Wat kan de vergeten turbotrein van Canada ons leren over nostalgie en innovatie?

In de zomer van 1997 - de zomer tussen mijn eerste en tweede jaar journalistiekschool - had ik een baan bij de PR-afdeling van Via Rail, het Canadese Amtrak-equivalente nationale spoorwegnet. Veel van het werk bestond uit mooie autocultuur voor voetgangers (bijvoorbeeld achtergrondonderzoek voor persberichten over veiligheid op het spoor), maar er was één onderzoeksproject waarbij ik de trein van Toronto naar Vancouver moest nemen, en die ene ervaring zou de moeite waard zijn geweest hele andere zomer van kantoorwerk.

Die trein was de Canadese, Via's kenmerkende route, even episch en legendarisch als de Orient Express of de 20th Century Limited. Het is een vierdaagse reis, ongeveer 2800 mijl lang, door de uitgestrekte moerassige leegte van het Canadian Shield, de brede prairie en verschillende bergketens die zo hoog en verbiedend zijn als ooit tevoren, waar ooit sporen doorheen zijn aangelegd. Meer dan het landschap was echter het simpele feit van serieuze treinreizen. Als kind in auto's groeide ik nog nooit zoiets. Sindsdien ben ik verslaafd.

Ik werd herinnerd aan die eerste geweldige reis een paar weken geleden, toen ik door Via Train zuidelijk Ontario doorkruiste om over Europese innovatie te praten. Een van de belangrijkste voorbeelden die ik in deze toespraken gebruik (afkomstig uit mijn boek, "The Leap"), is de buitengewone transformatie die door hogesnelheidstreinen is doorgevoerd in landen als Spanje, dat in 1997 nog een spoorwegnet had dat in veel opzichten slechter was dan Canada's en nu heeft misschien wel het beste en meest uitgebreide hogesnelheidsnetwerk in Europa, zo niet de wereld.

Via's netwerk - zoals dat van Amtrak - is een onderbenutte, ondergefinancierde, bloedarme grap vergeleken met de meeste Europese landen. De legendarische Canadese Pacific-lijn door mijn geboorteplaats Calgary naar Banff, een resort dat oorspronkelijk voor treinreizigers is gebouwd, vervoert helemaal geen regelmatig passagiersverkeer meer. (Er is een zeer chique, zeer dure boetiektrein voor hardcore Europese en Japanse treingeeks.)

Maar de treinen rijden nog steeds regelmatig door het zuiden van Ontario, en ik werd geslagen toen ik er 15 jaar na mijn zomer als werknemer weer op reed, omdat er zo weinig was veranderd. Er was wifi aan boord, wat geweldig is, maar verder was zelfs het glaswerk in business class niet veranderd sinds 1997. Al meer dan een generatie in Noord-Amerika hebben we in feite helemaal niets geïnvesteerd in het reizen met passagierstreinen.

Stel me dan mijn verbazing voor om te ontdekken dat Canada daadwerkelijk de eerste hogesnelheidstrein van Noord-Amerika had geïntroduceerd en bijna een grote wereldspeler werd in het sneltreinspel. Op de een of andere manier was ik erin geslaagd om in communicatie te werken voor het Canadese passagierstreinbedrijf zonder ooit iets te horen over de kortstondige Turbo, een dienst tussen Toronto en Montreal die liep van 1970 tot 1982, beheerd door CN (Canadian National, dat zijn passagierstrein draaide service over aan Via eind jaren zeventig).

Ik zal het volledige verhaal van Turbo niet vertellen, want de beste manier om erover te leren is om deze uitstekende functie in The Walrus Magazine te lezen en / of de geweldige 24-minutenvideo van CN te bekijken die is gemaakt om de trein in 1970 te promoten .

