces dat convergente evolutie wordt genoemd.

Zweefvliegtuigen zonder eekhoorns zijn onder andere colugos - ook wel bekend als "vliegende maki's", hoewel ze geen maki's zijn en niet kunnen vliegen - en de anomaluren, zeven Afrikaanse knaagdieren die de "schubstaartige eekhoorns" worden genoemd, hoewel ze geen echte eekhoorns zijn. Er zijn ook buidelratten, een groep buideldieren, waaronder suikerzweefvliegtuigen, de bedreigde mahoniehouten zweefvliegtuig van Australië en de ernstig bedreigde noordelijke zweefvliegtuig van Papoea-Nieuw-Guinea.

Sommige vliegende eekhoorns zijn verslaafd aan zolder.

Nu bossen over de hele wereld vervagen tot boerderijen en steden, moet het wild zich aanpassen of verdwijnen. Veel vliegende eekhoorns zijn aanpasbaar gebleken aan menselijke habitats, inclusief beide Amerikaanse soorten, als er genoeg hoge bomen intact blijven. Maar hun vindingrijkheid verleidt ook enkele vliegende eekhoorns om onze huizen te delen, waarbij ze zolders verwarren met enorme boomholtes. En dat kan tot problemen leiden, zoals de video hierboven uitlegt.

Uiteindelijk is de sleutel tot het wegwerken van vliegende eekhoorns en andere knaagdieren uitsluiting of het afsluiten van hun toegangspunten, omdat zij of andere indringers anders gewoon opnieuw zouden kunnen binnenvallen. Zie deze factsheet van de afdeling Energie en Milieubescherming van Connecticut voor tips over het op humane en effectieve wijze scheiden van wegen en deze uitgebreide gids over het uitzetten van een vliegende eekhoornfamilie. (Probeer ze ook niet als huisdier te houden - het voeren en huisvesten van dieren in het wild is over het algemeen een slecht idee voor alle betrokkenen.)

Ze zijn een van de vele redenen waarom oerbossen het waard zijn om te worden beschermd.

Vliegende eekhoorns gedijen vaak in oerbossen, zoals deze in de kust van Oregon. (Foto: Alaina McDavid [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Bossen maakten vliegende eekhoorns tot wie ze waren en creëerden omgevingen waar glijdende vaardigheden hun voorouders een voorsprong gaven. En vliegende eekhoorns hebben in ruil daarvoor bijgedragen aan het vormen van hun leefomgeving, het verspreiden van boomzaden en het verstrekken van voedsel aan inheemse roofdieren zoals uilen.

Vliegende eekhoorns spelen slechts een kleine rol in grote, gecompliceerde bosecosystemen, maar die ecosystemen zijn ook behoorlijk waardevol voor mensen en bieden een schat aan natuurlijke hulpbronnen en ecologische diensten zoals schonere lucht, schoner water en minder overstromingen. We verliezen die voordelen soms uit het oog en charismatische dieren in het wild, zoals vliegende eekhoorns, kunnen ons eraan herinneren dat we het bos door de bomen niet mogen missen.

Noot van de redactie: dit verhaal is bijgewerkt sinds het voor het eerst werd gepubliceerd in januari 2017.

Verwante Artikelen