Wat is synesthesie en hoe is het om het te hebben?

Ik weet dat nummer vier geel is, maar ik heb een vriend die erop staat dat vier rood is.

Ze zegt ook dat vier een moederlijke persoonlijkheid heeft, maar mijn vier heeft geen persoonlijkheid - geen van mijn nummers heeft dat. Maar al mijn cijfers hebben kleuren, net als mijn letters, dagen en maanden.

Mijn vriend en ik hebben allebei synesthesie, een perceptuele toestand waarbij de stimulatie van een zintuig een automatische, onvrijwillige ervaring in een andere zin veroorzaakt.

Synesthesie kan voorkomen tussen vrijwel elke combinatie van zintuigen of cognitieve paden

Dit is een synesthete's kijk op maanden / (Foto: Kelley [CC BY 2.0] / Wikimedia Commons)

Synestheten - of mensen met synesthesie - kunnen geluiden zien, woorden proeven of een gevoel op hun huid voelen wanneer ze bepaalde geuren ruiken. Ze kunnen ook abstracte concepten zoals tijd geprojecteerd zien in de ruimte om hen heen, zoals de afbeelding rechts.

Veel synestheten ervaren meer dan één vorm van de aandoening. Mijn vriend en ik hebben bijvoorbeeld allebei synesthesie in grafeem-kleur - cijfers en letters veroorzaken een kleurervaring, hoewel mijn ervaring anders is dan die van haar.

Omdat haar cijfers persoonlijkheden hebben, heeft ze ook een vorm van synesthesie die bekend staat als ordinal-linguïstische personificatie.

Wetenschappers dachten dat synesthesie vrij zeldzaam was, maar nu denken ze dat tot 4% van de bevolking een of andere vorm van de aandoening heeft.

Hoe is het?

Ook al staat zijn naam nergens op de foto, de naam van deze voormalige president kwam waarschijnlijk in je op. (Foto: Pete Souza, The White House / Wikimedia Commons)

David Eagleman, neurowetenschapper en directeur van het Laboratorium voor Perceptie en Actie aan het Baylor College of Medicine, is geen synesthete, maar hij gebruikt deze analogie vaak om het fenomeen te verklaren.

Als je de foto hierboven ziet, denk je waarschijnlijk 'president Barack Obama', ook al staan ​​die woorden nergens op de foto. Je brein maakt automatisch en onvrijwillig die verbinding, net zoals mijn brein een verbinding maakt tussen nummer vier en de kleur geel.

'Het is niet hetzelfde als hallucinatie', legt Eagleman uit in de documentaire 'Red Mondays and Gemstone Jalapenos'. 'Het belemmert niet echt hun vermogen om te zien, dus op dezelfde manier zou je je een gigantische oranje pompoen voor je kunnen voorstellen, maar dat weerhoudt je er niet van om daar doorheen te kijken.'

Synesthesie is een zintuiglijk fenomeen dat geen verband houdt met het geheugen, dus als je geen synesthete bent, zou je jezelf bijvoorbeeld kunnen leren om een ​​kleur te associëren met een bepaald nummer, maar je hersenen zouden niet op dezelfde manier reageren als een synesthete zou doen.

Grapheme-kleur synestheten associëren bepaalde kleuren met specifieke nummers. (Foto: Edward M. Hubbard [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Iemand zonder synesthesie in grafek-kleur zou het bijvoorbeeld moeilijker hebben om de zwarte tweeën uit de zwarte vijven in de afbeelding rechts te kiezen.

Als uw cijfers echter kleuren hebben, ziet u de driehoek met tweeën vrijwel onmiddellijk.

Maar deze taak is misschien nog eenvoudiger voor sommige grafeme-kleur synestheten.

Daniel Smilek, hoogleraar psychologie aan de Universiteit van Waterloo, heeft twee groepen synestheten geïdentificeerd onder degenen die kleuren associëren met letters en cijfers. Er zijn projectoren, degenen wier kleuren de gedrukte brief voor zich vullen, en associators die de kleuren in hun gedachten zien, zoals ik.

Hoe zit het met mensen die stille video's kunnen horen?

Synesthesie is niet alleen van toepassing op mensen die bepaalde kleuren aan afbeeldingen koppelen. Sommige mensen kunnen geluiden in video's horen als er eigenlijk geen geluid wordt afgespeeld.

