Wat is de Great Pacific Ocean Garbage Patch?

Niet alle afval komt op de vuilnisbelt terecht. Een rivier, riool of strand kan ook niet alles opvangen wat de regen wegspoelt. In feite is de grootste stortplaats van de aarde helemaal niet op het land.

De Great Pacific Garbage Patch strekt zich uit over een strook van de Noord-Stille Oceaan en vormt een vage, drijvende rotzooi op volle zee. Het is het posterkind voor een wereldwijd probleem: plastic dat in mensenhanden begint en toch in de oceaan terechtkomt, vaak in de maag van dieren of om hun nek. Dit puin in de zee is in de schijnwerpers komen te staan, dankzij de groeiende media-aandacht en expedities van wetenschappers en ontdekkingsreizigers die hopen dat plasticvervuiling in actie komt.

Waar is het van gemaakt?

Op het droge is er veel puin en relatief gemakkelijk te verwijderen. In het midden van de oceaan zijn veel van de deeltjes zo klein dat ze niet zomaar kunnen worden verwijderd. (Foto: NOAA PIFSC Coral Reef Ecosystem Program)

De Great Pacific Garbage Patch wordt wel eens omschreven als een "trash island", maar dat is een misvatting, aldus Holly Bamford, voormalig directeur van het US National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) Marine Debris Program. Waren de dingen maar zo simpel.

'We kunnen gewoon naar buiten gaan en een eiland opgraven', vertelde Bamford in 2009 aan Site. 'Als het één grote mis zou zijn, zou dat ons werk een stuk eenvoudiger maken.'

In plaats daarvan is het als een melkweg van afval, bevolkt door miljoenen kleinere vuilniseilanden die onder water verborgen kunnen zijn of zich over vele kilometers kunnen verspreiden, zoals deze NOAA-video uitlegt:

Een studie gepubliceerd in Nature, gebruikmakend van gegevens van onderzoeken van schepen en vliegtuigen, toonde aan dat 79.000 ton plastic drijft in een gebied van 1, 6 miljoen vierkante kilometer (ongeveer 618.000 vierkante mijl). Eerder dachten onderzoekers dat het gebied vier tot zestien keer kleiner was.

Recente oceaanreizen hebben bevestigd dat de vuilnisbelt een enorm gebied beslaat, en ondanks een gebrek aan cohesie is het op sommige plaatsen relatief dicht. Onderzoekers hebben bijvoorbeeld tot 750.000 stukjes microplastic verzameld van een enkele vierkante kilometer, en na het uitvoeren van het eerste uitgebreide luchtonderzoek - een reeks langzame, laaggelegen vluchten met behulp van meerdere beeldvormende technieken - meldde de Ocean Cleanup foundation "meer" puin werd geregistreerd dan in het hart van de accumulatiezone wordt verwacht. " (The Ocean Cleanup is het geesteskind van Boyan Slat, een Nederlandse uitvinder die als tiener op het idee kwam. Na jaren van ontwikkeling en testen werd zijn eerste systeem medio 2018 gelanceerd.)

De meest recente studie in het tijdschrift Nature laat zien hoe lastig het zal zijn om op te ruimen. Onderzoekers die onderzeese drones gebruikten, namen het water voor de kust van Californië. De hoogste concentraties microplastics lagen tussen de 600 en 2000 voet, niet aan de oppervlakte. En dat levert problemen op voor de voedselketen.

'Zelfs als je niet om de krabben en de larvaceans geeft, zijn ze het voedsel van dingen waar je wel om geeft: tonijn, zeevogels, walvissen en schildpadden voeden zich er allemaal mee, of voeden zich met dingen die zich ermee voeden, ' Anela Choy, een professor aan de Scripps Institution of Oceanography aan de University of California, San Diego en een van de auteurs van de paper, vertelde USA Today.

Hoewel er nog steeds veel is dat we niet begrijpen over de vuilnisbelt, weten we dat het grootste deel ervan van plastic is gemaakt. En daar beginnen de problemen.

In tegenstelling tot het meeste andere afval, is plastic meestal niet biologisch afbreekbaar - dat wil zeggen dat de meeste microben die andere stoffen afbreken, plastic niet als voedsel herkennen, waardoor het daar voor altijd blijft drijven. Zonlicht "fotodegradeert" uiteindelijk de bindingen in plastic polymeren, waardoor het steeds kleiner wordt, maar dat maakt de zaken alleen maar erger. Het plastic gaat nog steeds nooit weg; het wordt gewoon microscopisch en kan worden gegeten door kleine mariene organismen die de voedselketen binnenkomen.

