Waarom hebben rivieren rivierwachters nodig?

Hoe goed ken jij je dichtstbijzijnde rivier? Zelfs als je niet zeker weet waar het is of hoe het is, heb je waarschijnlijk een veel nauwere relatie dan je denkt.

De meeste mensen vertrouwen op rivieren voor een verscheidenheid aan waardevolle ecosysteemdiensten, en niet alleen voor de hand liggende zoals water en vis. Watervallen van rivieren zijn bijvoorbeeld vaak uitstekende landbouwgrond, terwijl rivieren zelf vaak banen en economische bedrijvigheid creëren. Rivieren kunnen mensen en vracht vervoeren, erosie en overstromingen reguleren, een leefgebied voor wilde dieren en een rustgevend landschap bieden en oeversbossen ondersteunen die hun eigen voordelen bieden. Maar na generaties van mishandeling vertrouwen veel rivieren nu ook op ons.

Dat was het punt van de National River Cleanup Day van deze maand, een jaarlijks evenement dat duizenden Amerikanen bijeenbrengt om een ​​dag door te brengen met het genieten en assisteren van lokale rivieren. Het maakt deel uit van het National River Cleanup-programma, in 1991 gelanceerd door de non-profit American Rivers, waarmee lokale organisatoren rivieropruimingen kunnen registreren in ruil voor gratis vuilniszakken, hulp bij berichtgeving in de media, vrijwilligerspromotie en technische ondersteuning. Meer dan 1, 3 miljoen vrijwilligers hebben zich sindsdien aangesloten bij duizenden opruimacties, hebben 253.000 riviermijlen afgelegd en 25 miljoen pond puin verwijderd.

Kajakkers komen uit de mist op de Chattahoochee-rivier ten noorden van Atlanta. (Foto: Russell McLendon)

Dat is misschien maar een druppel in de emmer, maar wat als soortgelijke massale opruimingen elke maand of elke week zouden plaatsvinden? Dat is eigenlijk waarom we zulke vakanties hebben; of het nu Earth Day, Endangered Species Day, Mother's Day of Independence Day is, het idee is om waardering - en actie - op te wekken die langer duurt dan de dag zelf. Door duizenden mensen aan te moedigen trots te zijn op hun rivieren, maakt de National River Cleanup deel uit van een brede inspanning om meer Amerikanen te helpen hun ecologische oogkleppen te verwijderen en zich beschermd te voelen tegen hun unieke natuurlijke omgeving.

Dat zou bijna altijd de moeite waard zijn, maar het kan vooral belangrijk zijn als de politieke winden veranderen. Dat is nu te zien, zeggen sommige natuurbeschermers, terwijl de regering-Trump beleid drijft dat decennia van vooruitgang voor Amerikaanse rivieren zou kunnen bedreigen. Wanneer een regering een openbare hulpbron als een rivier negeert - wat in de Amerikaanse geschiedenis nauwelijks ongekend is - valt onze hoop vaak op een losse coalitie van burgerbeschermers, zowel om de rivier te beschermen als om de politici te vervangen die dat niet zullen doen.

Vrijwilligers verwijderen afval van de Clearwater River in Idaho tijdens een schoonmaakbeurt voor de National Public Lands Day in september 2017. (Foto: US Bureau of Land Management, Idaho / Flickr)

Zoals vrijwilligersevenementen zoals rivieropruimingen aantonen, staat die coalitie open voor iedereen. Maar hoewel de meesten van ons het zich alleen kunnen veroorloven om parttime natuurbeschermers te zijn, wordt de coalitie grotendeels ondersteund door een kernnetwerk van fulltime bewakers, waaronder velen met een geheimzinnig klinkende functie als "riverkeeper", "baykeeper" of "waterkeeper" . "

Je hebt die termen misschien al eerder gehoord, maar wat betekenen ze? Patrouilleren riverkeepers eigenlijk in hun rivieren? Kunnen ze milieuwetten afdwingen? Voor wie werken ze? Ter ere van deze mysterieuze waterwachters, hier is een diepere blik op de waterkeeper-beweging en haar lessen voor de toekomst van door de burger geleide bescherming.

