Gloeiende zeeschildpad is het eerste biofluorescente reptiel dat ooit is gevonden

Het klinkt als iets buitenaards, geschikt voor een sprookje: een gloeiende zeeschildpad. Maar dit wezen is echt. Eerder onbekend voor de wetenschap, lijkt het erop dat sommige karetschildpadden in staat zijn tot biofluorescentie. Een team van wetenschappers was onlangs de eerste die zo'n dier zag tijdens een duik voor de Salomonseilanden.

De wetenschappers, die op zoek gingen naar bekendere biofluorescerende wezens zoals koralen en sommige vissen, waren verbluft toen de lichtgevende zeeschildpad naar hen toe kwam zwemmen, stralend met neongroen en rood.

Omdat de onderzoekers speciale apparatuur bij zich hadden om natuurlijke biofluorescentie te bekijken - een blauw licht dat overeenkwam met het blauwe licht van de omringende oceaan en een camera met een geel filter - hadden ze een unieke kans om de gloeiende schildpad in al zijn glorie te filmen. Je kunt die video hier exclusief bij National Geographic bekijken.

'Ik bestudeer schildpadden al heel lang en ik denk niet dat iemand dit ooit heeft gezien', zei Alexander Gaos, directeur van het Eastern Pacific Hawksbill Initiative, tegen National Geographic. 'Dit is werkelijk verbazingwekkend.'

De zeeschildpad vertegenwoordigt het eerste bekende geval van biofluorescentie in een reptiel. Biofluorescentie, die optreedt wanneer organismen licht absorberen, transformeren en als een andere kleur uitstralen, moet niet worden verward met bio- luminescentie, die meestal een chemische reactie inhoudt waarbij organismen daadwerkelijk hun eigen licht produceren. Wetenschappers beginnen nog maar net met het verkennen van de levendige wereld van biofluorescentie in de natuur, een fenomeen dat in het verleden grotendeels over het hoofd werd gezien. Deze zeeschildpad is een verrassende herinnering aan hoeveel er nog meer te ontdekken is.

Tot dusver is het onduidelijk of dit gloeiende vermogen uniek is voor een kleine populatie karetschildpadden die rond de Salomonseilanden zwemmen, of dat het overal onder de karetschildpadden en andere zeeschildpadden meer voorkomt. Dit is de enige wilde karetschildpad die ooit met de vaardigheid is ontdekt, maar duikers dragen zelden of nooit de juiste uitrusting om het te vangen. Onderzoekers testten een aantal jonge gevangenen in de buurt die in gevangenschap werden gehouden door een lokale gemeenschap, en ze gloeiden ook rood. Er is echter meer onderzoek nodig voordat er bredere claims kunnen worden gemaakt.

Het is ook te vroeg om te zeggen hoe de schildpadden hun biofluorescentie gebruiken. Het kan helpen om ze te camoufleren terwijl ze tussen vergelijkbaar gloeiende koralen zwemmen, of het kan roofdieren verwarren. Sommige fluorescerende organismen gebruiken hun lichtshow als een vorm van communicatie, en die mogelijkheid kan de schildpadden ook nog niet uitsluiten.

Helaas kunnen deze dieren verdwijnen voordat we alle antwoorden krijgen. Zeeschildpadden van Hawksbill worden ernstig bedreigd en sommige populaties worden nog steeds met uitsterven bedreigd door menselijke visserijpraktijken en stroperij. Het zou zonde zijn om deze briljante dieren te zien verdwijnen op het moment dat we net ontdekken hoe helder ze schijnen.

Verwante Artikelen