Waarom hebben we het nog steeds over Chris McCandless?

In augustus 1992 ontdekten elandjagers het lichaam van een jonge man in een verlaten bus diep in de wildernis nabij het Denali National Park in Alaska.

Het lichaam werd uiteindelijk geïdentificeerd als dat van Chris McCandless, een 24-jarige cum laude die afstudeerde aan een rijke familie in Virginia. Twee jaar eerder had McCandless de banden met zijn familie verbroken, zijn spaargeld van $ 24.000 gedoneerd aan een goed doel en naar het westen gereisd.

Zijn reis bracht hem uiteindelijk naar Alaska, waar hij alleen de wildernis in wandelde en daar meer dan 100 dagen doorbracht, terwijl hij van het land leefde door te jagen en te foerageren.

Toen zijn lichaam weken na zijn dood werd gevonden, woog McCandless 67 pond, en lijkschouwers in de staat Alaska noemden honger als zijn officiële doodsoorzaak.

Schrijver Jon Krakauer deelde het tragische verhaal van McCandless in het nummer van Outside magazine van januari 1993 en later in zijn bestverkochte boek 'Into the Wild', dat een bekroonde film met dezelfde naam inspireerde.

Voor sommige mensen is het verhaal van McCandless gewoon een waarschuwend verhaal, een herinnering aan de harde realiteit van de natuur en het onvermogen van de mensheid om het te temmen.

Maar degenen die het meest gepassioneerd zijn door zijn reis, vallen meestal in een van de twee kampen: degenen die hem beschouwen als een heroïsche figuur die het waagde een leven te leiden dat vrij was van de beperkingen van de beschaving en de consumentencultuur, en degenen die hem bekritiseerden omdat hij zich onvoorbereid in de wereld had gewaagd. De wildernis van Alaska en talloze anderen inspireren om hetzelfde te doen.

Drieëntwintig jaar na zijn dood praat McCandless nog steeds met mensen die praten over zijn doodsoorzaak, zijn keuzes veroordelen en bespreken hoe zij misschien ook alles achter kunnen laten en de wildernis in kunnen lopen.

Wandelen naar de bus waar Chris McCandless stierf. (Foto: Paxson Woelber / flickr)

Bedevaart naar de 'Magic Bus'

De bus waar McCandless stierf, werd in de jaren zestig naar het bos bij Denali vervoerd en er werden stapelbedden en een kachel geïnstalleerd om arbeiders te huisvesten die een weg aanlegden. Het project werd nooit voltooid, maar de bus blijft, en toen McCandless er ongeveer 20 mijl buiten Healy tegenkwam, noemde hij het de "Magic Bus" en woonde er maanden in.

Na zijn dood bezochten de ouders van Krakauer en McCandless de bus per helikopter, waar zijn ouders een plaquette plaatsten om hun zoon te herdenken en een noodpakket achterlieten met een briefje dat bezoekers aanmoedigde om 'je ouders zo snel mogelijk te bellen'.

In de bus staat ook een koffer vol notitieboekjes, waarvan er een een bericht van Krakauer zelf bevat: "Chris - Je geheugen zal voortleven in je bewonderaars. - Jon."

Die bewonderaars hebben de roestende Fairbanks 142-bus veranderd in een heiligdom voor McCandless. De notitieboekjes en de muren van de bus zelf staan ​​vol met citaten en overpeinzingen die zijn getekend door 'McCandless pelgrims', zoals de bewoners in het nabijgelegen Healy ze noemen.

Schrijven op het interieur van de Fairbanks 142. (Foto: Paxson Woelber / flickr)

Jaarlijks komen er meer dan 100 van deze pelgrims, volgens een schatting van een lokale inwoner, en Diana Saverin schreef in 2013 over het fenomeen in Outside magazine.

