Wilde giraffen lijden aan een 'stille uitsterving'

Het langste dier van de aarde heeft grote problemen. De populaties van wilde giraffen dalen sterk als gevolg van stroperij en verlies van leefgebied, met onderzoeksgegevens waaruit blijkt dat het aantal zoogdieren de afgelopen 30 jaar met meer dan 40 procent is gedaald. En in tegenstelling tot de bekende situatie van gorilla's, olifanten, neushoorns en andere verdwijnende Afrikaanse iconen, is het verval van deze serene reuzen grotendeels onopgemerkt gebleven.

Ongeveer 150.000 wilde giraffen bestonden pas in 1985, maar dat zijn er nu minder dan 97.000, volgens de Internationale Unie voor het behoud van de natuur (IUCN), die in 2016 giraffen van "Least Concern" naar "Vulnerable" op de rode lijst van Bedreigde soorten. In 2018 publiceerde de IUCN nieuwe lijsten voor zeven van de negen ondersoorten van de giraf, waarvan er vijf nog nooit eerder waren beoordeeld. Het vermeldt er nu drie als "Critically Endangered" of "Endangered", twee als "Vulnerable" en één als "Near Threatened", die alleen de Angolese giraffe veilig genoeg acht voor "Least Concern".

De totale populatie giraffen verbleekt in vergelijking met bijvoorbeeld Afrikaanse olifanten, die rond de 450.000 zijn, maar wiens achteruitgang nader onderzoek en bredere publiciteit heeft getrokken. Dat contrast is niet bedoeld om het echte gevaar voor olifanten te verminderen, maar het benadrukt wel wat de in Namibië gevestigde directeur van de Giraffe Conservation Foundation (GCF), Julian Fennessey, een "stille uitsterving" van giraffen heeft genoemd.

Maar het tij keert misschien.

'Uit zicht'

Een moedergiraf en haar kalf slenteren door het Shamwari Game Reserve in Zuid-Afrika. (Foto: Gunter Nuyts / Shutterstock)

"Hoewel er grote bezorgdheid is [...] over olifanten en neushoorns, zijn giraffen onder de radar gegaan, maar helaas zijn hun aantallen sterk gedaald, en dit was iets waarover we een beetje geschokt waren, dat ze zo sterk zijn afgenomen in zo weinig tijd ', vertelde Fennessey in 2016 aan de BBC.

Ondanks hun extreme lengte - volwassen mannetjes kunnen bijna 6 meter hoog worden - worden giraffen over het hoofd gezien door veel wetenschappers en natuurbeschermers. Dit komt waarschijnlijk door een lang bestaande overtuiging dat giraffen in overvloed aanwezig zijn, zeggen experts, evenals een gebrek aan definitieve gegevens die het tegendeel bewijzen.

"Toen ik in 2008 voor het eerst geïnteresseerd raakte in giraffen en door de wetenschappelijke literatuur begon te kijken, was ik echt verrast om te zien hoe weinig was gedaan", University of Minnesota Ph.D. student Megan Strauss vertelde The New York Times in 2014. "Het was verbazingwekkend dat zoiets bekend als de giraf zo weinig bestudeerd kon worden."

Giraffen in gevaar

De skyline van Nairobi doemt op achter een giraf in het Nairobi National Park in Kenia. (Foto: mbrand85 / Shutterstock)

De IUCN beschouwt nog steeds alle giraffen als een enkele soort met negen ondersoorten, hoewel genetisch onderzoek daar de afgelopen jaren een aantal vragen over heeft opgeworpen, waardoor sommige wetenschappers hebben aangedrongen op een nieuwe giraftaxonomie. De GCF citeert bijvoorbeeld een studie in de huidige biologie die vier soorten giraffen identificeerde en erkende dat dit "een academische oefening zou kunnen lijken", maar betoogde dat het grote gevolgen zou kunnen hebben voor het behoud.

"De noordelijke giraf Giraffa camelopardalis (waaronder de 'Critically Endangered' Kordofan en Nubian giraffe en de 'Vulnerable' West-Afrikaanse giraffe) en netgiraf Giraffa reticulata kunnen worden beschouwd als enkele van de meest bedreigde grote zoogdieren in het wild, " de GCF schrijft dat deze giraffen nu minder dan respectievelijk 5.200 en 15.785 individuen in het wild tellen.

