Waarom is het Tongass National Forest zo belangrijk?

Alle bossen zijn belangrijk, maar sommige spelen een grotere rol dan andere. En om een ​​paar redenen werpt het Tongass National Forest in Zuidoost-Alaska - bekend als het 'kroonjuweel' van de Amerikaanse nationale bossen - een bijzonder lange schaduw.

Hier is een nadere blik op de Tongass, waarom deze zo belangrijk is en waarom u er in de nabije toekomst misschien meer over zult horen:

Het is groot.

Het Tongass National Forest is oud en enorm en beslaat bijna 17 miljoen acres (69.000 vierkante kilometer) van Zuidoost-Alaska. Voor de context is dat ongeveer hetzelfde totale gebied dat wordt ingenomen door de hele staat West Virginia. De Tongass is ook groot genoeg voor twee Belgen, drie New Jerseys of 17 Rhode Islands, en hij is meer dan 20 keer zo groot als Yosemite National Park. De Tongass, opgericht door president Theodore Roosevelt in 1907, is de grootste van 154 nationale bossen in het hele land.

Het is geen gewoon bos.

De Mendenhall-gletsjer is een rivier van ijs die zich uitstrekt over 13 mijl (21 km) door het Tongass National Forest. (Foto: Dee Browning / Shutterstock)

Grootte is belangrijk voor elk bos, aangezien een groot, ononderbroken bos over het algemeen meer dieren in het wild kan ondersteunen en meer ecosysteemdiensten kan bieden aan mensen, zowel dichtbij als ver weg. Maar hoewel de enorme schaal van de Tongass indrukwekkend is, is dat slechts een deel van de aantrekkingskracht.

De Tongass omvat het grootste gematigde regenwoud dat nog over is in Noord-Amerika en bevat bijna een derde van al het gematigde regenwoud met oude groei dat nog op aarde over is. Samen met het Great Bear Rainforest van British Columbia, net over de Canadese grens in het zuiden, vormt het volgens Audubon Alaska het grootste intacte gematigde regenwoud op aarde.

Samen met zijn uitgestrekte bossen, beschikt de Tongass over 27.000 mijl (27.000 km) ongerepte kreken, rivieren en meren, waaronder belangrijke zalm paaiende beken. Het heeft ook wetlands, alpine toendra, bergen, fjorden en 128 gletsjers, en er zijn 19 aangewezen wildernisgebieden binnen zijn grenzen, meer dan enig ander nationaal bos.

Het wemelt van het leven.

Een zwarte beer en een Amerikaanse zeearend delen een boom in het Anan Creek Wildlife Observatory in het Tongass National Forest. (Foto: US Forest Service Alaska Region [CC BY 2.0] / Flickr)

Dit type ecosysteem is niet alleen zeldzaam, maar ook zeer waardevol voor dieren in het wild. "Gematigde regenwouden met een oude groei bevatten meer biomassa (levend materiaal) per hectare dan welk ander ecosysteem dan ook op de planeet, inclusief tropische oerwouden", legt de Southeast Alaska Conservation Council uit. De Tongass herbergt diepe bossen met oude ceder-, sparren- en hemlockbomen, waarvan sommige meer dan 1000 jaar oud zijn, evenals bosbessen, stinkdierkolen, varens, mossen en vele andere planten in zijn onderlaag.

Het is ook de thuisbasis van een breed scala aan inheemse dieren, waaronder alle vijf soorten Pacifische zalm, staalforel, bruine beren, zwarte beren, grijze wolven, Sitka-herten met zwarte staart, berggeiten, vliegende eekhoorns, rivierotters, bultruggen, orka's, Amerikaanse zeearenden, noordelijke haviken en gemarmerde murrelets, om er maar een paar te noemen.

Er wonen ook mensen.

De stad Ketchikan, gelegen in het Tongass National Forest, is sterk afhankelijk van toerisme en commerciële visserij. (Foto: MollieGPhoto / Shutterstock)

De Tongass en Zuidoost-Alaska in het algemeen worden al duizenden jaren continu bewoond door inheemse indianen, waaronder de Tlingit, Haida en Tsimshian. Het bos zelf is vernoemd naar de Tongass-groep van Tlingit-mensen, die in de meest zuidelijke delen van Zuidoost-Alaska woonde, in de buurt van wat nu de stad Ketchikan is.

Volgens de Alaska Wilderness League wonen er vandaag ongeveer 70.000 mensen in de Tongass. Bijna de helft daarvan bevindt zich in de hoofdstad van de staat Juneau, gelegen in de Tongass, maar deze bevolking is verspreid over 32 verschillende gemeenschappen.

Het legt veel koolstof vast.

De Tongass kan bijna een tiende van alle koolstof in Amerikaanse nationale bossen bevatten. (Foto: Lee Prince / Shutterstock)

Dankzij zijn rijkdom aan biomassa, vooral al die oude bomen, profiteert de Tongass ook van mensen en dieren over de hele wereld door grote hoeveelheden koolstofdioxide uit de atmosfeer te absorberen en af ​​te scheiden. Het houdt meer atmosferische koolstof vast dan welk ander bos in de VS dan ook, zoals Jessica Applegate en Paul Koberstein vorig jaar in Sierra Magazine rapporteerden, eraan toevoegend dat "weinig bossen op de planeet een grotere rol spelen dan de Tongass bij het helpen verminderen van klimaatverandering".

