Heb je ooit een witte eekhoorn gezien?

Hoewel er in Azië twee bekende soorten witte eekhoorns zijn, zijn er geen in Noord-Amerika, dus als je hier een geheel witte of meestal witte eekhoorn in het wild hebt gezien, heb je iets vrij zeldzaams gezien. Maar om te begrijpen waarom, is enige achtergrond op zijn plaats.

De meeste witte eekhoorns in Noord-Amerika zijn genetische kleurvarianten van de oostelijke grijze eekhoorn.

Voor sommige van deze oosterse grijze eekhoorns worden hun unieke vachten veroorzaakt door albinisme, een aangeboren aandoening die wordt gekenmerkt door weinig of geen productie van melanine. Door dit gebrek aan melanine lijken de ogen van het albinodier roze of rood, de kleur van zijn bloedvaten.

Eekhoorns met volledig witte jassen en donkere ogen zijn echter waarschijnlijk leukistisch.

Leucisme houdt een gedeeltelijk verlies van pigmentatie in en wordt vaak aangezien voor albinisme, maar hoewel leucistische dieren een witte, bleke of vlekkerige kleuring hebben, blijft hun oogkleur onaangetast.

Maar dan zijn er de witte eekhoorns die niet albino of leucistisch zijn.

'Nog zeldzamer lijkt het type vachtpatroon dat we hier in Brevard, North Carolina hebben. De vacht is grotendeels wit, maar er is een opvallende (grijze) kopvlek en dorsale streep die breder wordt in het schoudergebied ”, schrijft Robert Glesener, onderzoeksdirecteur van het White Squirrel Research Institute. 'Er zijn aanwijzingen dat dit patroon is geërfd.'

Een albino oostelijke grijze eekhoorn in Olney, Illinois. (Foto: Tony Campbell / Shutterstock)

Waar ze te zien zijn

Oost-grijze eekhoorns zijn een veel voorkomende soort, dus je zou technisch gezien overal in het inheemse bereik van het dier een witte eekhoorn kunnen spotten.

De eekhoorns leven in de oostelijke en midwestelijke VS en de oostelijke provincies van Canada, maar bepaalde steden en dorpen staan ​​bekend om hun grote populatie witte eekhoorns, waaronder Brevard, North Carolina; Marionville, Missouri; Olney, Illinois; Kenton, Tennessee; en Exeter, Ontario.

Maar je kans om een ​​witte eekhoorn te zien is groter in Brevard. Uit onderzoek van Glesener is gebleken dat bijna een op de drie eekhoorns in de stad witte vacht heeft, wat betekent dat het het hoogste percentage wit heeft van alle bekende eekhoornkolonies.

Op veel van de plaatsen waar witte eekhoorns gedijen, zijn hun kolonies terug te voeren op witte eekhoorns die zijn vrijgelaten of in het wild zijn ontsnapt.

In het geval van de witte eekhoorns van Brevard ontving een lokale bewoner in 1949 een paar witte eekhoorns - die waren ontsnapt uit een carnaval in Florida - als geschenk. Uiteindelijk maakte een van deze eekhoorns nog een jailbreak en begon in het wild te fokken.

Een witte eekhoorn gluurt achter een boom uit aan het Brevard College in Brevard, North Carolina. (Foto: Laura Moss / MNN)

Waarom bloeien ze op bepaalde gebieden?

Albinisme kan vaak een nadeel zijn voor het voortbestaan ​​van een dier.

'Hun overlevingspercentage is vrijwel nul', zegt Chad Staples, curator bij Featherdale Wildlife Park. 'Roofdieren kiezen ze gemakkelijk uit een groep. Gezinnen en sociale groepen kunnen ze uitsluiten omdat ze voor elk ander lid er vreemd uitzien. '

Dus waarom gedijen eekhoorns met witte vacht in bepaalde gebieden?

Allereerst is er enig bewijs dat witte verkleuring in sommige omstandigheden voordelig kan zijn omdat roofdieren een geheel wit wezen mogelijk niet als prooi identificeren.

Ten tweede zijn locaties met grote populaties witte eekhoorns meestal steden en dorpen waar roofdieren beperkt zijn.

De grootste factor die bijdraagt ​​aan het voortbestaan ​​van de eekhoorns is echter dat ze vaak een zekere mate van bescherming krijgen van bewoners.

Terwijl oosterse grijze eekhoorns vaak als ongedierte worden beschouwd, kunnen witte eekhoorns gewaardeerd en zelfs gevierd worden. Op veel plaatsen zijn de eekhoorns een trekpleister voor bezoekers, wat een vast toeristisch geld oplevert.

'Er zijn mensen helemaal uit Indonesië gekomen, uit Australië. Veel mensen komen uit Londen om de eekhoorns te zien, 'vertelde Clint Wise, eigenaar van Marionville, Indiana's White Squirrel Hollow Bed and Breakfast, aan Rural Missouri.

In Brevard worden witte eekhoorns zo gewaardeerd dat het stadsbestuur in 1986 een verordening goedkeurde die een heiligdom voor de dieren instelde, en vandaag worden ze gevierd op het jaarlijkse White Squirrel Festival.

Wanneer de lokale bevolking witte eekhoorns waardeert boven hun grijze tegenhangers, selecteren ze tegen de normale kleuring van de dieren, en na een paar generaties komen genen voor witte vacht vaker voor, waardoor witte eekhoorns kunnen bloeien.

Verwante Artikelen