Hier is de video in drie delen:

Deel een:

Deel twee:

Deel drie:

Als je besluit de hele video (en het artikel) over te slaan, is de korte versie dat de Turbo gedoemd was te mislukken - zoals veel van de Noord-Amerikaanse passagierstrein service nog steeds is - omdat hij het oude spoor deelde met goederentreinen en dus niet in staat was om benut zijn toenmalige wereldrecord 170 mph topsnelheid ten volle. In plaats daarvan reed het met een topsnelheid van slechts 95 mph, vertraagde voor bochten in het spoor dat was gebouwd voor grote oude vrachten en stopte zelfs van tijd tot tijd om de goederentreinen door te laten.

De inaugurele Turbo-lijn liep tussen Toronto en Montreal, maar in plaats van de reistijden te halveren, scheerde het slechts een uur van de gemiddelde autorit (van vijf uur naar vier uur). Hoewel dit een volledig uur sneller is dan de "snelle" Via-treinen van vandaag, heeft het niet genoeg chauffeurs gewonnen om de kosten te rechtvaardigen. De dienst werd geschrapt, alle Turbo-apparatuur vernietigd en de fabriek van de in Montreal gevestigde fabrikant werd in 2004 tot puin teruggebracht. Elk spoor van de oude Turbo-service is nu verdwenen, en dat is misschien de reden waarom zelfs als ex-werknemer en treingeek, Ik had er tot nu toe nog nooit van gehoord.

Het Walrus-artikel spreekt voor zich, maar ik zou graag een beetje willen praten over de video - in het bijzonder de manier waarop het een soort duizelig sky's-the-limit optimisme weergeeft, een just-do-it-geest van actie en prestatie die is helaas ontbreekt het tegenwoordig aan de houding van Noord-Amerika ten opzichte van hogesnelheidstreinen en vele andere grote duurzame ideeën.

Nu, er is veel hiervan dat gewoon oppervlakkig geweldig is aan de video. Er zijn de productiewaarden van het ruimtetijdperk, compleet met strenge, hoogdravende voice-overs en clips van zoemende tape-haspels en geklikte teletypes en rare pannende opnamen van Toronto's stadhuistorens. Er is de soundtrack - een herinnering, als dat nodig was, dat er bij moderne documentairefilms lang niet genoeg door fluit en xylofoon aangestuurde jazz is. Er is zelfs een geweldige kleine trippy-freakout-sectie uit 1970 rond het 7:15 teken van deel drie, terwijl de verteller aan het einde van de reis de lofzangen van het stedelijke nachtleven bezingt.

Het echte retro-hoogtepunt is echter het uitgebreide gedeelte in deel twee over de diensten aan boord, dat gemakkelijk in een aflevering van "Mad Men" kan worden gesplitst. Het begint met reekalfopnames van de cafetaria ("magnetrons koken binnen een paar seconden warme specialiteiten!") Voordat hij verdergaat met de vele verleidingen in de eersteklas "Turbo Club". Er zijn twee volle minuten op de "hostess" -uniformen ("Turbo Club-service wordt gesymboliseerd door de gastvrouwen - jong en opwindend, nog meer gemaakt door hun modieuze kleding, ontworpen met een boetiekflair. ... Het ensemble van de hostesses heeft een go-together bruikbaarheid waar de meeste vrouwen naar streven ”). Drankjes worden ingeschonken, coq au vin geserveerd, sigaretten gerookt. Kijk goed om half vier van deel twee en vertel me dat Don Draper zelf niet in een Turbo Club-draaistoel gaat zitten.

Dit zette me aan het denken over de echte aantrekkingskracht van "Mad Men" retro-futurisme - die unieke nostalgie van onze huidige tijd voor de pracht van het ruimtetijdperk die ons beloofde in de uitbundige naoorlogse jaren van de jaren vijftig en zestig. Op het cruciale technologische moment van het tijdperk, dat plaatsvond in het jaar voordat Turbo op de rails kwam, had Neil Armstrong zijn historische moonwalk gemaakt - een prestatie die zelfs sommige ingenieurs die de taak hadden om het te laten gebeuren, voor onmogelijk hadden gehouden toen JFK hen had toegewijd om het te doen in 1961.