Wat is een riverkeeper?

De Cuyahoga-rivier in Cleveland vloog in 1969 in brand door riolering en industrieel afval. (Foto: US National Ocean Service)

Zo ongezond als veel Amerikaanse waterwegen tegenwoordig zijn, waren ze 50 jaar geleden over het algemeen nog erger. Niet alleen werden rivieren vaak myopisch afgedamd of anderszins veranderd in de 20e eeuw, maar ongecontroleerde vervuiling vergiftigde aquatische ecosystemen overal op de kaart. Rivierbranden waren verrassend gewoon geworden - de beruchte brand in 1969 op Cuyahoga in Ohio was bijvoorbeeld de 10e keer dat de rivier in 100 jaar brandde.

De zaken waren eveneens somber voor de Hudson River in New York, die halverwege de jaren zestig bol stond van giftig industrieel afval en rioolwater. Dit begon verschillende door burgers geleide interventies te inspireren, waaronder belangenbehartigingsgroepen zoals Hudson River Sloop Clearwater, opgericht door volkszanger Pete Seeger in 1966. De effecten op vis maakten ook lokale vissers boos, die in 1966 samenwerkten om te doen wat de autoriteiten niet zouden doen, met gebruikmaking van een federale wet van 1888 om rechtstreeks vervuilers aan te pakken. Het werkte.

Puin drijft in mei 1973 op de Hudson River in New York City. (Foto: Wil Blance / EPA / US National Archives)

Dit was de oorsprong van de Hudson River Fishermen's Association, die zichzelf in 1986 omdoopte tot Riverkeeper. Het was de eerste die die term gebruikte, hoewel andere natuurbeschermingsgroepen in het hele land al snel zijn naam en zijn succesvolle tactiek leenden. In 1999 werd de Waterkeeper Alliance opgericht als een overkoepelende organisatie om alle verschillende "keeper" -groepen in de VS en daarbuiten te verenigen en te ondersteunen.

Bijna 20 jaar later omvat de alliantie nu meer dan 330 organisaties en gelieerde ondernemingen over de hele wereld, die gezamenlijk patrouilleren en meer dan 6, 5 miljoen vierkante mijl (6, 5 miljoen vierkante kilometer) aan waterwegen op zes continenten beschermen.

Lokale groepen moeten voldoen aan bepaalde kwaliteitsnormen om lid te worden van de Waterkeeper Alliance, zoals het in dienst hebben van "een fulltime, betaalde, niet-gouvernementele openbare advocaat voor het geïdentificeerde waterlichaam", die het Waterkeeper-merkteken draagt ​​en fungeert als de primaire woordvoerder van het waterlichaam. Deze persoon heeft de functietitel riverkeeper (of baaihouder, kustwachter, etc.), evenals de organisatie zelf. Leden van de alliantie zijn ook verplicht om een ​​duidelijk geïdentificeerd vaartuig te onderhouden "dat direct beschikbaar is en actief wordt gebruikt voor patrouilles", een telefoonnummer vast te stellen om burgers te helpen vervuiling te melden en onder meer de naleving van milieuwetten te bepleiten en af ​​te dwingen.

'Het bedrijfsmodel werkt echt', zegt Gordon Rogers, uitvoerend directeur en riverkeeper van Georgia's Flint Riverkeeper, dat dit jaar zijn tiende verjaardag viert. "Het is een neus-tot-de-slijpsteen, een opstart-en-doe-het-elke-dag-businessmodel dat echt werkt. Het is gebaseerd op de burger, aangedreven door de cultuur die in een bepaald stroomgebied ligt. Het werkt in een liberale gebied, het werkt in een conservatief gebied - ik noem het transpartitioneel. Het is geen politiek ding, het is een waterding. "

Wat doet een winkelier?