Tijdens haar eigen tocht naar de "Magische Bus" ontmoette Saverin een groep wandelaars die over de Teklanika-rivier waren gestrand, precies die rivier die McCandless belette ongeveer een maand voor zijn dood terug te wandelen naar de beschaving, en dezelfde rivier waar 29 jaar - De oude Claire Ackermann verdronk in 2010 tijdens haar poging de bus te bereiken.

Sindsdien hebben zowel de familie Ackermann als de familie McCandless aangedrongen op de aanleg van een loopbrug om het oversteken van de rivier veiliger te maken, maar de lokale bevolking vreest dat een dergelijke beweging alleen maar meer mensen zou aanmoedigen om de wildernis in te trekken waarvoor ze niet zijn toegerust.

Er is gesproken over het verplaatsen van de bus naar een park waar deze toegankelijker zou zijn, of zelfs om hem gewoon op de grond te verbranden.

Hoewel dit laatste voor een buitenstaander extreem lijkt, zou een dergelijke stap voor sommige Alaskanen een opluchting zijn. Een trooper vertelde Saverin dat 75 procent van de reddingsacties in het gebied plaatsvindt op het pad dat naar de bus leidt.

De trekking van een oude bus waar een jonge man stierf, verbijstert de meeste Alaskanen.

'Het is iets van binnen in hen waardoor ze naar die bus gaan', zei een trooper tegen Saverin. 'Ik weet niet wat het is. Ik begrijp het niet. Wat zou iemand bezitten om de sporen van iemand te volgen die stierf omdat hij niet voorbereid was? '

Craig Medred, die talloze onsympathieke artikelen heeft geschreven over McCandless in Alaska Dispatch News, een online nieuwssite, is net zo kritisch geweest over de pelgrims als over McCandless zelf, en merkte de ironie op van 'zelfbetrokken stedelijke Amerikanen, mensen meer los van de natuur dan welke samenleving dan ook in de geschiedenis, aanbidden de nobele, suïcidale narcist, de zwerver, dief en stroper Chris McCandless. "

De pelgrims blijven echter komen en velen delen ontroerende verhalen en onthullingen van hun reizen op websites die aan McCandless zijn gewijd. Maar voor sommigen eindigt de zoektocht naar de bus alleen in desillusie.

Toen Chris Ingram in 2010 probeerde de plaats van de dood van McCandless te bezoeken, arriveerde hij slechts enkele dagen na de dood van Claire Ackermann en concludeerde dat de bus zijn leven niet waard was.

'Ik had voldoende tijd om het verhaal van Chris en mijn eigen leven te overdenken', schreef hij. 'Het wild is gewoon dat, wild. Onveranderlijk, meedogenloos, het kent en geeft niet om je eigen leven. Het bestaat op zichzelf niet beïnvloed door de dromen of zorgen van de mens. Het doodt het onvoorbereide en onwetende. '

Bezoekers van de 'Magic Bus' in Alaska. (Foto: Paxson Woelber / flickr)

De man die McCandless beroemd heeft gemaakt

Critici geven Krakauer de schuld van de gestage stroom pelgrims naar de bus en beschuldigen de bekroonde schrijver ervan het tragische verhaal te romantiseren.

'Hij is verheerlijkt in de dood omdat hij niet voorbereid was', schrijft Dermot Cole, columnist van de Fairbanks Daily News-Miner. 'Je kunt niet naar Alaska komen om dat te doen.'

Hoewel veel mensen denken dat McCandless stierf als gevolg van zijn eigen gebrek aan voorbereiding en buitenervaring, beweert Krakauer dat honger de jongeman niet is, en hij heeft nu jaren van zijn leven en duizenden dollars geïnvesteerd in het onderzoeken van talloze theorieën die hebben geleid tot debatten met zijn critici, evenals meerdere boekrevisies.

Krakauer zegt dat een van de belangrijkste bewijzen die zijn nieuwste theorie ondersteunt, een korte dagboekaantekening is die McCandless achterin een boek over eetbare planten heeft gemaakt.

