We hebben net een schat aan foto's gekregen van de 'donkere' kant van de maan

Het lijkt misschien alsof we altijd weten wat er op de maan speelt.

Immers, als de wolken het toelaten, zien we bijna elke avond hetzelfde gezicht - soms knipogen, soms fronsen en soms ronduit onheilspellend.

Maar er is een andere kant aan onze dichtstbijzijnde hemelse buur die we zelden zien: de andere kant van de maan, ook wel bekend als de 'donkere' kant.

We hebben er afgelopen februari een spectaculair beeld van gekregen dankzij de Chinese microsatelliet Longjiang-2.

En af en toe, als de maan om zijn as wankelt, kunnen we vanaf hier op aarde maar liefst 18 procent van die kant zien. Maar satelliet- en aardgebaseerde weergaven laten wat intimiteit te wensen over.

Dus toen China's Chang'e 4 lander en Yutu 2 rover vorig jaar aan de andere kant van de maan landden, wachtten we met spanning op de ansichtkaarten. Chang'e 4 liet ons niet lang wachten en stuurde bijna onmiddellijk een verbluffend beeld van zijn landingsplaats.

Planetair wetenschapper Briony Horgan beschreef die kant als 'eigenlijk veel primitiever' dan de gladde, serene kant die we vanaf de aarde zien. Het heeft een "echt oude korst die teruggaat tot het zeer vroege zonnestelsel", merkte ze op in een interview met NPR afgelopen januari.

"Overal aan de andere kant zijn er rotsen die meer dan 4 miljard jaar oud zijn. We zijn erg benieuwd hoe die er van dichtbij uit zien."

Maar we moesten een jaar wachten op de China National Space Administration (CNSA) om de ultieme kaartlading te leveren.

Zoals je kunt zien, was het het wachten waard. In feite bevat de zojuist uitgebrachte CSNA-batch een jaar aan afbeeldingen. Dat komt omdat de lander en de rover alleen afbeeldingen konden verzamelen tijdens de 12 maan-dagen. Elke "dag" is de periode van twee weken waarin de zon gestaag op het maanoppervlak schijnt en daarna weer twee weken volledig verdwijnt.

Tijdens het donkere stuk schakelen de lander en de rover uit om energie te besparen. En wanneer de zon weer straalt, neuriën Chang'e 4 en Yutu 2 tot leven, laden zonnecellen op en breken beeld na beeld. Lander en rover vormen een goed team, waarbij de eerste panoramische beelden verwerkt en de laatste het terrein in beeld brengt. Samen hebben ze 12.512 gegevensbestanden verzonden, waaronder radar- en infraroodspectrometriegegevens.

Onderweg banen de lander en de rover-tandem zich een weg langs de donkere kant - een plaats waar nog geen rover is geweest - grondmonsters verzamelen en analyseren. Ze brachten onze oude vriend bloemen mee. Nou ja, in ieder geval de zaden van een bloeiende plant, in de hoop dat daar ooit bloemen kunnen bloeien.

Dat zou zeker nog een adembenemend element toevoegen aan toekomstige ansichtkaarten van de maan. Niet dat deze afbeeldingen niet genoeg gobsmackery bieden; de andere kant van de maan slaagt erin om op zichzelf een sombere maar toch spectaculaire pose aan te nemen.

Houd in gedachten dat, ondanks de schijnbare intimiteit van de maan met onze planeet, het 328.000 mijl - of 30 aardes - van ons verwijderd is. Maar dankzij Chang'e 4 en Yutu 2 hebben we nooit een duidelijker beeld gehad van onze meest trouwe hemelse metgezel. En binnenkort kennen we misschien zelfs de geheimen ervan.

Verwante Artikelen