Hoe koraalriffen ons kunnen helpen de klimaatverandering te doorstaan

De zeespiegel stijgt en de tropische cyclonen worden intenser, wat slecht nieuws is voor ongeveer 200 miljoen mensen die langs de kusten van de aarde wonen. Had de evolutie maar miljoenen jaren besteed aan het verfijnen van een soort zeedier om gigantische barrières te bouwen en te onderhouden die de woede van de oceaan voor ons kunnen verzachten.

Dat deed het: koralen. De riffen die deze dieren bouwen, zijn bij wetenschappers en surfers bekend omdat ze de klappen van binnenkomende golven absorberen en grote, dramatische breuken creëren. Maar nu, dankzij een studie uit 2014, hebben we waardering voor hoe vitaal deze ecologische bouwploegen zijn geworden. De studie, gepubliceerd in het tijdschrift Nature Communications, biedt "de eerste wereldwijde synthese van de bijdragen van koraalriffen aan risicoreductie en aanpassing", volgens een verklaring van de Nature Conservancy, die de studie samen met een internationaal team van onderzoekers heeft helpen produceren.

Koraalriffen verminderen de energie van een golf tot 97 procent, blijkt uit het onderzoek. Alleen al de rifkam - het ondiepste gebied waar de golven het eerst breken - verdrijft de meeste energie en absorbeert ongeveer 86 procent van de kracht van een golf voordat deze de rifvlakte of lagune bereikt. Zonder een dergelijke buffer moeten kustbewoners de volle last krijgen van stijgende zeeën en sterkere stormvloeden als gevolg van klimaatverandering.

"Koraalriffen dienen als een effectieve eerste verdedigingslinie tegen inkomende golven, stormen en opkomende zeeën", zegt Michael Beck, hoofd mariene wetenschapper bij de Nature Conservancy en co-auteur van de studie. "200 miljoen mensen in meer dan 80 landen lopen gevaar als koraalriffen niet worden beschermd en hersteld."

Landen besparen geld tijdens overstromingen

Koraalriffen herbergen een verscheidenheid aan zeedieren. (Foto: Debra James / Shutterstock)

Ongeveer 44 procent van alle mensen leeft binnen 60 mijl van een oceaankust, volgens de Verenigde Naties. En aangezien de opwarming van de aarde de zeespiegel snel doet stijgen en meer overstromingen aan de kust aanmoedigt, zouden koraalriffen een natuurlijke oplossing kunnen bieden voor een enorm door mensenhanden gemaakt probleem.

"Koraalriffen zijn prachtige natuurlijke kenmerken die, wanneer ze gezond zijn, vergelijkbare golfreductie-voordelen kunnen bieden aan vele kunstmatige kustverdedigingen en zich kunnen aanpassen aan zeespiegelstijging", zegt Curt Storlazzi, oceanograaf bij de US Geological Survey en co-auteur van de 2014 studie. "Dit onderzoek toont aan dat het herstel van koraalriffen een kosteneffectieve manier kan zijn om de gevaren te verminderen waaraan kustgemeenschappen worden blootgesteld door de combinatie van stormen en zeespiegelstijging."

Niet alleen dat, maar ze kunnen het beter en zuiniger doen dan zelfs de beste menselijke ingenieurs. De mediane kosten voor het bouwen van een kunstmatige golfbreker zijn $ 19.791 per meter, rapporteren de auteurs van het onderzoek, terwijl de mediane kosten voor restauratieprojecten voor koraalriffen ongeveer $ 1.290 per meter bedragen.

Met andere woorden, het behoud van koraalriffen is 15 keer goedkoper dan proberen ze met beton na te bootsen.

Koraalriffen zouden landen over de hele wereld mogelijk jaarlijks 4 miljard dollar kunnen besparen aan bescherming tegen overstromingen, volgens een onderzoek uit 2018. De landen die financieel het meest zouden profiteren van het behoud van riffen zijn Indonesië, de Filippijnen, Maleisië, Mexico en Cuba.

'Onze nationale economieën worden normaal gesproken alleen gewaardeerd door hoeveel we uit de natuur halen', zegt Beck (die ook de hoofdauteur was van deze nieuwe studie). 'Voor het eerst kunnen we nu waarderen wat elke nationale economie wint aan besparingen op overstromingen door de koraalriffen elk jaar te behouden.'