Alleen al de Tongass bevat ongeveer 8% van alle koolstof die is opgeslagen in nationale bossen in het hele land, merkt de Southeast Alaska Conservation Council op, en wordt erkend als een "wereldwijd belangrijke reserve voor koolstofopslag".

Het staat momenteel op een kruispunt.

Een regenboog weerspiegelt in het water bij Kootznoowoo Wilderness, onderdeel van het Tongass National Forest. (Foto: Don MacDougall [publiek domein] / Forest Service / Flickr)

Ondanks de enorme omvang was dit bos nog groter. Zoals de Southeast Alaska Conservation Council het uitdrukt, is de Tongass "het nog steeds kloppende hart van een regenwoud dat zich ooit ononderbroken uitstrekte van Noord-Californië tot Oregon, Washington, British Columbia en Alaska". En hoewel het misschien nog steeds enorm en gezond is, maken natuurbeschermers zich zorgen over de tol die industriële houtkap in de loop der jaren op de Tongass heeft geëist - en de tol die het nog jaren kan duren.

De houtkap in het verleden heeft de Tongass al veranderd, met name oude bosbossen met de grootste bomen. Volgens Audubon Alaska is tot dusver slechts ongeveer 9% van het productieve bos van Tongass gekapt, maar "misschien is de helft van de oude boom met grote bomen gekapt". Dit zijn ook de belangrijkste gebieden voor dieren in het wild en voor ecologische integriteit.

Deze oude groei is de afgelopen jaren beter beschermd, dankzij een verordening uit 2001 die bekend staat als de Roadless Rule, die nieuwe wegen verbiedt op meer dan 58 miljoen hectare nationale bossen die al wegvrij zijn, volgens de Sierra Club, waaronder ongeveer 22 miljoen hectare in Alaska. Nu heeft de regering-Trump echter voorgesteld de Tongass van deze regel vrij te stellen, waarbij zij haar voorkeur uitspreekt voor een plan dat "alle 9, 2 miljoen hectare geïnventariseerde wegenloze terreinen zou verwijderen en 165.000 hectare oude groei en 20.000 hectare jonge groei die eerder waren geïdentificeerd, zou omzetten als ongeschikte houtgronden tot geschikte houtgronden. "

Hoewel sommige staats- en federale functionarissen economische kansen zien om de bescherming van de Tongass te schrappen, baart het idee natuurbeschermers en tribale regeringen in Alaska zorgen, meldt NPR. De goedkeuring van dit voorstel zou niet alleen de ecosystemen kunnen ontrafelen en de klimaatverandering kunnen verslechteren, maar het zou ook de toeristische sector in de regio onnodig in gevaar brengen. De houtindustrie is nu goed voor minder dan 1% van de banen in Zuidoost-Alaska, meldt de Sierra Club, terwijl ongeveer 10.000 mensen in de regio in het toerisme werken. Deze bedrijven genereren ongeveer 2 miljard dollar per jaar voor de lokale economie en trekken jaarlijks ongeveer 1, 2 miljoen bezoekers - mensen die 'niet komen voor vergezichten over gekapte bossen', voegt de groep eraan toe.

De US Forest Service zal naar verwachting in de zomer van 2020 een definitief besluit nemen over het losmaken van de bescherming van de Tongass. (Foto: CSNafzger / Shutterstock)

Bovendien, zoals veel critici van het idee opmerken, was de houtkap die wel in de Tongass plaatsvindt, geen grote investering voor Amerikaanse belastingbetalers. Volgens de Southeast Alaska Conservation Council bedragen de federale subsidies voor Tongass-houtoogst ongeveer 20 miljoen dollar per jaar, wat neerkomt op ongeveer 130.000 dollar per klus. Sinds 1982 hebben belastingbetalers volgens de National Audubon Society ongeveer $ 1 miljard verloren aan Tongass-houtverkopen.

Als de Tongass is vrijgesteld van de regel voor niet-rijden, kunnen de milieueffecten 'gruwelijk' en 'veel erger dan je je kunt voorstellen', meldt wetenschapsschrijver Matt Simon in Wired, waarin hij uitlegt hoe nieuwe wegen en houtkap domino-effecten kunnen veroorzaken die de oeroude ecologische relaties. Maar tegelijkertijd hebben we, gezien de omvang van het verlies van leefgebied over de hele wereld, geluk dat we nog steeds zo'n plek kunnen redden. Zoals Audubon Alaska het zegt: 'het Tongass National Forest biedt ons de grootste kans in de natie, zo niet de wereld, om gematigd regenwoud op ecosysteemniveau te beschermen'.

De US Forest Service zal een reeks openbare bijeenkomsten houden over haar Tongass-voorstel, met locaties die zullen worden vermeld op de website van het Alaska Roadless Rule-project. Leden van het publiek kunnen ook online opmerkingen over het voorstel indienen tot 17 december om middernacht in Alaska. Volgens de Forest Service wordt in juni 2020 een definitief besluit verwacht.

Verwante Artikelen