Onsterfelijke kwal: leeft het echt voor altijd?

Hoewel het vaak wordt gekscherend dat katten negen levens hebben, wordt een bepaalde soort kwal als 'onsterfelijk' beschouwd door wetenschappers die hebben gezien dat het in staat is om in crisis zijn cellen terug te brengen naar hun vroegste vorm en opnieuw te groeien. Dat betekent dat deze kleine wezentjes van 4 millimeter tot 5 millimeter lang oneindig veel levens kunnen leiden.

Het wezen, wetenschappelijk bekend als Turritopsis nutricula, werd in 1883 ontdekt in de Middellandse Zee, maar de unieke regeneratie ervan was pas halverwege de jaren negentig bekend. Hoe verloopt het proces? Als een volwassen Turritopsis wordt bedreigd - bijvoorbeeld gewond of uitgehongerd - hecht deze zich aan een oppervlak in warme oceaanwateren en verandert in een klodder. Vanuit die toestand ondergaan zijn cellen transdifferentiatie waarbij de cellen in wezen transformeren in verschillende soorten cellen. Spiercellen kunnen sperma of eieren worden, of zenuwcellen kunnen in spiercellen veranderen, 'volgens een ongeƫvenaard transformatiepotentieel in het dierenrijk', volgens de oorspronkelijke studie van de soort die in 1996 werd gepubliceerd.

Sinds de virtuele onsterfelijkheid van de Turritopsis werd ontdekt, hebben ook zwermen van genetisch identieke kwallen ver van hun oorspronkelijke leefgebied, ook in Japan, Spanje en de Atlantische Oceaanzijde van Panama. Onderzoekers hebben geconcludeerd dat deze vermenigvuldigende wezens worden gevangen in ballastwater, water dat wordt aangezogen en uit de vrachtschepen over lange afstand wordt gepompt. Op de scheepsrompen zouden ook poliepen kunnen groeien. Hoewel ze genetisch identiek zijn, lijken ze zich te hebben aangepast aan hun nieuwe omgeving. Specimens van zwermen die in tropische wateren leven, hebben bijvoorbeeld acht tentakels gevonden, terwijl exemplaren die in gematigde streken zijn ontdekt 24 of meer tentakels hebben.

Maar Turritopsis kan en zal sterven. Hun regeneratie vindt alleen plaats na seksuele rijping, daarom kunnen ze bezwijken voor roofdieren of ziekten in het poliepstadium. Maar omdat de kwal het enige bekende dier is met deze 'onsterfelijkheid', bestuderen wetenschappers ze nauwgezet, in de hoop wat ze leren toe te passen op zaken als veroudering en ziekte bij de mens.

Verwante Artikelen