Hoe koraalriffen kustlijnen beschermen

De onderzoekers analyseerden 250 eerdere onderzoeken naar koraalriffen om hun golfbrekend vermogen te kwantificeren. Gemiddeld kwam slechts 3 procent van de energie van een golf langs een rif, en het grootste deel van die energie barstte los waar de rifkam de open oceaan ontmoet. De exacte hoeveelheid energieverstoring hangt echter af van een paar variabelen, waaronder de diepte van een rif en de ruwheid van de textuur.

Ondiepe en grillige riffen zijn de meest effectieve barrières, zo blijkt uit de studie, waardoor ze van onschatbare waarde zijn voor natuurlijke hulpbronnen, aangezien door de mens veroorzaakte klimaatverandering de zeespiegel tot wel 3 voet doet stijgen en het aantal orkanen van categorie 4 en 5 in de volgende eeuw vergroot. Deze riffen kunnen ons echter alleen van onszelf redden als we ze toestaan. Koralen over de hele wereld worden bedreigd door een verscheidenheid aan menselijke activiteiten, waaronder waterverontreiniging, invasieve soorten en, ironisch genoeg, klimaatverandering. Warme, zure wateren in het Caribisch gebied zijn bijzonder hard geweest voor grillige soorten zoals staghorn en elkhorn-koraal, die beide nu kandidaat zijn om toe te treden tot de lijst van bedreigde diersoorten in de VS.

Maar hoewel verzuring van de oceaan en stijgende watertemperaturen dodelijk kunnen zijn voor koralen, zijn er ook aanwijzingen dat deze dieren zulke plotselinge veranderingen kunnen doorstaan ​​- met een beetje menselijke hulp.

"Hoewel er veel zorgen zijn over de toekomst van koraalriffen in het licht van klimaatverandering, zijn er nog steeds veel redenen voor optimisme over de toekomst van koraalriffen, vooral als we andere lokale stressfactoren zoals vervuiling en ontwikkeling beheren", zegt Fiorenza Micheli, professor biologie aan het Hopkins Marine Station van Stanford University en co-auteur van de nieuwe studie.

Brandon Bourke van de Nature Conservancy duikt onder een brekende golf op een rifkam in Palmyra Atoll. (Foto: © Tim Calver / TNC)

Instandhoudingsinspanningen richten zich vaak op afgelegen koraalriffen, maar de auteurs van de studie suggereren dat riffen in de buurt van mensen minstens een zo hoge prioriteit zouden moeten hebben. Niet alleen lopen die riffen vaak het grootste risico door vervuiling, ontwikkeling en overbevissing, maar ze hebben ook het meeste potentieel om de beschaving rechtstreeks te beschermen. Wereldwijd leven ongeveer 197 miljoen mensen op minder dan 10 meter boven zeeniveau en binnen 50 kilometer van een koraalrif, en ze zullen veel hogere kosten oplopen door natuurrampen als die riffen sterven.

"Deze studie illustreert dat het herstel en behoud van koraalriffen een belangrijke en kosteneffectieve oplossing is om de risico's van kustgevaren en klimaatverandering te verminderen", zegt Filippo Ferrario, bioloog aan de Universiteit van Bologna en hoofdauteur van de nieuwe studie.

Hier is een lijst van de 15 meest door koraal beschermde landen op aarde, gerangschikt in termen van het aantal mensen dat risicoverlagende voordelen van koraalriffen ontvangt:

1. Indonesië: 41 miljoen

2. India: 36 miljoen

3. Filipijnen: 23 miljoen

4. China: 16 miljoen

5. Vietnam: 9 miljoen

6. Brazilië: 8 miljoen

7. Verenigde Staten: 7 miljoen

8. Maleisië: 5 miljoen

9. Sri Lanka: 4 miljoen

10. Taiwan: 3 miljoen

11. Singapore: 3 miljoen

12. Cuba: 3 miljoen

13. Hong Kong: 2 miljoen

14. Tanzania: 2 miljoen

15. Saoedi-Arabië: 2 miljoen

Een golf breekt over een gezond koraalrif in Tumon Bay Marine Preserve, Guam. (Foto: Curt Storlazzi / USGS)

Koralen groeien in de buurt van een mangrovemoeras in de kustwateren bij Kofiau, Indonesië. (Foto: © Jeff Jonover / TNC)

Noot van de redactie: dit artikel is bijgewerkt sinds het oorspronkelijk in mei 2014 werd gepubliceerd.

    Verwante Artikelen