De Hudson-rivier in New York werd vóór de jaren zeventig geplaagd door een breed scala aan giftige verontreinigende stoffen, waaronder polychloorbifenylen (PCB's) van deze General Electric-fabriek. (Foto: William Waldron / Newsmakers / Getty Images)

De oorspronkelijke Riverkeeper had al vroeg succes met twee obscure federale wetten: de Rivers and Harbours Act van 1888 en de Refuse Act van 1899. Moderne milieuwetten zoals de Clean Water Act bestonden nog niet, maar deze statuten verboden de vervuiling van de Amerikaanse wateren - en bood een premie aan voor degene die een overtreding meldde. Riverkeeper won al snel de allereerste premie onder de 19e-eeuwse wetten, $ 2.000 van Penn Central Pipe, gevolgd door nog grotere prijzen voor het blootleggen van andere illegale vervuiling.

Bounties voorzagen Riverkeeper van de middelen die het nodig had om de Hudson te redden, zegt milieuadvocaat en Waterkeeper Alliance-president Robert F. Kennedy Jr., die 33 jaar bij Riverkeeper werkte als advocaat en bestuurslid.

'Ze gebruikten dat geld om een ​​boot te bouwen en huurden een fulltime riviermeester in, een voormalige commerciële visser genaamd John Cronin', zegt Kennedy. "Hij gebruikte premie-geld om mij in 1984 als advocaat in dienst te nemen, en sindsdien hebben we meer dan 500 succesvolle juridische stappen tegen vervuilers van de Hudson River ondernomen. En de Hudson is tegenwoordig een internationaal model voor ecosysteembescherming."

Een zicht op de rivier de Hudson in New York City bij zonsondergang. (Foto: Ryan Lewandowsk / Shutterstock)

Terwijl andere groepen belangrijk werk doen om naar wetgeving te streven, zegt Kennedy, richt het riverkeeper-model zich op de handhaving door de burger van bestaande wetten.

"We hebben echt goede milieuwetten in dit land, maar ze worden zelden gehandhaafd omdat de regelgevende instanties gevangen worden genomen door de industrieën die ze zouden moeten reguleren", zegt hij. 'Gelukkig hebben we in elk van de 28 wetten die we hebben aangenomen na Earth Day, een burgerlijk toezicht ingevoerd dat zegt - omdat we wisten dat dit zou gebeuren - wanneer de regering de wet niet handhaaft en er een wetsovertreder is die de wet overtreedt elke burger kan in de schoenen van de Amerikaanse advocaat stappen en de vervuiler vervolgen, voor sancties bij de federale regering en voor voorlopige voorzieningen. En dat is wat we doen. '

'Als mensen verbinding maken, beschermen ze'

Het Apalachicola River Wildlife and Environmental Area Paddling Trail System heeft bijna 100 mijl aan ongetemde wildernisroutes. (Foto: Peter Kleinhenz / Florida Fish and Wildlife Conservation Commission / Flickr)

Waterkeeper Alliance-groepen moeten aan bepaalde normen voldoen, maar gezien alle milieuverschillen van het ene stroomgebied tot het andere - en juridische verschillen tussen landen - is het onvermijdelijk een losse, 'bottom-up'-coalitie, zegt Kennedy. De taken variëren sterk, waarbij veel keepers veel nadruk leggen op gemeenschapsbetrokkenheid, die een rivier proactief kan beschermen door zijn lokale populariteit te koesteren.

"Ik kan je met zekerheid zeggen dat als je een dag op onze rivier doorbrengt, je verliefd zult worden", zegt Georgia Ackerman, riverkeeper en uitvoerend directeur van Apalachicola Riverkeeper in Florida, die in 2018 twintig wordt. "Door de rivier te ervaren, begrijp je complexiteit en pracht. We weten dat wanneer 'mensen verbinding maken, ze beschermen'. "

Tegelijkertijd, voegt ze eraan toe, zijn rivierwachters 'wetshandhavers en soort brandweerlieden', die hun stroomgebieden patrouilleren, zodat ze snel op bedreigingen kunnen reageren. Ackerman patrouilleert regelmatig op de Apalachicola per motorboot, kajak en te voet, hoewel ze de neiging heeft om meer bondgenoten te vinden dan vijanden. "Al deze activiteiten geven me volop de gelegenheid om mensen die in het stroomgebied van Apalachicola wonen te ontmoeten en ermee om te gaan en naar hun verhalen te luisteren", zegt ze. 'Velen van hen vertrouwen op de rivier en de baai voor hun levensonderhoud.'

