Przewalski's paarden: 10 dingen die je niet wist over de laatste 'wilde' paarden op aarde

We zien paarden als gedomesticeerde dieren, en geen wonder sinds we ze al duizenden jaren fokken voor alles, van jagen en springen tot hoeden en ranchwerk tot het trekken van ploegen en zware karren. Door de eeuwen heen zijn sommige paarden wild geworden, zoals de beroemde Amerikaanse mustang, de Camargue-paarden van Frankrijk en de brumbies van Australië. We noemen ze wild, maar technisch gezien zijn ze dat niet. Maar in tegenstelling tot de paardachtigen die we op boerderijen zien of over hellingen zwerven, werd aangenomen dat het paard van de Przewalksi een echt wild paardenras was, dat nog nooit door mensen is gedomesticeerd.

Maar uit de verrassende conclusies van een in Science gepubliceerde genetische studie bleek dat het ras waarvan lang werd aangenomen dat het de laatste volledig wilde paardensoort ter wereld was, in feite een afstammeling is van de eerste paarden waarvan wordt gedacht dat ze door mensen zijn gedomesticeerd. Moderne paarden zijn niet terug te voeren op deze paarden, dus ergens onderweg temden mensen weer paarden.

'Wij wetenschappers zijn een beetje verdrietig omdat we denken dat er een beetje biodiversiteit verloren is gegaan, omdat er geen wilde paarden meer zijn', zegt Sandra Olsen, een archeoloog aan de Universiteit van Kansas, tegen NPR. 'Maar de realiteit is dat ze enige tijd geleden zijn verdwenen.'

Als het niet echt wild is, wordt het paard van de Przewalski, afkomstig uit de steppen van Centraal-Azië, bedreigd. Hier zijn 10 coole feiten over deze speciale paarden en wat er wordt gedaan om ze te beschermen.

1. Het Przewalski-paard is een ondersoort van Equus ferus en wordt beschouwd als het naaste familielid van het gedomesticeerde paard. Het is een neef van zebra's en de wilde ezel, die allemaal onder de Equidae-familie vallen. De splitsing tussen Przewalski's paardensoorten en de voorouders van gedomesticeerde paarden gebeurde ergens tussen 120.000 en 240.000 jaar geleden.

2. De paarden van Przewalski zijn vernoemd naar kolonel Nikolai Przewalski, de eerste westerse wetenschapper die de soort in 1878 schriftelijk beschreef. De eerste waarneming door een Europeaan vond echter eeuwen eerder plaats, toen Johann Schiltberger zijn waarneming in de vroege 14e eeuw registreerde tijdens een reis naar Mongolië als gevangene van de Turken.

3. Het paard van de Przewalski verdween bijna met uitsterven. Zeer weinig in gevangenschap kwamen door de Tweede Wereldoorlog en de laatste wilde persoon werd in 1969 gespot. De soort werd in de jaren zestig tot de jaren negentig als uitgestorven in het wild vermeld, toen een overlevende in het wild werd gevonden en andere groepen in gevangenschap gefokte paarden werden opnieuw geïntroduceerd met aanhoudend succes. Momenteel leven er ongeveer 400 paarden in het wild en ongeveer 2.000 individuen in fokprogramma's en dierentuinen in gevangenschap, en de status van de soort wordt nu vermeld als bedreigd.

Een 12-jarige merrie genaamd Ieda met haar nieuwe veulen staat in de wei in het Highland Wildlife Park in 2013 in Kingussie, Schotland. Het veulen was het eerste pasgeboren Przewalski-paard in het park in vijf jaar. (Foto: Jeff J Mitchell / Getty Images)

4. Alle Przewalski-paarden die vandaag in leven zijn, stammen af ​​van 12 paarden - 11 werden gevangen genomen en rond 1900 uit Mongolië gebracht en een vrouwtje werd gevangen genomen in 1947. Het fokken in gevangenschap heeft het aantal soorten verhoogd van een dieptepunt van ongeveer 30 individuen tot het aantal dieren dat nadert 2000 individuen. Het eerste stamboomboek is gemaakt door zoöloog Dr. Erna Mohr en sindsdien is een gedetailleerd stamboek bijgehouden en bijgewerkt om inteelt te minimaliseren en zo de genetische diversiteit te maximaliseren.

