Nu weten we de reden voor de slagtand van de narwal

Bekend als "de eenhoorns van de zee", zijn narwallen uniek voor de eenzame slagtand die door de toppen van hun hoofd steekt. De hoorn is eigenlijk een voortand van een hond die wel negen voet kan reiken. Maar tot voor kort wisten wetenschappers niet zeker welk doel het had.

Onderzoek heeft veel mogelijkheden aangetoond, wat suggereert dat de slagtand wordt gebruikt als een sensorisch orgaan, waardoor de narwal veranderingen in zijn omgeving kan oppikken. Mannetjes van de soort kunnen zelfs de hoorns gebruiken om voedsel te zoeken of partners te vinden.

Narwhals = pauwen?

Er is geen verwarring over de veren van de mannelijke pauw - ze helpen hem te pronken. (Foto: Mathias Appel [publiek domein] / Flickr)

De nieuwste theorie is er een die niet te vergezocht is: het is een manier om te pronken met vrouwen en om concurrerende mannen te waarschuwen.

Zackary Graham, onderzoeker aan de Arizona State University, die de studie schreef die in het tijdschrift Biology Letters is gepubliceerd, richt zich in zijn werk op seksuele selectie. Terwijl hij op jacht was naar nieuwe voorbeelden, viel zijn oog op de narwal.

"In grote lijnen ben ik geïnteresseerd in seksuele selectie, die verantwoordelijk is voor het creëren van enkele van de gekste eigenschappen in de biologie. Als evolutionair bioloog probeer ik te begrijpen waarom sommige dieren deze bizarre eigenschappen hebben, en waarom sommige niet, " Graham zei in een persbericht van de universiteit.

Graham heeft seksuele selectie bij veel soorten bestudeerd en hij realiseerde zich dat hij, om aan te tonen dat de slagtand seksueel is geselecteerd, de relatie tussen de slagtandgrootte en de lichaamsgrootte kon gebruiken.

Hij en zijn team keken naar gegevens over 245 volwassen mannelijke narwallen in de loop van 35 jaar en door te kijken naar de groei van de staart of staart versus de groei van de slagtand, was het relatief eenvoudig om een ​​te grote groei van de slagtand te zien en alleen de grootste en de sterkste narwallen kunnen het zich veroorloven om zulke grote slagtanden te hebben. Dat helpt bij mannen - 'De informatie die de slagtand communiceert is simpel:' Ik ben groter dan jij ', ' zegt Graham - en ook met het aantrekken van een partner.

Als je zoveel moeite in een lichaamsdeel gaat steken, is het de moeite waard.

Is het echt een rare tand?

De tand van een narwal is in wezen 'binnenstebuiten' gebouwd, zegt een onderzoeker. (Foto: Dotted Yeti / Shutterstock)

Door onderzoeken met verschillende filters te combineren - van anatomie tot genetica tot voeding - nam een ​​team van onderzoekers een uitgebreider beeld van eerder onderzoek, en dat leidde hen tot de hierboven genoemde theorie over sensorisch vermogen.

"Deze tand is bijna als een stuk huid in die zin dat het al deze sensorische zenuwuiteinden heeft", vertelde de hoofdauteur van de studie, Dr. Martin Nweeia van de Harvard School of Dental Medicine, aan BBC Earth. De slagtand van de narwal is 'in wezen binnenstebuiten gebouwd'.

Hij stelde een team van internationale onderzoekers samen om de functie van de ongewone uitsteeksel van de narwal te begrijpen. Om dit te doen, hebben ze verschillende van de ongrijpbare dieren gevangen en verankerd met een net dat loodrecht op de kust is verankerd.

De onderzoekers ontdekten dat de buitenste cementlaag van de slagtand poreus is, de binnenste dentinelaag microscopisch kleine buisjes heeft die naar het midden gaan en de pulp in het midden zenuwuiteinden heeft die aansluiten op de hersenen van het dier. De structuur maakt de slagtand gevoelig voor temperatuur- en chemische verschillen in de omgeving.

De resultaten van hun werk zijn gepubliceerd in het tijdschrift The Anatomical Record.

Toen de slagtand bijvoorbeeld werd blootgesteld aan verschillende zoutniveaus in het omringende water, merkten de onderzoekers een verandering in de hartslag van de narwal op.

De dieren kunnen in feite de concentraties van chemicaliën in het water "proeven". Daarom denken onderzoekers dat mannen de slagtand kunnen gebruiken om voedsel te vinden. Ze lijken ook in staat te zijn vrouwtjes te vinden die klaar zijn om te paren.

Nweeia vertelde de BBC dat hij gefascineerd is dat narwallen al hun energie steken in het kweken van een enkele slagtand in plaats van een reeks tanden te hebben om hen te helpen hun dieet van grote vissen te eten.

'Als je op zoek was naar een ideale en fascinerende tand om te studeren, dan zou dit het ongetwijfeld zijn.'

Is de slagtand voor prachtige vissen?

Beelden uit Canada kunnen een van de voorlopige conclusies van Nweeia's onderzoek ondersteunen: de slagtanden gebruiken om voedsel te vinden. Een extra gril? De hoorns kunnen de narwallen ook helpen zich voor te bereiden om ook dat voedsel te eten.

De video hierboven, gemaakt met drones door het WWF in Canada in 2017, toont narwallen in Tremblay Sound, Nunavat, die Artic-kabeljauw met hun slagtanden slaan om ze te verdoven voordat ze ze opslokken.

Steve Ferguson van Fisheries and Oceans Canada legde in een video voor het bureau uit dat de drone-beelden mannelijke narwallen laten zien "die de kabeljauw volgen met de slagtand [...] en aangezien de kabeljauw dicht bij de punt van de slagtand lag, de de narwal gaf hem een ​​snelle, harde tik die de vis waarschijnlijk verblufte - het leek alsof hij tijdelijk niet bewoog - en dan zou de narwal met zijn mond naar binnen trekken en de prooi naar binnen zuigen. '

Aangezien we dit gedrag nu pas zien, niet in de laatste plaats dankzij de algemene onopvallendheid van drones, willen onderzoekers graag leren welke andere mogelijke toepassingen er zijn voor de slagtanden.

Een sensorisch orgaan voor twee doeleinden, een manier om vrouwtjes en kabeljauwknaller aan te trekken zijn al opwindend, dus wat voor ander gebruik zouden deze wezens uit de diepte kunnen hebben voor deze hoornachtige tand?

Dit verhaal is oorspronkelijk gepubliceerd in 2016 en is bijgewerkt met nieuwe informatie.

Verwante Artikelen