Dokboten wachten op de dag aan de monding van de rivier de Apalachicola in Florida. (Foto: patchattack / Flickr)

En zelfs als een keeper een vervuiler vangt, kan er nog steeds een rol spelen voor outreach en educatie voordat hij zijn toevlucht neemt tot juridische stappen. "De meeste vervuilers waarmee we in contact komen, wisten misschien niet goed wat ze moesten doen, of dat ze daadwerkelijk een impact hadden op het riviersysteem", zegt Jason Ulseth, riverkeeper voor Chattahoochee Riverkeeper in Georgia. 'Het is dus altijd het beste als we samen en proactief met een vervuiler kunnen samenwerken en ervoor kunnen zorgen dat ze het juiste doen zonder te procederen.'

Veel waterwegen worden ook geconfronteerd met minder voor de hand liggende bedreigingen dan tientallen jaren geleden, waaronder complexe, door de menigte veroorzaakte problemen zoals giftig stedelijk regenwater, mestrijke landbouwafvloeiing, overmatig openbaar watergebruik en klimaatverandering. Dat betekent niet dat ouderwetse industriële vervuiling tot het verleden behoort; het laat alleen zien hoeveel hedendaagse waterkeepers moeten evolueren met de stroomgebieden die ze hebben gezworen te beschermen.

'Op een kruispunt'

De John Day River, de langste onbeschadigde rivier in Oregon, is een van de meer dan 200 wilde en schilderachtige rivieren in de Verenigde Staten (foto: Bob Wick / US Bureau of Land Management / Flickr)

Omdat de oorspronkelijke Riverkeeper nog in de kinderschoenen stond, werd het Amerikaanse publiek ook wakker met de landelijke waterwegen. Publieke druk dwong het Congres en het Witte Huis al snel om grotere stappen te zetten in de bescherming van ecosystemen.

Een van die stappen was de Wild and Scenic Rivers Act van 1968, een wet die dit jaar zijn 50e verjaardag viert. Het is ontworpen om de natuurlijke stroom van bepaalde rivieren te beschermen tegen dammen of andere ontwikkelingen, een dienst die het nu biedt voor meer dan 12.000 mijl van 200 rivieren in 40 staten en Puerto Rico. (Veel verouderde Amerikaanse dammen worden nu ook verwijderd - 86 werden volgens American Rivers in 2017 gesloopt, waarmee ze de vorige recordhoogte van 78 dammen in 2014 versloegen.) Andere stappen waren meer gericht op het terugdringen van vervuiling, zoals de geboorte van de US Environmental Protection Agency (EPA) en de passage uit 1972 van de federale Clean Water Act.

De Clean Water Act had een opmerkelijk succes in de eerste 40 jaar, ondanks het feit dat het niet was gelukt om in 1985 alle Amerikaanse wateren "visbaar en zwembaar" te maken. Samen met andere federale bescherming - en de talloze inspanningen van burgerbeschermers - is dit een reden voor de relatief niet-gruwelijke toestand van veel Amerikaanse rivieren vandaag.

De Wild and Scenic Snake River stroomt onder een heldere nachtelijke hemel in Idaho. (Foto: Bob Wick / BLM / Flickr)

"We hebben vooruitgang geboekt. Vijftig jaar geleden werden onze rivieren geplaagd door veel vervuiling. Je kon niet zwemmen in Portland's Willamette of Boston's Charles. Tegenwoordig zijn veel rivieren schoner en worden mensen ze omarmd als de hartslag van het stadsleven ", zegt Amy Kober, nationaal communicatiedirecteur van American Rivers, die werd opgericht in 1973." Maar we staan ​​op een kruispunt. De Trump-administratie ontrafelt veel van de waarborgen waarvan we zijn gegroeid voor veilige, schoon water en gezonde rivieren. "

"De grootste bedreiging voor de waterkwaliteit van ons land is het Witte Huis", voegt Jon Devine, directeur van het federale waterbeleid van de Natural Resources Defence Council (NRDC), toe. 'De huidige regering probeert de bescherming van schoon water te verzwakken die wetlands en de gezondheid van onze rivieren, meren en andere waterwegen beschermt.'