Psycholoog Chris Fassnidge noemt dit fenomeen "visueel opgeroepen auditieve respons" (vEAR). Hoewel het technisch gezien geen synesthesie is, gelooft Fassnidge dat het een nieuwe vorm is die verder onderzoek rechtvaardigt. 'Sommige mensen beschrijven het als een zoemend geluid in hun hoofd', zei Fassnidge tegen Vox. 'Voor andere mensen is het een soort witte ruis. En dan zeggen andere mensen dat het varieert, afhankelijk van waar ze naar kijken.'

Een studie uit 2008 in Current Biology suggereert dat vEAR vrij vaak voorkomt - bij 20 tot 30 procent van de mensen - en veel mensen realiseren zich misschien niet dat ze vage geluiden associëren met beeldspraak.

'Veel mensen realiseren zich niet dat ze dit ding hebben totdat je er in het laboratorium voor gaat testen, ' zei Fassnidge. 'Misschien omdat ze zo vaak samen voorkomen dat je je ofwel niet bewust bent van het mentale geluid totdat je wegtrekt al de rest."

Wat veroorzaakt het?

Ongeveer 40 procent van de synestheten heeft een eerstegraads familielid met synesthesie, en veel synestheten herinneren zich dat ze synesthesie hebben zolang ze zich kunnen herinneren.

"Ik speelde er zeker mee toen ik 5 of 6 jaar oud was, omdat ik me herinner dat ik de platenkast van mijn ouders had overvallen, op zoek naar platen waar ik graag naar luisterde voor kleuren", zegt Sean Day, een synesthete die kleuren associeert met beide geluiden en smaken.

Een studie uit 2018 in Proceedings van de National Academy of Sciences, uitgevoerd door wetenschappers van het Max Planck Institute for Psycholinguistics en de University of Cambridge, analyseerde DNA-monsters van verschillende families met meerdere generaties synestheten. Ze concludeerden dat hoewel de families verschilden in DNA-variaties, er één overeenkomst was: er was een verbetering van genen die betrokken zijn bij celmigratie en axonogenese, een proces dat hersencellen in staat stelt om verbinding te maken met hun juiste partners.

"Dit onderzoek laat zien hoe genetische variatie onze sensorische ervaringen kan veranderen, mogelijk via veranderde connectiviteit in de hersenen", verklaarde professor Simon Baron-Cohen in de studie. 'Synesthesie is een duidelijk voorbeeld van neurodiversiteit dat we moeten respecteren en vieren.'

Andere experts zijn van mening dat iedereen geboren kan worden met het vermogen om synesthesie te ervaren.

Daphne Maurer, een psycholoog aan de McMaster University, heeft gespeculeerd dat we allemaal geboren kunnen worden met de neurale verbindingen die synesthesie mogelijk maken, maar dat de meesten van ons die verbindingen verliezen naarmate we groeien.

Eagleman erkent dat er synesthetische overeenkomsten kunnen zijn in de hersenen van niet-synestheten, maar dat mensen zich er niet van bewust zijn totdat ze worden geplaagd.

Welke van deze vormen heet Booba en welke heet Kiki? (Illustratie getekend door Andrew Dunn [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Hij noemt als voorbeeld het bouba / kiki-effect. Wanneer hem wordt gevraagd om te kiezen welke van de twee vormen aan de rechterkant "bouba" wordt genoemd en wat "kiki" is, kiezen de meeste mensen kiki voor de hoekige vorm en bouba voor de ronde.

Onderzoek toont ook aan dat mensen waarschijnlijk zeggen dat luidere tonen helderder zijn dan zachte en dat donkere vloeistoffen sterker ruiken dan lichtere.

In zijn boek, "Wednesday Is Indigo Blue", zegt Eagleman dat deze voorbeelden bewijzen dat deze analogieën eigenlijk "reeds bestaande relaties" zijn.

'Op deze manier groeiden synesthetische associaties die onze voorouders lang geleden hadden opgezet uit tot de meer abstracte uitdrukkingen die we tegenwoordig kennen - en daarom zijn metaforen logisch', schrijft hij.

Synesthesie verschilt echter van deze voorbeelden doordat de zintuiglijke ervaring die wordt geactiveerd automatisch en ongeleerd is, waardoor het anders is dan metaforisch denken.

'Het is een echt fenomeen en mensen die het hebben, ervaren de wereld eigenlijk anders', zei Eagleman.

Hoe wordt het getest?