Giraffen leven nog steeds in 21 landen in Afrika, maar delen van hun leefgebied worden herbestemd voor menselijk gebruik, met name landbouw. Zelfs op plaatsen waar hun inheemse graslanden intact blijven, kan fragmentatie als gevolg van ontwikkeling elders hun verspreidingsgebied beperken en genetische diversiteit belemmeren, terwijl klimaatverandering langdurige droogtes kan aanmoedigen die andere druk kunnen verergeren. En afgezien van hun snel veranderende omgeving - waardoor wanhopige giraffen zich voeden met de gewassen van boeren, waardoor ze voor lokale gemeenschappen ongedierte lijken - worden de dieren ook steeds meer bedreigd door stroperij.

Mensen hebben een lange geschiedenis van het jagen op giraffen, op zoek naar voedsel en een dikke, duurzame huid om kleding en andere items te maken. Maar een overtuiging dat giraffenhersenen en beenmerg hiv kunnen genezen, heeft in Tanzania grip gekregen, naar verluidt de prijzen voor een hoofd of botten oplopend tot $ 140 per stuk. En aangezien giraffen relatief gemakkelijk voor mensen te doden zijn, vaak met één schot, zijn ze ook een populaire voedselbron en extra inkomen geworden onder de groeiende horden olifantenstropers in Afrika.

Hints van hoop

Een paar giraffen onderzoeken hun omgeving in het Masai Mara National Reserve in Kenia. (Foto: Travel Stock / Shutterstock)

Wanneer mensen hun nek uitsteken voor giraffen, is er echter bewijs dat het de fortuin van de dieren kan verbeteren. Zo werd de West-Afrikaanse giraf in de jaren negentig met uitsterven bedreigd door de bevolkingsgroei en een reeks droogtes. Tot slechts 50 individuen in 1996, kreeg de ondersoort wettelijke bescherming van de regering van Niger, wat hem hielp om in 2010 op te trekken tot 250 individuen. Natuurbeschermers hebben sinds 2012 ook samengewerkt met dorpen in Niger om 5.300 acaciabomen te planten, waardoor de behoefte aan giraffen overvallen gewassen.

Op de conventie van 2019 over internationale handel in bedreigde diersoorten, of CITES, kwamen landen overeen de internationale handel in girafdelen te beperken om de soort te helpen behoeden voor uitsterven. Het verdrag, dat landen over de hele wereld vertegenwoordigt, regelt de commerciële verkoop van bedreigde plant- en diersoorten. Het grootste deel van hun werk is gericht op het toevoegen van soorten aan de bijlagen, waarvan er één alle internationale handel met betrekking tot een soort verbiedt, en de tweede, die alleen handel van bewezen duurzame populaties toestaat. Ongeveer 90 procent van de CITES-vermeldingen verschijnt op de tweede, genaamd Appendix II, volgens John Platt van The Revelator.

De stap is een stap in de goede richting, zoals eerdere wijzigingen in het internationaal recht hebben aangetoond. In 2018 werd de West-Afrikaanse giraf in de IUCN-update van 2018 van Endangered to Vulnerable overgebracht, terwijl Rothschild's giraffen ook werden opgewaardeerd van Endangered naar Near Threatened. Beide ondersoorten hebben hun aantal de afgelopen jaren zien groeien, wat suggereert dat er nog tijd is om ook andere giraffen te redden.

"Dit is een succesverhaal over natuurbehoud en benadrukt de waarde van proactieve inspanningen voor het behoud en beheer van giraffen in kritieke bevolkingsgroepen over het hele continent", zegt Arthur Muneza, coördinator Oost-Afrika voor de GCF, in een verklaring over de opleving van West-Afrikaanse en Rothschild's giraffen. "Het is nu tijd om onze inspanningen op te voeren, vooral voor degenen die worden vermeld als" Critically Endangered "en" Endangered "."

Noot van de redactie: dit verhaal is bijgewerkt sinds het oorspronkelijk in 2014 werd gepubliceerd.

Verwante Artikelen