Het moeras aftappen

EPA-beheerder Scott Pruitt getuigt in mei 2018 voor een subcommissie van de Senaat. (Foto: Mark Wilson / Getty Images)

Zorgen als deze zijn gedeeltelijk te wijten aan EPA-beheerder Scott Pruitt, wiens beleid vaak wordt overschaduwd door de stroom van ethische onderzoeken waarmee hij wordt geconfronteerd. Maar Pruitt - een voormalige procureur-generaal in Oklahoma en al lang antagonist van het bureau dat hij nu leidt - heeft ook enkele controversiële stappen ondernomen met betrekking tot het milieubeleid, waaronder de waterkwaliteit. In april, bijvoorbeeld, onthulde een uitgelekte memo dat Pruitt de regionale EPA-kantoren had bevolen om "hun bepalingen over de Clean Water Act" aan hem af te staan, wat betekent dat de belangrijkste beslissingen over het behoud van de waterwegen volledig aan Pruitt zouden zijn, waardoor EPA-werknemers en wetenschappers die in de regio's.

En in mei publiceerde de Union of Concerned Scientists e-mails, verkregen onder de Freedom of Information Act, die suggereren dat Pruitt's EPA de publicatie van een onderzoek naar de gezondheidseffecten van bepaalde giftige chemicaliën in Amerikaans drinkwater onderdrukt. De studie zou aantonen dat deze chemicaliën de menselijke gezondheid op een veel lager niveau bedreigen dan de EPA volgens de e-mails als veilig heeft beschouwd. Maar de release zou 'een nachtmerrie voor de public relations' zijn, schreef een medewerker van de Trump-administratie in een e-mail.

"De EPA was vroeger een bureau dat het milieu beschermde, maar nu is het een sokpop geworden voor de industrieën die het zou moeten reguleren", zegt Kennedy.

Het beschermen van waterwegen en hun ecosystemen "zou een niet-partijgebonden probleem moeten zijn", voegt hij eraan toe. "Iedereen wil schone lucht en schoon water en verrijkende plekken om hun kinderen te brengen. En de kansen voor hun kinderen om te gaan vissen en de vis te eten met de zekerheid dat ze zichzelf niet vergiftigen. Iedereen wil die dingen, maar de industrie vangt de politieke systeem vanwege het geld. "

Jaarlijks vormt zich in de Golf van Mexico een grote dode zone, gevoed door afvloeiing van de boerderij daarheen gedragen door de rivier de Mississippi. In 2017 groeide de dode zone tot een record van 8.776 vierkante mijl. (Afbeelding: N. Rabalais, LSU / LUMCON / NOAA)

Rivieren in de VS zullen tegenwoordig zelden in brand vliegen, maar vlammen zijn niet het enige teken van waterverontreiniging. Zuurstofarme "dode zones" vormen zich bijvoorbeeld vaak in wateren die worden belast door voedselrijke afvloeiing van landbouwbedrijven, terwijl wilde vissen in toenemende mate worden besmet door zaken als hormoonverstorende chemicaliën en geneesmiddelen (zelfs in de Hudson River). In stedelijke gebieden vervoert regenwater vaak verontreinigende stoffen zoals benzine, motorolie, gazonmeststoffen en strooizout in waterwegen en wetlands.

En hoewel deze diffuse bronnen van vervuiling bijzonder moeilijk te beheersen zijn, worden veel waterwegen ook nog steeds belegerd door traditionele "puntbron" -vervuiling. Dit omvat niet alleen de uitstoot van fabrieken en elektriciteitscentrales, maar ook minder iconische vormen van vervuiling - bijvoorbeeld een stroom die vervuild is door giftige residuen uit een nabijgelegen mijn of door aardolie uit een van de frequente lekkages van het land.

