Olm-eieren komen uiteindelijk uit in de zeldzame 'draken'-geboorte

De olm is bijna te bizar om te geloven. Bijgenaamd "babydraak" en "menselijke vis", dankt de holbewoner zijn vreemde uiterlijk aan ondergrondse aanpassingen zoals uitwendige kieuwen, met huid bedekte ogen en een lang, bleek lichaam. Als dat niet buitenaards genoeg is, kan het ook 100 jaar leven, een decennium zonder voedsel gaan en elektriciteit gebruiken om in totale duisternis te 'zien'.

Olmen hebben zich 200 miljoen jaar diep in delen van Europa verscholen, of ongeveer 1.000 keer langer dan onze soort tot nu toe is geweest. De spectrale grotsalamanders werden voor het eerst gerapporteerd in 1689, toen de Sloveense natuuronderzoeker Janez Vajkard Valvasor ze begrijpelijkerwijs verwarde met de nakomelingen van draken.

De wetenschap heeft dat sindsdien opgehelderd, maar olms blijven eeuwen later gehuld in mysterie. En ondanks hun lange geschiedenis van het ontwijken en verwarren van ons, vertegenwoordigen we nu een van de grootste bedreigingen van de soort - en mogelijk een van zijn beste bondgenoten.

Gezien hun lange levensduur, nemen olms een ongehaaste benadering van romantiek aan. Ze broeden slechts een of twee keer per decennium, waardoor olmeieren een uiterst zeldzaam gezicht zijn. Daarom waren wetenschappers zo enthousiast over een legsel van 64 eieren dat eerder dit jaar in een grot in Slovenië werd gelegd. En nu, vier maanden nadat die eieren door een gids waren ontdekt, zijn de babydraken eindelijk uitgekomen:

Deze baby olm kwam op 30 mei uit, een dag later gevolgd door nog een van zijn broers en zussen. (Foto: Postojna-grot)

"Onze eerste draak schoot zichzelf letterlijk in één keer uit het ei", aldus een persbericht van de Postojna-grot, waar de eieren zich bevinden. Het eerste ei kwam op 30 mei uit, gevolgd door een tweede op 1 juni, meldt de BBC.

Een vrouwelijke olm legde in januari en februari gedurende meerdere weken 64 eieren, waarvan er 23 door wetenschappers als levensvatbaar werden beschouwd. Zelfs die eieren hadden een grote kans, wijst het Sloveense persagentschap erop, dat een schatting schatte dat onder natuurlijke omstandigheden slechts ongeveer één op de 250 olm-eieren ooit uitkomt. Maar aangezien deze eieren worden beschermd tegen roofdieren, zeggen grotbeheerders dat ze hopen dat alle 23 uitkomen.

De Postojna-grot duikt minstens 24 kilometer (15 mijl) onder Slovenië, uitgehouwen uit kalksteen gedurende miljoenen jaren door de rivier de Pivka. Het is een populaire toeristenbestemming, dankzij het dramatische landschap, de inheemse olmen en een aquarium dat in de grot is gebouwd, en dat ook olmen bevat voor een gemakkelijkere weergave door het publiek. Dat aquarium is waar de nieuwe olmeitjes zich bevinden en biedt een ongebruikelijk zicht voor de verlegen salamanders. Tot nu toe zijn ze alleen gezien uit eieren in een laboratoriumomgeving.

Deze foto toont een van de olmeieren van 2016 kort nadat deze is gelegd. (Foto: Iztok Medja / Postojnska Jama)

Olmen zijn volledig aquatisch, in tegenstelling tot de meeste amfibieën, en dankzij hun ondergrondse levensstijl heeft hun huid pigment kunnen loslaten en over hun ogen kunnen groeien. Ze kunnen nog steeds wat licht waarnemen, maar dat is niets vergeleken met hun andere, vreemdere zintuigen.

"In plaats van zicht heeft de olm een ​​acuut sensorisch systeem ontwikkeld voor jagen in het donker", legt de Zoological Society of London uit. "Het voorste deel van het hoofd van de olm bevat gevoelige chemo-, mechano- en elektroreceptoren. Olms hebben een van de beste reukzintuigen van alle amfibieën en zijn in staat om zeer lage concentraties van organische verbindingen in het water te detecteren door zowel geur als smaak . "

Samen met oren die gespecialiseerd zijn om onder water te horen, maakt het vermogen van olms om elektrische en magnetische velden te detecteren - en om subtiele chemische signalen in water te detecteren - meer dan goed voor hun onontwikkelde ogen. En zelfs als al die vaardigheden hen niet helpen voedsel te vinden, kunnen ze 10 jaar zonder maaltijd overleven. Maar ondanks zulke indrukwekkende aanpassingen, heeft 200 miljoen jaar evolutie misschien nog steeds geen olms voor ons voorbereid.

Olms zijn de enige echte gewervelde grotten in Europa en de enige soort in het geslacht Proteus . (Foto: Jure Makovec / Getty Images)

Wetenschappers hebben niet genoeg gegevens om de totale olympische overvloed te schatten, maar als gevolg van de daling van de populatie in de afgelopen decennia, worden de salamanders vermeld als kwetsbaar op de rode lijst van bedreigde diersoorten van de IUCN.

De grootste bedreiging voor olms is de transformatie van de bossen en velden boven hun grotten, volgens de IUCN, "grotendeels door toerisme, economische veranderingen en toenemende waterverontreiniging". Een dergelijke omwenteling heeft een direct effect op de kwaliteit van de leefomgeving die beschikbaar is voor olms, die afhankelijk zijn van schoon water en vatbaar zijn voor vervuiling die uit het oppervlak sijpelt. Stroperij voor de handel in huisdieren is ook een hardnekkig gevaar geweest, zelfs na Slovenië wettelijk beschermde olms in 1922, maar de beschermingsmechanismen van het land zijn naar verluidt verbeterd sinds zijn toetreding tot de Europese Unie in 2004.

Postojna staat bekend als 'de koningin van Sloveense grotten' - veel lof in een land met 11.000 grotten. (Foto: Shutterstock)

Hoe zeldzaam olmeieren ook zijn, Postojna heeft enige recente ervaring. Een andere vrouwelijke olm sierde de grot met eieren in 2013, maar sommige werden opgegeten door roofdieren (waaronder andere olmen) en de rest kwam niet uit. Wetenschappers hebben echter van dat falen geleerd en nemen extra voorzorgsmaatregelen met de oogst van 2016. Alle olmen, behalve de moeder, werden uit de tank verwijderd, terwijl grotpersoneel extra zuurstof aan het water toevoegden en tinten gebruikten om de eieren tegen licht te beschermen. Elke pasgeborene wordt voor zijn veiligheid in zijn eigen tank geplaatst, waar hij voedsel en dagelijkse waterverversingen krijgt om infecties te bestrijden.

"We zorgden non-stop voor de eieren, observeerden ze en koppelden wetenschappelijke bevindingen aan onze eigen ervaring", legt het grotbeheer uit in het persbericht. 'We moesten beslissingen nemen die niemand eerder had genomen. Alles was nieuw.'

Noot van de redactie: dit artikel is bijgewerkt sinds het voor het eerst werd gepubliceerd op 3 maart 2016.

Verwante Artikelen