Ongeveer 80 procent van het puin in de Great Pacific Garbage Patch is afkomstig van land, waarvan veel plastic zakken, flessen en diverse andere consumentenproducten. Vrij zwevende visnetten vormen nog eens 10 procent van al het zwerfvuil op zee, of ongeveer 705.000 ton, volgens schattingen van de VN. De rest is grotendeels afkomstig van pleziervaarders, offshore booreilanden en grote vrachtschepen, die elk jaar ongeveer 10.000 stalen zeecontainers in zee laten vallen, vol met dingen als hockeyhandschoenen, computermonitors, harspellets en LEGO's. Maar ondanks deze diversiteit - en veel metaal, glas en rubber in de vuilnisbelt - is het meeste materiaal nog steeds plastic, omdat bijna al het andere zinkt of biologisch afbreekbaar is voordat het daar terechtkomt.

Hoe wordt het gevormd?

Zeestromingen spannen samen om puin op te vangen in een 'convergentiezone' in de Stille Oceaan. (Kaart: NOAA Marine Debris Program)

De aarde heeft vijf of zes grote oceanische gyres - enorme spiralen van zeewater gevormd door botsende stromingen - maar een van de grootste is de North Pacific Subtropical Gyre, die het grootste deel van de ruimte tussen Japan en Californië vult. Het bovenste deel van deze draaikolk, een paar honderd mijl ten noorden van Hawaï, is waar warm water uit de Stille Zuidzee in koeler water uit het noorden stort. Bekend als de North Pacific Subtropical Convergence Zone, hier verzamelt zich ook het afval.

Bamford verwijst naar de convergentiezone als een "vuilnisweg" omdat het plastic afval vervoert langs een oost-westgang die twee draaiende draaikolken verbindt die bekend staan ​​als de Eastern Garbage Patch en de Western Garbage Patch.

Hoewel de Pacific-patch het eerste bekende fenomeen in zijn soort was, zijn er sindsdien meer gevonden in andere oceanen, waaronder de Atlantische Oceaan. En dat zou niet verrassend moeten zijn: volgens een onderzoek uit 2015 komt nu gedurende een typisch jaar ongeveer 8 miljoen ton plastic in de oceaan terecht, voornamelijk afkomstig van mensen die binnen 50 kilometer (30 mijl) van een kustlijn wonen, maar ook van nog verder landinwaarts.

"Acht miljoen ton is het equivalent van het vinden van vijf boodschappentassen vol plastic aan elke voet van de kustlijn in de 192 landen die we hebben onderzocht", zei Jenna Jambeck, onderzoeker van de universiteit van Georgia.

Het kan enkele jaren duren voordat puin een vuilnisbelt bereikt, afhankelijk van de oorsprong. Plastic kan van interieurs van continenten naar de zee spoelen via rioleringen, beken en rivieren, of het kan gewoon wegspoelen van de kust. Hoe dan ook, het kan een reis van zes of zeven jaar zijn voordat het in de vuilnisbelt terechtkomt. Aan de andere kant vallen visnetten en zeecontainers vaak precies in de rest van het afval. Een van de meest bekende puinhopen kwam in 1992, toen 28.000 badeendjes overboord vielen in de Stille Oceaan. Tot op de dag van vandaag komen de eenden nog steeds voor op stranden over de hele wereld.

Wat is het probleem?

Duurzaam plastic afval bedreigt op verschillende manieren de gezondheid van de oceaan, waaronder:

Een zeeschildpad verstrikt in een vislijn krijgt hulp. (Foto: Sea Turtle Inc. via NOAA)

Verstrengeling: het groeiende aantal verlaten plastic visnetten is een van de grootste gevaren van afval in zee, zegt Bamford. De netten zijn berucht vanwege het verstrikken van dolfijnen, zeehonden, zeeschildpadden en andere dieren in een fenomeen dat bekend staat als 'spookvissen', waardoor ze vaak worden verdronken. Nu meer vissers uit ontwikkelingslanden nu plastic netten gebruiken vanwege hun lage kosten en hoge duurzaamheid, kunnen veel verloren of verlaten netten maanden of jaren alleen blijven vissen. Een van de meest controversiële typen zijn onderin geplaatste kieuwnetten, die worden gesteund door drijvers en verankerd op de zeebodem, soms met een lengte van duizenden meters.

Vrijwel elk onderwaterleven kan door plastic in gevaar worden gebracht, maar zeeschildpadden lijken bijzonder vatbaar. Naast dat ze verstrikt raken in visnetten, slikken ze vaak plastic zakken in en verwarren ze met kwallen, hun belangrijkste prooi. Ze kunnen ook verstrikt raken in een verscheidenheid aan andere objecten, zoals deze bijtschildpad die opgroeide door een plastic ring rond zijn lichaam.

Een Laysan-albatroskoppel oefent hun paringsdans. Door zeeafval te verwijderen, wordt voorkomen dat deze dieren puin binnenkrijgen, waardoor ze uiteindelijk zullen worden gedood. Het plastic biedt geen voedingswaarde en vult hun maag, dus sterven ze van de honger.