5. Ondanks de zorgvuldige kweekprogramma's in gevangenschap, is een grote bedreiging voor de soort vandaag het verlies van genetische diversiteit en dus ziekte. Hun oorspronkelijke achteruitgang werd veroorzaakt door jacht, verlies van watervoorraden aan huisdieren en verlies van leefgebied. Hybridisatie met gedomesticeerde paarden was (en is) een bedreiging.

6. Net als wilde gedomesticeerde paarden leven de paarden van Przewalski in kleine familiegroepen bestaande uit een hengst en zijn harem merries en veulens, en vrijgezelle groepen mannetjes die hun eigen harems nog moeten vormen (of verloren hebben). Maar ze verschillen qua uiterlijk: ze hebben een kortere, gedrongen bouw, dikke halzen, rechtopstaande manen zonder voorpluk, laag aangezette staarten en kleuren die meer lijken op wilde voorouders van paardachtigen, waaronder lichtgekleurde snuiten en buiken, een donkere rugstreep langs hun ruggen en streepjespatronen op hun benen.

De paarden van Przewalski krijgen dikke, warme jassen voor de winter, compleet met lange baarden en nekhaar. Winterjassen zijn belangrijk in de barre winterwoestijn, waar de temperaturen kunnen vriezen. Bij harde wind keren de paarden van Przewalski hun rug naar de storm en steken hun staart stevig tussen hun achterbenen! Dit kan een aanpassing zijn om de ogen en neusgaten te helpen beschermen en tegelijkertijd de gevoelige voortplantingsdelen te beschermen tegen de harde wind en zandstormen van de Gobi-woestijn.

In de zomer graast een kudde Przewalksi's paarden. (Foto: Vlasto Opatovsky / Shutterstock)

7. De vier grootste reservaten waar de gevangen Przewalski-paarden rondlopen, zijn in Le Villaret, Frankrijk; Buchara, Oezbekistan; het Hortobágy-National Park, Hongarije; en de uitsluitingszone van Tsjernobyl, Oekraïne. De paarden die werden vrijgelaten in de uitsluitingszone bloeiden en hun aantal groeide tot een hoogtepunt van ongeveer 200, maar stroperij heeft de populatie de afgelopen jaren teruggebracht tot ongeveer 60 individuen. In 2019 gebruikten onderzoekers van de Universiteit van Georgia door beweging geactiveerde camera's om meer dan 11.000 afbeeldingen van de paarden vast te leggen met verlaten woningen in de zone als schuilplaats. Hun studie, gepubliceerd in het tijdschrift Mammal Research, suggereert dat de paarden de gebouwen gebruiken om te slapen, te fokken en als toevluchtsoord.

8. Hoewel de meeste mensen de soort kennen als het Przewalksi's-paard, kent het verschillende andere namen: Aziatisch wild paard, Mongools wild paard en Takh (of takhi als het meervoud).

9. In 2013 werd het eerste door kunstmatige inseminatie geboren Przewalksi's-paard verwelkomd in de wereld. Dit succes betekent een spannende doorbraak in het behoud van de soort en de mogelijkheid om de genetische diversiteit te vergroten zonder paarden te hoeven vervoeren tussen fokfaciliteiten in gevangenschap.

10. Als je een Przewalksi's paard persoonlijk wilt zien, hebben verschillende dierentuinen in Noord-Amerika ze als inwoners, waaronder San Diego Zoo, Denver Zoo en Toronto Zoo. Maar voor de echte geschiedenis en het hart van het behoud van de soort, is de Praagse dierentuin de plek om naartoe te gaan. Daar woont Len, de kleinzoon van het laatste Przewalski-paard dat in het wild is gevangen.

Noot van de redactie: dit verhaal is bijgewerkt sinds het oorspronkelijk in januari 2014 werd gepubliceerd.

Verwante Artikelen