De lekkage in de Enbridge-pijpleiding van 2010, die ongeveer 1 miljoen gallon olie in de Kalamazoo-rivier in Michigan heeft gedumpt, is een van de vele grote Amerikaanse pijpleidingen in de afgelopen tien jaar. (Foto: Bill Pugliano / Getty Images)

"Meer dan de helft van onze rivieren en beken voldoet niet aan een of meer waterkwaliteitsnormen", zegt Jon Devine van NRDC. En zelfs op plaatsen waar vervuiling geen groot probleem is, lijdt de waterhoeveelheid vaak als gevolg van ontwikkeling of waterafleiding. "Het land blijft een nettoverlies van wetlands ervaren", voegt Devine eraan toe, "en voor het eerst in 50 jaar nemen die verliezen toe."

Er is ook klimaatverandering, een groeiende bedreiging voor de Amerikaanse waterwegen die de Trump-regering zelden lijkt te interesseren. "Of je nu in een stad woont, de bergen, een uiterwaarden, een woestijn - overal - klimaatverandering heeft invloed op je water", zegt Amy Kober van American Rivers. 'We kunnen meer intense overstromingen, langere droogtes en watervoorraden verwachten die mogelijk niet meer betrouwbaar zijn.

'Het goede nieuws is dat gezonde rivieren de eerste verdediging van een gemeenschap zijn tegen deze problemen', voegt ze eraan toe. 'Gemeenschappen die hun rivieren en landen beschermen en verstandig met water omgaan, zullen floreren.'

Hoop is eeuwig

Deze door de lente gevoede bovenloop van de Panther Run in Pennsylvania stroomt uiteindelijk de Susquehanna-rivier in, die ongeveer 50 procent van al het zoetwater bijdraagt ​​dat de Chesapeake Bay binnenkomt. (Foto: Nicholas A. Tonelli / Flickr)

Ondanks de huidige staat van de Amerikaanse politiek zijn er redenen om optimistisch te zijn over de Amerikaanse waterwegen. Hoop is niet alleen een praktische noodzaak, stelt Kennedy, maar het wordt ondersteund door het feit dat we al weten hoe we veel van wat kapot is, kunnen oplossen.

'Ik ben realistisch, maar ik denk dat niemand van ons een andere keuze heeft dan hoopvol te zijn', zegt Kennedy. "En er is enige reden voor hoop, want we hebben nu de technologie om de meeste van onze milieuproblemen op te lossen. De vraag is echt of we de politieke wil hebben om die technologie te gebruiken. En hoe snel."

En hoewel snelle oplossingen onwaarschijnlijk zijn, vooral voor klimaatverandering, zijn dit niet helemaal onbekende wateren. De dreigingen evolueren weliswaar, maar de VS hebben zich al eerder verzameld als reactie op een waterkwaliteitscrisis. Hoewel we nog steeds niet veel van de problemen van de vorige eeuw hebben opgelost, hebben we laten zien dat gewone burgers met de juiste tactiek en organisatie niet machteloos zijn om hun natuurlijke hulpbronnen te beschermen.

Dat is misschien niet hetzelfde als bescherming door de overheid, maar zoals Flint Riverkeeper Gordon Rogers opmerkt, is door de burger geleid behoud beter dan niets. 'We mogen niet bestaan', zegt hij. 'De regering zou de dingen moeten doen die we doen, maar we staan ​​in de bres omdat regeringen niet opkomen voor schoon stromend water voor alle burgers. Het geldt in Amerika en in elk ander land.'

En in een democratie moet het groeiende publieke sentiment over dit soort zaken uiteindelijk bij de regering terechtkomen. In overeenstemming met de riverkeeper-geest betoogt Kennedy echter dat de enige manier om ervoor te zorgen dat er iets gebeurt, is om het zelf te doen.

'Mensen moeten bedenken dat het veel belangrijker is om je politicus te veranderen dan om je gloeilamp te vervangen, want het enige dat de planeet kan redden, is een functionerende democratie', zegt hij. 'En als we niet deelnemen, als we onze democratie niet bezitten, dan zal iemand anders die voor ons bezitten.'

Natuurlijk, als u niet bezig bent met stemmen of contact opneemt met uw wetgevers, kunt u altijd langs komen om uw lokale rivier te zien. Het is misschien goed voor jullie allebei.

Verwante Artikelen