Onbekende 'spookoctopus' gevonden op 4,2 mijl diep

Ongeveer 95 procent van de oceanen van de aarde wordt door menselijke ogen niet gezien en wemelt van mysterie dat de neiging heeft zich met de zee zelf te verdiepen. Afgezien van sonartoewijzing, is tot 99 procent van de zeebodem nog steeds niet onderzocht, waardoor we ons kunnen voorstellen wat er daar beneden zou kunnen zijn.

Dat is echter eindelijk aan het veranderen, aangezien wetenschappers zwaardere sondes ontwikkelen die dieper kunnen gaan - en video in hogere definitie kunnen opnemen - dan ooit tevoren. En dankzij een hightech rover die waanzinnig diepe wateren in de Stille Oceaan verkent, hebben we nu HD-video van een rare, "spookachtige" octopus die kennelijk nieuw is voor de wetenschap.

Op 27 februari onderzocht een Amerikaanse rover genaamd Deep Discoverer (kortweg "D2") de zeebodem in een afgelegen gebied ten noordwesten van Hawaï. Op een diepte van 4.290 meter - meer dan 14.000 voet of 2, 6 mijl onder het oppervlak - merkten de LED-verlichting en HD-camera's plotseling dat ze hier naar keken:

"Deze spookachtige octopod is vrijwel zeker een onbeschreven soort en behoort mogelijk niet tot een beschreven geslacht", schrijft Michael Vecchione, een zoöloog bij de US National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), in een blogpost over de ontdekking. 'Het uiterlijk van dit dier was anders dan alle gepubliceerde records.'

Het is niet alleen waarschijnlijk een onbekende soort, voegt hij eraan toe, maar het is ook de diepste vinloze octopus die ooit is gezien. Octopussen zijn er in twee verschillende groepen - cirraat en incirraat - en diepzeecirraat soorten (zoals dumbo octopussen) hebben zijvinnen en vingerachtige "cirri" op hun zuignappen. Incirraat-soorten missen beide, en hoewel ze op verschillende diepten leven, wonen veel in ondiepe wateren en zijn daarom bekender.

De ontdekking van D2 behoort tot de laatste groep en wordt onmiddellijk de diepst wonende, gestoorde octopus ooit gedocumenteerd. (Cirraat-octopoden zijn gemeld zo diep als 5.000 meter, maar de diepst bekende gestoorde waarnemingen - tot nu toe - waren allemaal ondieper dan 4.000 meter.)

Al in gevaar

Sinds de eerste ontdekking van de spookoctopus door NOAA, hebben Duitse wetenschappers wat details over de biologie ervan geleerd. Ze zeggen dat het dier zijn eieren legt op sponzen die alleen groeien op mangaanknobbeltjes op de zeebodem, waardoor het bijzonder kwetsbaar kan worden. Deze gebieden zijn de belangrijkste doelwitten voor toekomstige diepzeemijnbouw, en zoals Science Alert opmerkt: "Mangaanknobbeltjes groeien erg langzaam en het duurt jaren voordat ze laag voor laag worden gevormd. Aangezien de octopussen deze mineralen nodig hebben om te overleven en zich voort te planten, zijn de knobbeltjes zijn essentieel voor het voortbestaan ​​van het schepsel. "

Een onderzoeker van het Alfred Wegener Instituut voor Polair en Marien Onderzoek somt het probleem op: 'Op een diepte van 4.000 meter hadden deze dieren hun eieren op de stengels van dode sponzen afgezet, die op hun beurt waren gegroeid op mangaanknobbeltjes. De knobbeltjes dienden als enige verankeringspunt voor de sponzen op de verder zeer modderige zeebodem. Dit betekent dat zonder de mangaanknobbeltjes de sponzen niet op deze plek hadden kunnen leven, en zonder sponzen zouden de octopussen geen plek hebben gevonden om hun eieren te leggen . "

Geest en de machine

D2 vond de spookoctopus terwijl hij landde bij Hawaii's Necker Island, ook bekend als Mokumanamana. (Foto: NOAA)

De spookoctopus "leek niet erg gespierd", aldus Vecchione, en zijn milde spiertonus geeft hem een ​​flodderig, bijna vaag uiterlijk. Het heeft ook geen chromatoforen, pigmentcellen die typisch zijn voor koppotigen, dus het lichaam is in wezen kleurloos. "Dit resulteerde in een spookachtig uiterlijk", schrijft Vecchione, "wat leidde tot een opmerking op sociale media dat het Casper zou moeten heten, net als de vriendelijke cartoonspook."

Chromatoforen zijn waarschijnlijk nutteloos in zo'n omgeving met weinig licht, legt hij hoe dan ook uit aan Christine Dell'Amore van National Geographic, hoewel de ogen van de octopus ondanks het donker nog steeds functioneel lijken - misschien om hem te helpen bij het jagen op bioluminescente prooien.

'Toen de onderzeeër dichtbij kwam, begon hij weg te klimmen', zegt hij, 'ofwel reagerend op de lichten van de onderzeeër of trillingen van het water.'

Na het zien van de octopus zei Vecchione dat hij contact had opgenomen met twee collega's die het erover eens waren dat het "iets ongewoons" was en dat het een nieuw dieptecord vestigde voor opzwervende octopoden. 'We overwegen nu om deze waarneming te combineren met enkele andere zeer diepgewortelde waarnemingen', schrijft hij, 'tot een manuscript voor publicatie in de wetenschappelijke literatuur.'

Het vinden van een dier zoals de spookoctopus zo diep onder de oppervlakte laat zien hoe ver mensen zijn gekomen als oceaanonderzoekers, maar zoals Vecchione aan Dell'Amore opmerkt, wordt ook benadrukt hoeveel we nog moeten leren.

We weten 'niet veel van wat er in de diepzee leeft', zegt hij. 'Omdat we enkele mogelijkheden hebben om te verkennen, vinden we deze onverwachte dieren.'

Diepgaand onderzoek

De Okeanos Explorer, hier hier aangemeerd in Hawaï, is de basis van de activiteiten van NOAA's D2 ROV. (Foto: NOAA)

Om meer van deze diepzeegrens te zien, kun je de avonturen van D2 online volgen, evenals andere aspecten van NOAA's Okeanos Explorer-missie. (De Okeanos Explorer is een omgebouwd US Navy-schip dat nu is toegewijd aan mariene wetenschap; het is het platform van waaruit D2 en zijn zustervoertuig Seirios worden bediend.) Er zijn live videofeeds, missielogboeken en een mobiele app waarmee je mee kunt taggen via smartphone.

Zelfs als het ongebruikelijk is om onbekende octopussen tegen te komen, levert het verkennen van de diepe oceaan vaak een soort van buitenaardse eigenaardigheid op - zoals deze zeekomkommer, gespot in de buurt van Pioneer Bank op de Noordwestelijke Hawaiiaanse eilanden op 4 maart:

Deze transparante zeekomkommer werd op 4 maart 2016 ongeveer 1.500 meter diep gezwommen. (Foto: NOAA)

Noot van de redactie: dit verhaal is bijgewerkt sinds het oorspronkelijk werd gepubliceerd in maart 2016.

Verwante Artikelen