"Er is één passage die je gewoon niet kunt negeren, namelijk 'Uiterst zwak. Fout van aardappelzaden', " vertelde Krakauer in mei aan NPR. 'Hij zei niet veel in dat dagboek en niets dat definitief was. Hij had redenen om aan te nemen dat deze zaden - en niet al die andere voedingsmiddelen die hij had gefotografeerd en gecatalogiseerd - hem hadden gedood.'

De vermelding verwijst naar de zaden van de Eskimo-aardappelplant en Krakauer zegt dat de zaden in zijn laatste weken van zijn leven een hoofdbestanddeel van het dieet van McCandless waren geworden.

Emile Hirsch vertolkt Chris McCandless in 'Into the Wild'. (Foto: 'Into the Wild')

In 2013 besloot Krakauer de zaden te testen op een neurotoxine genaamd beta-ODAP na het lezen van een paper over vergiftigingen in nazi-concentratiekampen. Hij huurde een bedrijf in om de zaadmonsters te analyseren en ontdekte dat ze een dodelijke concentratie bèta-ODAP bevatten. Krakauer schreef in The New Yorker dat dit "zijn overtuiging bevestigt dat McCandless niet zo onwetend en incompetent was als zijn tegenstanders hem hebben laten zien."

Talloze wetenschappers betwisten zijn theorie echter en wezen erop dat dit niet de eerste theorie van Kraukauer was die werd weerlegd.

In 1993 schreef Krakauer in zijn eerste artikel over McCandless: "Naar alle waarschijnlijkheid at McCandless per ongeluk wat zaden van de wilde zoete erwt en werd ernstig ziek." Maar in 'Into the Wild', dat in 1996 werd gepubliceerd, veranderde hij van gedachten en zei hij dat hij vermoedde dat McCandless eigenlijk stierf door het consumeren van giftige zaden van wilde aardappel - geen wilde zoete erwt.

Om zijn theorie kracht bij te zetten, verzamelde Krakauer monsters van de plant die in de buurt van de Magic Bus groeide en stuurde de gedroogde zaaddozen naar Dr. Thomas Clausen van de Universiteit van Alaska; er werden echter geen toxines gedetecteerd.

Vervolgens gaf hij in 2007 deze uitleg: "Nu ben ik gaan geloven na onderzoek uit tijdschriften van de diergeneeskunde dat wat hem doodde niet de zaden zelf waren, maar het feit dat ze vochtig waren en hij bewaarde ze in deze grote Ziploc-zakken en ze waren beschimmeld. En de schimmel produceert deze giftige alkaloïde genaamd swainsonine. Mijn theorie is in wezen hetzelfde, maar ik heb het enigszins verfijnd. "

Dus in 2013, toen Clausen schreef dat hij "zeer sceptisch" was over de doodsoorzaak van Krakauer, liet Krakauer een laboratorium een ​​meer geavanceerde analyse van de zaden uitvoeren.

Hij ontdekte dat de zaden wel een toxine bevatten, maar het was geen beta-ODAP - het was L-canavanine. Hij publiceerde de resultaten eerder dit jaar in een peer-reviewed tijdschrift.

Clausen zegt ondertussen te wachten op een onafhankelijke analyse om de resultaten te bevestigen.

Jonathan Southard, een biochemicus aan de Indiana University of Pennsylvania die Krakauer assisteerde bij het testen, heeft het onderzoek verdedigd en zei dat de controverse 'te maken heeft met het verhaal, niet met de wetenschap. En mensen in Alaska lijken zeer sterke standpunten te hebben over dit."

Hoewel Krakauer wetenschappelijk bewijs aan zijn kant heeft, zal het debat over hoe McCandless stierf waarschijnlijk doorgaan en Krakauer zal waarschijnlijk blijven beweren dat McCandless niet stierf omdat hij onervaren of onvoorbereid was.