Zoals de voice-over van de film het in de laatste reeks zegt: "Turbo is een positieve uitdrukking van dit snelle tijdperk, een symbool van het vermogen van de mens om creatieve technologie te gebruiken om in de behoeften van een mobiele samenleving te voorzien."

Vergelijk dit met het huidige tijdperk van de retoriek, de alomtegenwoordige niet-doen-geest van 2011. Denk aan hogesnelheidsprojecten die zijn achtergelaten in het Amerikaanse middenwesten en Florida (en zelfs niet overwogen door de Canadese automobieltijd, benzineverwerkende regering). Bedenk hoe het voorstel voor bijna elk ambitieus openbaar project bijna onmiddellijk een kwestie van kosten wordt. Er is geen missie, geen hoger doel, geen doel of groter goed genoeg om meer uit te geven dan het kleinst mogelijke bedrag.

Hogesnelheidslijn? Gek duur. Zonne-energie? Ik ben er vrij zeker van dat kolen nog steeds iets goedkoper zijn. Nieuwe LRT- en metrolijnen? We zouden het waarschijnlijk wel kunnen doen met een extra bus of twee tijdens de spits. Na een generatie fotograferen voor de sterren, zijn we nu tevreden om naar de dollarwinkel te rijden.

Misschien is dit de reden waarom die esthetische "Mad Men" op dit moment zoveel aanspreekt: omdat je in Don Draper's tijd groots kon dromen. Terugkijkend door sepia lijkt het bijna alsof je hoog moest mikken. Je zou kunnen innoveren, uitvinden, opnieuw uitvinden (Draper zelf - een bedrieger op verschillende fronten - is een krachtig, zo niet geheel bewonderenswaardig symbool van die geest). Misschien, met andere woorden, het zijn niet de lunches met vijf martini's en rookwolken op de werkplek en dames die het vuile werk doen dat we zozeer missen, maar het gevoel, lang verloren, dat (Noord-) Amerika alles kon doen wat het koortsachtig maakte verbeelding. We konden zeep en rookwaren en Kodak-carrousels verkopen per vrachtwagen. We zouden een kerel op de maan kunnen zetten en hem vervolgens in een snelste turbotrein ter wereld naar de ticker-tapeparade kunnen slepen. We gingen sneller dan ooit.

In haar laatste boek, "Dark Age Ahead", waarschuwde de grote stadsfilosoof Jane Jacobs voor een dreigende achteruitgang voor Noord-Amerika, veroorzaakt door achterwaartse prioriteiten, afbrokkelende infrastructuur en een catastrofale daling van onze collectieve wil en expertise voor innovatie - een soort samenleving ontwerpfout. Jacobs was niet zo bezorgd over de chaos in het milieu of oorlog of economische ramp. We hadden eerder met enorme uitdagingen te maken gehad en we hadden onze weg erover uitgevonden. Haar grootste zorg was dat we simpelweg vergaten hoe we de dingen goed moesten doen, en vergeten waarvoor overheidsinstellingen en publieke middelen waren.

'Welke dooms verliezers?' zij vroeg. "Verliezers worden geconfronteerd met zulke radicale schokken in omstandigheden dat hun instellingen zich niet adequaat kunnen aanpassen, irrelevant kunnen worden en worden laten vallen." En een van de redenen waarom we ons niet aanpassen, stelt ze, is dat we vergeten hoe we dat moeten doen. "Cultuur zit vooral in de hoofden van mensen en in de voorbeelden die mensen stellen, en is daarom onderhevig aan natuurlijke sterfte." Als we ons niet eens goed kunnen herinneren dat we ooit hogesnelheidstreinen hadden, als je wilt, hoe kunnen we dan ooit hopen de culturele energie van innovatie te herwinnen die we zo hard nodig hebben om de epochale uitdagingen van onze tijd te overwinnen?

Om terug te gaan naar de toekomstige 140 karakters tegelijk, volg mij op Twitter: @theturner.

Tip van de hoed: ik hoorde over de Turbo Train-video via dit bericht op Metafilter, de beste verdomde webgemeenschap overal.

Verwante Artikelen