Synestheten hebben de activering in de visuele gebieden van de hersenen verhoogd als reactie op geluid. (Foto: Edward M. Hubbard / Wikimedia Commons)

Consistentie is een van de beste manieren om te testen op synesthesie.

'Als je me vertelt dat je letter' J 'een heel specifieke tint poederblauw is ... Ik kan je daarop testen en je precies de tint laten identificeren die het beste bij je past, ' zei Eagleman. 'Als je gewoon poëtisch of metaforisch bent of iets verzint, dan kun je die kleuren niet meer vastleggen. Maar als je echt synesthetisch bent, kun je jaren later precies die kleuren uitkiezen.'

Onderzoekers gebruiken deze benadering om naar de hersenen van synestheten te kijken. Met behulp van positronemissietomografie en functionele magnetische resonantiebeeldvorming hebben ze ontdekt dat mensen die melden dat ze bijvoorbeeld kleuren in muziek zien, de activering in de visuele gebieden van de hersenen hebben verhoogd als reactie op geluid.

Hierboven afgebeeld, bijvoorbeeld, zijn de hersengebieden waarvan wordt aangenomen dat ze worden geactiveerd in grafeme-kleur synesthesie.

De voor en nadelen

Sommige synestheten zeggen dat hun toestand soms ongemakkelijk kan zijn. Het kan bijvoorbeeld raar zijn om woorden in de verkeerde kleur te zien, of bepaalde namen kunnen een synesthete slecht smaken. Anderen melden dat ze op jonge leeftijd last hebben van sensorische overbelasting of zich in verlegenheid gebracht hebben wanneer ze ervaringen beschrijven waarvan ze niet wisten dat ze atypisch waren.

De meeste synestheten zien hun capaciteiten echter als een geschenk en willen ze niet kwijtraken.

'Je hebt extreem onaangename geuren ervaren', merkt Day op. 'Wil je permanent je reukvermogen verliezen?'

Voor de auteur is dit hoe cijfers eruit zien. (Foto: Laura Moss / Synesthesia-batterij)

Het kan ook enkele voordelen hebben om synestiet te zijn, zoals het vermogen om vergelijkbare kleuren te onderscheiden en gemakkelijk informatie te onthouden. Ik herinner me bijvoorbeeld misschien geen cijfer in een telefoonnummer, maar ik heb een groene indruk en weet daarom dat het mysterienummer zes is. (Sommige van mijn nummers zijn hierboven afgebeeld, zoals afgebeeld door de synesthesiebatterij.)

In 2005 vestigde Daniel Tammet het Europese record voor pi-memorisatie door 22.514 cijfers in vijf uur te onthouden. Hij schreef de prestatie toe aan zijn vermogen om cijfers te zien met kleur, textuur en geluid.

Er zijn ook aanwijzingen dat synesthesie de creativiteit kan verbeteren. Een studie uit 2004 aan de Universiteit van Californië liet een groep studenten de Torrance Tests of Creative Thinking doen. De synestheten die de test deden scoorden in elke categorie meer dan twee keer zo hoog.

In sommige gevallen heeft de neurologische aandoening zelfs tot unieke vacatures geleid. Sommige autofabrikanten huren bijvoorbeeld synestheten in om ontwerpers te helpen auto's te maken die aantrekkelijker zijn voor potentiële bestuurders.

En synestheten houden goed gezelschap. De lijst met bekende synestheten is lang en omvat Vladimir Nabokov, Vincent Van Gogh, Marilyn Monroe, Billy Joel en Mary J. Blige.

Muzikant Pharrell Williams associeert muziek met kleuren en zegt dat hij zich het leven zonder dit 'geschenk' niet kan voorstellen.

'Als het me opeens is afgenomen, weet ik niet zeker of ik muziek kan maken', zei hij tegen Psychology Today. 'Ik zou het niet kunnen bijhouden. Ik zou geen maat hebben om te begrijpen.'

Als je denkt dat je een synesthete bent, kun je de synesthesie-batterij nemen die is gemaakt door Eagleman's lab. Voor een andere benadering kun je kijken naar What Color is Your Name, een site die is gemaakt door een synestiet met grafemekleur genaamd Bernadette die het project is begonnen om te helpen uitleggen hoe haar brein reageert wanneer ze iemands naam leert.

Je kunt ook meer leren over synesthesie en het onderzoek van Eagleman in de onderstaande video.

Noot van de redactie: dit artikel is bijgewerkt sinds het oorspronkelijk in oktober 2014 werd gepubliceerd.

Verwante Artikelen