Klein puin aan de oppervlakte: plastic harspellets zijn een ander veelvoorkomend stuk afval in zee; de kleine, voor industrieel gebruik bestemde korrels worden in bulk over de hele wereld vervoerd, omgesmolten op productielocaties en omgevormd tot commercieel plastic. Omdat ze zo klein en overvloedig zijn, kunnen ze onderweg gemakkelijk verdwalen en door het stroomgebied met andere kunststoffen de zee in spoelen. Ze hebben de neiging om daar te drijven en uiteindelijk fotodegrade, maar dat duurt vele jaren. Ondertussen veroorzaken ze grote schade aan zeevogels zoals de kortstaartige albatros.

Albatross-ouders laten hun kuikens op het land op eilanden in de Stille Oceaan achter om het oceaanoppervlak af te speuren naar voedsel, namelijk eiwitrijke viseieren. Dit zijn kleine puntjes die net onder het oppervlak dobberen en lijken helaas op harspellets. Goedbedoelende albatrossen scheppen deze korrels op - samen met ander drijvend afval zoals aanstekers - en keren terug om het onverteerbare plastic aan hun kuikens te voeren, die uiteindelijk sterven door verhongering of gescheurde organen. Rottende albatroskuikens worden vaak gevonden met magen vol plastic puin - een beeld dat moeilijk te bekijken maar onmogelijk te negeren is.

Zonlicht breekt kunststoffen af, waardoor gifstoffen in het zeewater terechtkomen. (Foto: VICHAILAO / Shutterstock)

Fotodegradatie: als zonlicht zwevend puin afbreekt, wordt het oppervlaktewater dikker met zwevende plastic stukjes. Dit is om een ​​aantal redenen slecht. Ten eerste, zegt Bamford, is de "inherente toxiciteit" van plastic: het bevat vaak kleurstoffen en chemicaliën zoals bisfenol-A, die studies hebben gekoppeld aan verschillende milieu- en gezondheidsproblemen, en deze kunnen uitlogen in het zeewater. Van plastic is ook aangetoond dat het reeds bestaande organische verontreinigende stoffen zoals PCB's uit het omringende zeewater absorbeert, die de voedselketen kunnen binnendringen - samen met BPA en andere inherente gifstoffen - als de plastic stukjes per ongeluk worden ingenomen door het leven in zee.

Wat kunnen we doen?

Plastic afval kan uiteindelijk bijna overal - zelfs honderden kilometers landinwaarts - de oceaan bereiken, maar recycling is vooral belangrijk dichter bij de kust. (Foto: Foto / Shutterstock maken)

De ontdekker van de vuilnisbelt in de Stille Oceaan, kapitein Charles Moore, zei ooit dat een opruimactie "elk land failliet zou laten gaan en wilde dieren in de netten zou doden".

'Hij maakt daar een heel goed punt', zegt Bamford. "Het is erg moeilijk."

Toch voert NOAA viaducten uit om de vuilnisbelt te bestuderen, en onderzoeksteams zijn er naartoe gevaren om puin en watermonsters te verzamelen. Wetenschappers van het Scripps Institution of Oceanography hielden een persconferentie na terugkomst van een reis van drie weken in 2009, en beschreven de hoeveelheid afval als "schokkend". Ze vonden grote en kleine voorwerpen, evenals een enorme waas onder water van door fotodegrade veroorzaakte plastic vlokken, en blijven onderzoeken hoe microplastic interageert met een mariene omgeving.

Een andere studie die in 2014 werd gepubliceerd, schatte dat de oceanen van de aarde nu in totaal 5, 25 biljoen stukjes plastic bevatten, gebaseerd op gegevens van 24 afvalverzamelingsreizen over een periode van zes jaar. Dat is veel, maar het heeft nog steeds niet iedereen ervan weerhouden om het op te ruimen - inclusief de Ocean Cleanup-stichting, wiens onderzoek deel uitmaakt van een herstelplan op lange termijn. (De eerste Ocean Cleanup-proef is aan de gang - met enkele blips - maar de stichting is van plan om tegen 2020 meer systemen uit te sturen met volledige implementatie.)

Uiteindelijk erkennen zelfs voorstanders van ambitieuze schoonmaakprojecten dat meer plasticrecycling - en breder gebruik van biologisch afbreekbare materialen - nog steeds de beste hoop is om oceaanplastic onder controle te krijgen. Preventie is goedkoper en gemakkelijker, maar zoals Bamford opmerkt, kunnen oude gewoonten moeilijk te doorbreken zijn.

'We moeten de kraan bij de bron dichtdraaien. We moeten mensen leren hoe ze dingen die niet kapot gaan, zoals plastic, op de juiste manier weggooien', zegt ze. "De mogelijkheden voor recycling moeten toenemen, maar weet je, sommige mensen kopen drie flessen water per dag. Als samenleving moeten we beter worden in het hergebruik van wat we kopen."

Noot van de redactie: dit artikel is bijgewerkt sinds het voor het eerst werd gepubliceerd in juni 2009.

Verwante Artikelen