'Wat hij deed was niet gemakkelijk', zei hij. 'Hij woonde 113 dagen buiten het land op een plek waar niet veel wild was, en hij deed het heel goed. Als hij niet door deze zaden was verzwakt, had ik heb er vertrouwen in dat hij het zou hebben overleefd. '

Mensen hebben gespeculeerd dat Krakauers aandringen op deze kwestie misschien meer met zichzelf te maken heeft dan met McCandless.

Zoals Krakauer in de introductie van 'Into the Wild' stelt, is hij tenslotte geen onpartijdige biograaf. 'Het vreemde verhaal van McCandless raakte een persoonlijk tintje dat een onbarmhartige weergave van de tragedie onmogelijk maakte', schrijft hij.

In het hele boek neemt Krakauer inderdaad zijn persoonlijke gedachten over McCandless op en voegt zelfs een lang verhaal in over zijn eigen bijna fatale reizen.

Ankerleraar Ivan Hodes denkt dat Krakauers persoonlijke investering in McCandless het hem moeilijk maakt het lot van de jongeman te accepteren. 'Krakauer moet weten wat er is gebeurd omdat hij in het dode gezicht van McCandless keek en het zijne zag', schreef hij in Alaska Commons.

Hirsch als een gezonder ogende McCandless in 'Into the Wild'. (Foto: 'Into the Wild')

Een ingewikkelde erfenis

De vraag hoe McCandless stierf, zal blijven worden gesteld, evenals de vraag waarom hij ervoor koos de beschaving achter zich te laten en de wildernis in te lopen. De meningen over dit laatste variëren afhankelijk van wiens account u leest; niet alleen heeft Krakauer er uitvoerig over geschreven, maar ook de ouders van McCandless, zijn zus en tal van anderen.

Maar de vraag die centraal staat in de McCandless-discussie is of hij een man is die bewondering of veroordeling waard is.

Sterke meningen - voor en tegen - zijn de reden waarom Krakauer's eerste artikel over McCandless meer mail genereerde dan enig ander verhaal in de geschiedenis van het tijdschrift.

Voor sommige mensen is McCandless gewoon een egoïstische en jammerlijk naïeve jongeman die onvoorbereid door de wildernis van Alaska zwierf en precies kreeg wat hij verdiende.

Voor anderen is hij een inspiratie, een symbool van vrijheid en de belichaming van echt avontuur.

Zelfs toen hij nog leefde, kon iets over McCandless mensen tot dramatische veranderingen brengen, zoals blijkt uit zijn effect op de toen 81-jarige Ronald Franz, die McCandless in 1992 ontmoette voordat de jongeman naar Alaska vertrok. De twee werden hecht en toen Franz een brief van McCandless ontving waarin hij hem aanspoorde zijn levensstijl te veranderen, deed hij precies dat, door zijn bezittingen op te bergen en de woestijn in te trekken.

Maar bij zijn dood - en zijn herdenking in literatuur en film - heeft McCandless een veel grotere invloed gehad.

Als je 'Into the Wild' leest, is het gemakkelijk te begrijpen waarom het tot de verbeelding spreekt van zoveel en geïnspireerde reizen naar de wildernis. Hoewel het zeker een verhaal over tragedie is, is het ook een meeslepende en doordachte blik op waarom we vaak naar de natuur gaan voor antwoorden op levensvragen.

'De kern van de levensgeest van een man is zijn passie voor avontuur', schreef McCandless in zijn brief aan Franz. Bij het lezen van dat op de pagina's van Krakauer's boek, is het niet verwonderlijk dat veel lezers op hun beurt op zoek zijn naar hun eigen avonturen.

Hoewel McCandless voor sommigen altijd een held zal zijn, zal hij ook altijd zijn tegenstanders hebben. Hij is tenslotte maar een mens.

Misschien zei Hodes het het beste toen hij schreef: 'Chris McCandless was erg aardig en uiterst egoïstisch; enorm dapper en overweldigend dwaas; indrukwekkend bekwaam en verbluffend onbeholpen; dat wil zeggen, hij is uit hetzelfde kromme hout gehouwen als de rest van ons. '

Verwante Artikelen